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viernes, 1 de febrero de 2019

Ruta #102 Rutland - Marion Oaks - Ocala Waterway - Stoke's Ferry

Ruta #102 Cicloturismo, fotografía e historia en Florida
Citrus, Sumter y Marion serán los condados a visitar en esta ruta #102 de Cicloturismo, fotografía e historia en Florida. Esta región se encuentra en el centro de la península, a pocos kilómetros de la costa oeste. Se caracteriza por ser una zona rural dedicada mayormente a la ganadería y en especial a la cría y doma de caballos pura sangre. Así todo, en las últimas décadas se ha masificado gracias en parte a la relativa cercanía a Orlando y a la aparición de grandes comunidades de personas retiradas. En estas 78 millas pasaremos por pequeñas localidades y pueblos fantasma como Rutland, Royal, Stockton, Fairview, Pedro, Heidtville, Shady, Bahia Oaks, Ocala Waterway, Gaiter, Stoke's Ferry, Apache Shores, Cedar Grove, Camp Izard o Marion Oaks. Además, atravesaremos las reservas naturales de Flying Eagle, el Cross Florida Greenway, Ross Prairie, Halpata Tastaniki, Potts y el Withlacoochee River. Un día como hoy en 1840, el 7° regimiento de infantería del ejército norteamericano fue atacado por un grupo de guerreros indios cerca del Fuerte #5, durante la segunda guerra contra los Seminoles. El capitán del escuadrón se llamaba curiosamente H. H. Holmes, aunque sin relación alguna con el infame asesino en serie del mismo nombre. En 1929, la Bok Tower en Lake Wales fue inaugurada ante la presencia del presidente Calvin Coolidge y el gobernador Doyle E. Carlton. En 1958 era lanzado desde Cabo Cañaveral el primer satélite de EEUU, el Explorer 1.

Withlacooche River al comienzo de la ruta
Withlacoochee River al comienzo de la ruta

Entrando en Sumter County
Entrando en Sumter County
Caimanes
Caimanes
Comenzaremos sobre el ya conocido Withlacoochee River, que en este punto divide los condados de Citrus al oeste y Sumter al este. En este último nos adentraremos atravesando el largo puente de la Gulf to Lake Hwy/State Road 44, que nos ofrecerá unas vistas espectaculares del ancho río. Al norte tendremos la Half Moon Wildlife Management Area de 8500 acres, que forma parte de la cuenca hidrológica de la cadena de lagos del Tsala Apopka y el propio Withlacoochee. Al sur, la Flying Eagle Preserve, que cubre un área cercana a los 11.000 acres de humedales y bosques. La vida silvestre está compuesta de linces, caimanes, ciervos de cola blanca, osos negros y centenares de especies de aves, insectos, reptiles y peces, lo que atrae a muchos cazadores y pescadores. Sobre la bicicleta, el primer asentamiento será Rutland, fundado en la primera mitad del siglo XIX por una familia del mismo nombre. Hoy no es más que un diminuto conjunto de casas situado entre la ribera y los enormes campos de las fincas ganaderas. Seis millas y media después giraremos en dirección norte por la County Road 475.

Casas de campo
Casas de campo
Paisajes naturales
Paisajes naturales
Wild boars
Wild boars
Pronto encontraremos Royal, un emplazamiento surgido en 1865, al finalizar la guerra civil americana. Fue bautizada originalmente con la denominación Picketsville, por las estacas o tablones que separaban los lotes de tierra, reclamados al gobierno mediante la orden especial número 15 del general William Tecumseh Sherman. Esta ley, referida como Forty Acres and a Mule, o cuarenta acres y una mula, otorgaba dichas propiedades a los esclavos liberados tras el conflicto bélico entre la Unión y los Confederados. Los nuevos habitantes de la zona provenían de la Old Green Plantation, no muy lejos de aquí. De vuelta al asfalto, el camino transcurrirá entre ganaderías con multitud de pistas de carreras y entrenamiento para los equinos y grandes casas de campo. Posteriormente, la vía girará a la derecha pasando bajo la autopista interestatal 75 hasta alcanzar la CR 466, donde tendremos que ir nuevamente hacia el norte. En otras dos millas, llegaremos a Marion County, donde el paisaje continuará siendo muy similar, con algunas ligeras elevaciones en el terreno. La práctica totalidad de las calles del condado están numeradas en cuatro cuadrantes, Noreste, Noroeste, Sureste, Suroeste, partiendo de la ciudad de Ocala, al igual que sucede en Miami-Dade.

