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domingo, 27 de octubre de 2013

Ruta #87 Deer Park - Minton's Corner - Fellsmere - Vero Lakes Estates


Ruta #87 de cicloturismo, fotografía e historia en Florida
En esta ocasión recorreremos 86 millas de ida y vuelta, partiendo hacia el este sobre la carretera US 192, desde los confines del condado de Osceola. Aquí encontraremos la enorme zona natural de Bull Creek y la diminuta villa de Deer Park, situada entre pastos y fincas ganaderas. Pronto alcanzaremos Brevard County, donde tras un puñado de millas, el paisaje cambiará radicalmente. Las monótonas planicies darán paso al espectacular Saint Johns River y sus alrededores, consistentes en una inmensa ciénaga salpicada de lagos como el Sawgrass o el Washington. Luego nos acercaremos progresivamente al área urbana de la costa oriental del Sunshine State, a través de los puntos habitados de June Park, Minton's Corner, West Melbourne o Melbourne Village, una comunidad que surgió después de la II guerra mundial a manos de tres mujeres provenientes de Ohio. Estas idearon un asentamiento autosuficiente tomando de ejemplo las enseñanzas del teórico agrario Ralph Borsodi. A continuación, nos dirigiremos al sur por algunas vías entre las que se encuentran la County Road 509, el Eldron Blvd y la CR 507. Durante este trayecto visitaremos la urbe más grande y populosa de la región, Palm Bay, en la cual notaremos la existencia de gigantescas subdivisiones casi deshabitadas. Tras esto nos sumergiremos nuevamente entre los pantanos y bosques del Micco Scrub Sanctuary, el Three Forks Marsh Conservation Area o el Saint Sebastian River Preserve State Park. Una vez que crucemos el Canal C-54, entraremos en Indian River County y no tardaremos en llegar a Fellsmere. Este lugar fue el primer pueblo en toda la península en el que las mujeres pudieron ejercer el voto. Además, está relacionado con la creación y drenaje de esta parte de la Florida ya que en sus orígenes, su fundador Nelson Fell, estableció la Fellsmere Farms Company y una línea férrea en tierras que hasta entonces permanecían inundadas. El último tramo de la ruta de cicloturismo, fotografía e historia será sobre la CR 512 hacia el este, terminando en la localidad de Vero Lakes Estates. Un día como hoy en 1795, se firmaba en San Lorenzo de El Escorial, Madrid, el que fue llamado también Pinkney's Treaty, un tratado por el cual España y los Estados Unidos se pusieron de acuerdo en cuanto a los límites territoriales de la península de Florida. En 1924, la ciudad de New Port Richey era incorporada.

Ciervo de cola blanca
Ciervo de cola blanca
Black Vultures
Black Vultures
Dedicatoria a G. Kempfer
Dedicatoria a G. Kempfer
Partiremos desde la Kempfer Road, yendo hacia el este mediante la US 192 en la pequeña villa de Deer Park, en Osceola County. La historia del enclave comienza alrededor de 1902, cuando George W. Hopkins, proveniente de Michigan, puso en marcha la Union Cypress Company, dedicada fundamentalmente a la industria maderera. Para transportar sus mercancías creó una línea férrea del mismo nombre, con ramales a lo largo y ancho de su gigantesca finca. Por entonces, el aserradero principal se encontraba al sur de Melbourne, en un pueblo que él mismo bautizó como Hopkins. Por su parte, George H. Kempfer contrajo matrimonio con una de las hijas del terrateniente y en 1915 formó la Kempfer Land and Cattle Company. Tras la muerte de su suegro, el clan estableció el Kempfer Deer Park Ranch, allá por 1925. La extensión de este rancho era de aproximadamente 102.000 acres y en sus llanuras pastaban unas 10.000 vacas. Actualmente la  nueva serrería funciona bajo la dirección de los descendientes de la familia aunque la población ha decrecido paulatinamente desde la década de 1930, cuando la Union Cypress Railroad dejó de pasar por aquí. Esta era la parada más occidental. Otras estaciones fueron Omega/Grass Mere, Agnes, Alpha, Patterson que es hoy June Park y Gagner, en la actualidad West Melbourne. En Deer Park, ya no queda rastro del hotel y la oficina postal cerró en 1955.

Entrada a un rancho
Entrada a un rancho
Ganado en las fincas
Ganado en las fincas

Osceola Counry
Osceola Counry
En  el límite oeste del asentamiento yace la Bull Creek Wildlife Management Area, que es una zona natural que consta de alrededor de 23.500 acres en los que abundan los ciervos, jabalíes y caimanes, entre una larga lista de criaturas salvajes. En su día formó parte de las posesiones de Hopkins aunque el gobierno estatal compró un sector de la propiedad en 1967. No obstante, al mismo tiempo otra sección fue utilizada por un grupo de funcionarios del condado para elaborar una de las famosas y recurrentes estafas consistentes en proyectar una subdivisión sobre el papel y vender tierras inundadas e inservibles a los confiados compradores, que no sospechaban lo más mínimo. En la mayoría de los casos, la oferta era tan tentadora que ni siquiera visitaban las parcelas antes de firmar un contrato y entregar su dinero. Así surgió la diminuta comunidad de Bull Creek, con los pocos que pese a todo, levantaron campamentos de caza o viviendas en tan inhóspito panorama. En estos momentos son cerca de cien los núcleos familiares que continúan residiendo en el lugar.