Fincas entre los bosques
Fincas entre los bosques
En el Garlits Museum
En el Garlits Museum
Florida rural
Florida rural
A la altura de la CR42/SE 165th St, nos toparemos con una pequeña población llamada Pedro. Más adelante, en la Charity Rd/SE 145th St, estará Dank's Corner. Seguidamente, el pueblo fantasma de Heidtville, establecido alrededor de 1884. Este tuvo incluso una oficina postal, regentada por T. W. Lyles. Otros dos igualmente desaparecidos son Stockton y Fairview, cuyo rastro se ha perdido totalmente y solo se aprecia en antiguos mapas administrativos de la segunda mitad del siglo XIX. Un nexo que tienen todas estas villas en común es que nunca estuvieron conectadas a ninguna red de ferrocarriles. Sobre la bicicleta, iremos a la izquierda en la CR 484/SE 135th St, en la que notaremos un incremento en el tráfico de automóviles debido a una rampa de salida y entrada a la I-75. En dos millas, nos desviaremos nuevamente al norte por la CR 475A/SW 16th Ave. En esta intersección veremos una de las pocas atracciones turísticas de la zona aparte de los circuitos hípicos. Se trata del Don Garlits Museum of Drag Racing o Carreras de aceleración. Garlits es considerado el padre de este deporte y en el museo se pueden admirar gran cantidad de increíbles vehículos del presente y pasado de esta modalidad.

Establos
Establos
Subiendo al Land Bridge
Subiendo al Land Bridge
I-75 desde el puente
I-75 desde el puente
Por la CR 475A, no tardaremos en alcanzar una de las entradas o Trailheads al Marjorie Harris Carr Cross Florida Greenway. Hoy un pasaje natural que une las costas del Golfo de México al oeste de la península con el Océano Atlántico al este. Tiene un ancho de al menos una milla durante todo su recorrido y más de 300 de sendas para ciclistas y caminantes, incluyendo la extensa red del Florida Trail. Sirve de refugio y conector con otras áreas protegidas a cientos de especies animales. No obstante, fue originalemente concebido como un paso fluvial para el transporte de mercancias, acortar la distancia de navegación, evitar el peligroso y poco profundo Estrecho de la Florida y la piratería. En 1567, el rey de España Felipe II propuso la idea pero los costes lo hacían inviable. En 1861, el Florida Railroad finalmente terminó enlazando Fernandina Beach con Cedar Key, mucho más al norte. Parte de la histórica línea continúa en servicio en la actualidad bajo la compañía CSX, heredera de la Seaboard Coast Line. Así todo, en 1933 se creó un comité en el Sunshine State para llevar a cabo la excavación de canales entre los ríos Withlacoochee, Ocklawaha y Saint Johns. El presidente Franklin D. Roosevelt autorizó los fondos para el comienzo de los trabajos aunque ya desde el principio hubo multitud de voces en contra. El proyecto fue abandonado al año siguiente principalmente debido al daño ecológico ya causado y a la casi segura contaminación y desaparición de los acuíferos de la península.

En Marion County
En Marion County
Iglesia Queen of Peace
Iglesia Queen of Peace
Estampas
Estampas
Sin embargo, en 1942 hubo un rediseño del plan con un sistema de diques, represas y compuertas para evitar los problemas mencionados. En esa ocasión el congreso no aprobó el presupuesto y tuvieron que esperar hasta 1963, con J. F. Kennedy y su sucesor, Lyndon B. Johnson. En 1971, cuando Nixon volvió a suspender la construcción ya se había completado casi un 30% de las canalizaciones y puentes, invirtiendo cerca de $74 millones de dólares. La opinión pública y varios grupos entre los que estaba la activista Marjorie Harris Carr lucharon por todos los medios contra la obra y en 1990, George Bush ordenó de forma definitiva su cancelación. En 1991 el estado de la Florida disolvió su comité. En 1998 la vía verde fue oficialmente designada y nombrada en honor a Carr, fallecida el año anterior. En las imágenes del satélite aun se pueden apreciar dónde se produjeron las excavaciones y entre la foresta hay restos de pilares y puentes que nunca fueron terminados. Sobre la I-75 existe el llamado Land Bridge, una estructura decorada con plantas autóctonas que une ambos lados de la autopista y permite el paso tanto a animales como a los usuarios de la red de caminos.
 
Zonas rurales en Marion County
Zonas rurales en Marion County
Comercios abandonados
Comercios abandonados
Limpkin
Limpkin
De regreso a la CR 475A, la carretera girará al oeste y rápidamente al norte pasando por la localidad de Shady. En la SW 66th St iremos a la izquierda y tras algo menos de tres millas hacia el suroeste por la SR 200/SW College Rd. En este tramo veremos ya urbanizaciones más modernas y una vía de seis carriles con un tráfico muy denso. Aquí estarán las comunidades de Bahia Oaks, Ocala Waterway y otros enclaves para retirados. A ambos lados del camino habrá infimidad de plazas comerciales que desaparecerán al avanzar seis millas, topándonos una vez más con el Cross Florida Greenway/Cross Seminole Trail. A continuación atravesaremos el Ross Prairie State Forest, un bosque de 3.500 acres adquirido por el estado en 1995. En el lado opuesto de la calle vendrá la Halpata Tastanaki Preserve de unos 8.150 acres. Debe su nombre a un cacique de la tribu Seminole, el "Jefe Alligator," (Halpatter Tustenuggee) quien participara junto a Osceola, Billy Bowlegs, Sam Jones y Big Cat en la segunda guerra contra el ejército de los EEUU entre 1835 y 1842. Sobre la bicicleta, pronto llegaremos nuevamente al Withlacoochee River, que en esta ocasión dividirá los condados de Marion y Citrus.

Por el camino
Por el camino
Entrada a Ross Prairie
Entrada a Ross Prairie
Bomberos en Marion Oaks
Bomberos en Marion Oaks
En los alrededores habrá unos cuantos pueblos fantasma como Gaiter, Cedar Grove y Camp Izard, en el que hubo una fortificación militar para luchar contra los nativos. Es parte del Florida Seminole Heritage Trail y fue nombrado en honor al teniente James F. Izard, quien murió en el campo de batalla en 1836. Al cruzar el río veremos Apache Shores y Stoke's Ferry, asentamientos enclavados junto a la Potts WMA de 8.500 Acres. Desde este punto desandaremos el camino sobre la SR 200 pero con algunas variaciones. En la SW 119th Ct giraremos a la derecha, para inmediatamente ir a la izquierda en la SW 150th St. En la SW 110th Ave iremos al sur y en la SW 115th St al este, entrando en la gigantesca subdivisión de Marion Oaks, construida por la Deltona Corporation. Aquí viven unas 15.000 personas a pesar de que muchos lotes de tierra están vacantes. En la SW 85th Ave nos desviaremos al norte para seguidamente dirigirnos al este por la SW 145th St. Por último giraremos a la izquierda en la SW 79th Ter y en la Marion Oaks Pass antes de volver a la CR 484 y retornar ahora sí al punto de partida, concluyendo nuestra travesía cicloturística. Muchos tramos de la ruta serán por carreteras aisladas con un tráfico moderado. Gran parte carecen de arcén y los límites de velocidad son elevados por lo que es necesario estar alerta en todo momento. Cada año que pasa, la población de la Florida se va incrementando de manera exponencial, junto a la extrema agresividad y distracciones de muchos conductores.

Withlacooche River en Marion y Citrus
Withlacoochee River en Marion y Citrus
Sandhill Crane
Golden Silk Orb-Weaver
Zebra Longwing. Mariposa insignia del estado de la Florida

viernes, 4 de abril de 2014

Ruta #92 Auburndale - Polk City - Mabel - Van Fleet Trail


Ruta #92 de cicloturismo, fotografía e historia en Florida
Continuamos en Polk County, donde comenzaremos esta ruta #92 de cicloturismo, fotografía e historia en Florida. Hoy recorreremos 73 millas de ida y vuelta sobre dos sendas exclusivas para bicicletas, el TECO-Auburndale Trail y el Van Fleet Trail. Ambas fueron construidas aprovechando el trazado que dejaron las abandonadas vías férreas de la desaparecida Atlantic Coast Line Railroad. Partiremos desde la orilla oeste del lago Ariana en la ciudad de Auburndale y pronto empezaremos a avanzar hacia el norte. El primer carril, mucho más corto, desembocará en Polk City y a partir de entonces nos uniremos al segundo sin desviar la marcha. De los tiempos del ferrocarril queda muy poco, algunas señales, puentes antiguos y restos de traviesas. Casi todos los pueblos por los que pasaban los trenes, ya no existen. Lugares como Poyner, Green Pond o Withla, ya no son bulliciosas comunidades industriales sino terrenos con ganado y algunas casas aisladas. La naturaleza exuberante será el trasfondo de una travesía en la que no tendremos que preocuparnos por el tráfico motorizado aunque la vida silvestre es abundante y en ocasiones peligrosa. Además, atravesaremos el Green Swamp o Pantano Verde y la Richloam Wildlife Management Area, parte del Withlacoochee State Forest, ya en lo profundo de los solitarios bosques del centro de la península. También visitaremos los condados de Lake y Sumter, terminando en la pequeña villa de Mabel, en la cual concluye la superficie asfaltada. Un día como hoy en 1919, en el Plant Field de Tampa, Babe Ruth conectaba el Homerun más largo de su carrera con 587 pies. En 1968, se lanzaba desde el Kennedy Space Center uno de los propulsores del proyecto Saturn V, que terminarían yendo a la luna en pocos meses. En 1978, el nuevo capitolio del Sunshine State en Tallahassee fue ocupado oficialmente.

Panorámica del lago al comienzo del recorrido
Panorámica del lago al comienzo del recorrido
El lago Ariane
El lago Ariana
Casa frente al  Lake Ariane
Casa frente al Lake Ariana
Partiremos hacia el oeste por la Denton Avenue desde su intersección con la Lake Ariana Blvd. Estaremos pues en la vistosa orilla nororiental del lago homónimo, enclavado en la ciudad de Auburndale. El origen de la pequeña urbe surge precisamente de estas costas en las que actualmente están por ejemplo, la marina y la playa municipal. En 1873, cautivado ante tal paisaje, John Ledue adquirió unos terrenos a su alrededor. Otro de los primeros colonos de la era moderna, el doctor John Patterson, proyectó en la zona un sanatorio o balneario que aunque nunca llegó a ser construido, le granjeó al lugar el nombre de Sanatoria. Una década después llegó el ferrocarril. No obstante, la nueva denominación fue sugerida por Louise Pulsifer, esposa del editor del Boston Herald, quien era originaria de Auburndale en Massachusetts. Según otras fuentes, la fundación se habría producido en 1880, de la mano de Frank Fuller. Incorporada en 1911, tiene en la actualidad una población de 13.500 personas. Sobre la bicicleta, dejaremos el lago a nuestras espaldas y a lo largo de un kilómetro pasaremos por delante de apenas una decena de casas en la tranquila localidad. Seguidamente, llegaremos al inicio del TECO Trail, llamado así por la Tampa Electric Company.

Vivienda en Auburndale
Vivienda en Auburndale
Marcadores de distancia
Marcadores de distancia
El abandono
El abandono
Al  girar hacia el norte, encontraremos una magnífica pista asfaltada que discurre silenciosa sobre la travesía original de la extinta compañía ferroviaria Atlantic Coast Line. Haciendo honor a la empresa eléctrica, habrá enormes postes y cables de alto voltaje a un lado de la calleja durante algunas millas. A partir de ahora, salvo algunas calles y carreteras que habrá que cruzar de manera ocasional, estaremos completamente aislados del tráfico de vehículos a motor. Atravesaremos por los traspatios de viviendas, áreas deportivas y campos con ganado, ya que a medida que avancemos nos iremos adentrando cada vez más en la auténtica y vieja Florida rural. La vegetación está presente desde el primer momento y en muchas ocasiones, una capa o entramado de árboles y ramas nos darán sombra. Cada una de las siguientes seis millas y media estará señalizada aprovechando los bancos y espacios para descansar. En este tramo, viajaremos en paralelo a la Berkley Road/County Road 655. Luego, pasaremos bajo un enorme viaducto por el que transcurre la autopista interestatal 4. En la zona, hubo algunos pueblos fantasma como Blanch, aunque actualmente está ocupado por urbanizaciones relativamente modernas.

En el TECO-Auburndale Trail
En el TECO-Auburndale Trail
Inicio del Van Fleet Trail
Inicio del Van Fleet Trail
Racer (Coluber Constrictor Priapus)
Racer o Coluber constrictor priapus
En  breve, alcanzaremos otro puente, el de la State Road 33, que por aquí es la Lakeshore Drive y también la Commonwealth Avenue. Entonces, el TECO Trail terminará y entraremos en Polk City. La ciudad, al igual que el condado, deben su denominación al presidente James K. Polk, quien juró su cargo un 3 de marzo de 1845, un día después de que la península fuera admitida en la Unión y se convirtiera en un estado más. Fue fundada en 1922 por Isaac Van Horn e incorporada en 1925. Eran los tiempos de uno más de los Boom inmobiliarios y la principal actividad económica era la producción de barnices extraídos de los árboles de Tung o Vernicia fordii, importados de China. La gran depresión de los años '30 se llevó todo por delante. Hoy, la población es de unos 1.500 habitantes. Entre las atracciones turísticas o puntos de interés, se encuentra Fantasy of Flight, un gigantesco museo de la aviación que alberga la mayor colección privada de aeronaves, con un inventario que supera presuntamente en número el potencial de ejércitos como la Royal Navy de Inglaterra, la India, Cuba, Dinamarca, Portugal o Sudáfrica entre otros.

Áreas deportivas
Áreas deportivas 
Alligator
Alligator
Tortuga Gopher
Tortuga Gopher
Volviendo al terreno, un pequeño pabellón con mesas de picnic y coronado por un cartel con la inscripción Polk City Station, nos dará la bienvenida al Van Fleet Trail. Sobre el mismo, nos esperan otras 29,2 millas en dirección norte al principio, girando brevemente hacia el noroeste, poco después del inicio. La senda forma parte de los parques estatales de la península y al mismo tiempo del enorme Florida Trail. Está dedicada al general James A. Van Fleet, quien recibió múltiples condecoraciones por su participación en conflictos como la I y II guerras mundiales, la campaña de Corea o el enfrentamiento civil griego. Fue calificado por el presidente Harry S. Truman como el mejor oficial del ejército estadounidense de todos los tiempos y murió en un rancho muy cerca de aquí en 1992, a los cien años de edad. Antes de abandonar Polk County e internarnos aun más en los espesos bosques y pantanos, veremos lo que queda de algunas villas casi desiertas o pueblos fantasma como Poyner, Barry, Eva, Green Pond, Nettie, Enid, Withla o Rock Ridge.

Llegando a Polk City
Llegando a Polk City
Señales de la ACL
Señales de la ACL
Pasando de Polk a Lake
Pasando de Polk a Lake
Cuando hayamos transitado por espacio de 19,5 millas, cruzaremos tres puentes de manera consecutiva. Estas estructuras por las que podemos pasear actualmente son las mismas que utilizaba el ferrocarril y su huella es aun evidente. En una de ellas, un par de líneas en el suelo nos indicará que hemos pasado al condado de Lake. Este fue formado en 1887 con partes de Orange y Sumter, con los que limita al este y oeste respectivamente. Su denominación se debe precisamente a la abrumadora cantidad de lagos de la zona, en la que existen solamente con nombre, alrededor de 1.400. Otros restos de la antigua vía férrea son centenares de traviesas ajadas ya por el tiempo y que yacen al borde del camino o sobresalen de las ciénagas junto a las raíces o rodillas de los cipreses. Las señales o marcadores con números como 785, 789 u 800 que aparecen durante la travesía, indican la distancia que hay hasta Richmond, Virginia, ciudad en la que estaba la estación central. En cuanto a localidades que ya apenas se ven en mapas estarán Klaffer's Corner, Hatcher's Corner, Brian o Bay Lake, en la que hay uno de los puntos de acceso al Trail, al igual que fuentes de agua potable, aseos y parking.

La Florida rural
La Florida rural
Flores silvestres
Flores silvestres
Bosques
Bosques
Lo  que nos rodea ahora es uno de los enclaves más espectaculares del Sunshine State, el llamado Green Swamp o pantano verde, gracias al color y tonalidades de la vegetación. Su área es de 875 millas cuadradas o 560.000 acres, divididos en varios Tracts o sectores. De ellos, cerca de la quinta parte es administrada por la SWFWMD, el distrito de gestión del agua del suroeste peninsular. Aquí nacen importantes corrientes fluviales como el Withlacooche River, el Hillborough, el Ocklawaha o el ya conocido Peace o río de la paz. Además, se han encontrado evidencias arqueológicas de actividad humana de por lo menos 8.000 años. En 1542, el explorador Hernando de Soto fue el primer europeo en visitarlo. En el siglo XVIII, los indios Seminoles lo utilizaron a modo de refugio y campo de batalla durante las guerras contra el ejército del hombre blanco. Luego, la industrialización llegó a amenazar muy seriamente el entorno hasta que las autoridades estatales, ya en la década de 1970, lo incluyeron entre los lugares protegidos y de vital importancia ecológica de la región.

Flores silvestres
Flores silvestres
Cottonmouth / Water Moccasin
Cottonmouth / Water Moccasin
En el Green Swamp
En el Green Swamp
Ya  estaremos muy alejados de cualquier punto habitado, rodeados por la soledad del bosque, su inquietante y a la vez, espectacular panorama. La fauna que hallaremos, incluso sobre la pista asfaltada, estará compuesta por caimanes, ciervos, jabalíes, linces, osos, tortugas, mapaches, gran variedad de aves y hasta serpientes venenosas. Por otro lado, en esta época ya calurosa, los mosquitos aparecerán en grandes cantidades sobre todo al atardecer, aunque si nos mantenemos en movimiento, no serán molestia alguna. Sin darnos cuenta, pasaremos junto a un par más de localidades desaparecidas como Empire o Carter's Island, un Hammock o promontorio al que en 1869 llegaría Allen T. Carter, proveniente de Carolina del Sur. Desde entonces, la isla rodeada por los vastos y remotos humedales está cubierta por extensas plantaciones. Al haber recorrido otras trece millas y media, nos toparemos con una eterna hilera de gigantescas torres de alta tensión, cuyos gruesos cables emiten un sonoro crepitar. Una nueva línea en el suelo nos dará paso al siguiente condado.

Fincas
Fincas
Mabel Station
Mabel Station
Vivienda en Mabel
Vivienda en Mabel
Sumter County se estableció en 1853 en honor a Thomas Sumter (1734-1832,) héroe de la guerra revolucionaria americana y posteriormente senador de los EEUU por South Carolina. A estas alturas, iremos internándonos en la Richloam Wildlife Management Area, que es una parcela natural de 58.000 acres. Es parte del Withlacoochee State Forest, que abarca 637 km². En el último tramo, de apenas 3,7 millas, atravesaremos por las cercanías de villorios como Cedar Hammock o Tarrytown. El final del Van Fleet Trail será la pequeña y tranquila comunidad de Mabel. Fundado en los últimos años del siglo XIX, el pueblo fue registrado por el servicio postal en 1894 con el nombre de una de las hijas del primer cartero, J. P. Phelps. Sin embargo, la oficina de correos cerró en 1918. Tras sobrepasar la "Mabel Station" y la County Road 772/SE 121th Avenue, el pavimento terminará junto a la State Road 50. Ahora solamente nos quedará regresar a la orilla oeste del lago Ariana en Auburndale para completar las 36 millas y media de la segunda parte de nuestra ruta.

Campos para el ganado
Campos para el ganado
Alligator
Uno de los puentes antiguos de la Atlantic Coast Line

Restos de viejos puentes ferroviarios