Vista panorámica de la US 192 y el río de San Juan
Vista panorámica de la US 192 y el río de San Juan
En Deer Park
En Deer Park
Paisajes
Paisajes
Tras apenas dos millas y un tercio en las que descenderemos unos metros de altitud por la US 192/Space Coast Parkway, estaremos entrando en Brevard County. Ahora, las tierras algo más bajas presentan centenares de grandes surcos para permitir el drenaje, ya que el terreno es proclive a acumular el líquido elemental. En el momento en que la vía gire suavemente a la derecha, empezaremos a ver la vegetación de la cuenca del Saint Johns River. Enseguida vislumbraremos el oscuro río, que es el más largo e importante históricamente del Sunshine State, como ya hemos visto en ocasiones anteriores. Junto a la orilla austral y surcado por un tramo de la carretera abandonado hace años, estará el Camp Holly, que fue fundado en 1923. Es una de las clásicas atracciones turísticas que ofrecen paseos en airboats. También a cada lado del camino y ocultos tras la masa frondosa se encuentran los lagos Washington y Sawgrass, situados al norte y al sur respectivamente. El primero fue nombrado en honor a Henry Washington, topógrafo encargado de explorar la región en 1844. Es el mayor del condado, con un área de 4.362 acres. Además, es la fuente de agua potable más importante de la vecina ciudad de Melbourne. El segundo es algo más pequeño pero está rodeado por los llamados Indian Fields, una serie de yacimientos arqueológicos pertenecientes a los antiguos pueblos primitivos de la península.

Estampas en la Babcock St
Estampas en la Babcock St
Airboat en el Camp Holly
Airboat en el Camp Holly
En West Melbourne
En West Melbourne
Al  abandonar las ciénagas que rodean el río y pedalear por alrededor de una milla y media llegaremos a la interestatal 95. Al pasar por debajo del puente, el paisaje de pastizales y arboledas se convertirá en un enorme bloque urbano sobre el cual se agrupan varios puntos habitados. Sobre la bicicleta transitaremos entre restaurantes de comida rápida, moteles, tiendas, concesionarios de automóviles y viviendas. Poco después giraremos a la derecha en la Minton Road/CR 509. A estas alturas estaremos en la ciudad de West Melbourne, que fue incorporada en 1959 para evitar ser absorbida por Melbourne, la cual visitamos durante la ruta #49. Una de las razones primordiales que les llevó a tomar esa decisión fue su deseo de no pagar impuestos por sus propiedades aunque desde 2005, sus 18.350 habitantes tienen que tributar. Pese a todo, la población se duplicó en la última década. Al mismo tiempo, en el cuadrante suroeste de esta intersección tendremos el Census Designated Place de June Park, que cuenta con 4.100 residentes. En el sureste y ya fusionado con la urbe, lo que un día fue Minton's Corner.

Casas de campo
Casas de campo
En los canales
En los canales
Fincas
Fincas
En  la parte noreste de la encrucijada veremos la villa de Melbourne Village. Dicho enclave fue fundado en 1946 por Margaret Hutchinson, Virginia Wood y Elizabeth Nutting, quienes eran originarias de Dayton, Ohio. Junto a la American Homesteading Foundation, de la que todos y cada uno de sus 662 moradores son afiliados, pusieron en práctica las ideas de Ralph Borsodi, consistentes en el desarrollo autosuficiente de las haciendas a través de la cooperación humana, en un entorno y estilo de vida simple y cercano a la naturaleza. Se le ha calificado como experimento social o "Comunidad Intencional" al estilo de las comunas o ecoaldeas. La II guerra mundial había concluido y muchos de los edificios primigenios, entre los que se cuenta la casa de gobierno original, eran barracones del ejército, adquiridos en las bases militares de los alrededores una vez que quedaron vacantes. Fue incorporada en 1957 y el propio Borsodi residió en el lugar durante una década. Según las leyes del municipio, el equipo de dirigentes locales consta de siete miembros voluntarios y apartidistas. Los cargos son elegidos por votación cada año para tres de los miembros, que ejercen el papel de comisionados. Para el resto, incluida la alcaldía, es cada bienio.

Escuela en la Cogan Drive por Bayside Lakes
Escuela en la Cogan Drive por Bayside Lakes
Oficina postal en Palm Bay
Oficina postal en Palm Bay
Paradas de autobuses
Paradas de autobuses
La  Minton Road fluye en dirección sur por espacio de 5,5 millas, pasando el City Hall o ayuntamiento de West Melbourne y el Eastern Test Range/Malabar Transmitter Annex, que es un antiguo campo de entrenamiento de pilotos, remanente de la segunda guerra mundial y que sirve de apoyo a la cercana Patrick Air Force Base. Posteriormente, nos adentraremos de lleno en la ciudad más grande y poblada del condado, Palm Bay, que ahora cuenta con 103.000 almas. Igualmente visitada durante la ruta #49 pero en su sección costera, la parte por la que pasaremos hoy es la expansión de Port Malabar, que fue desarrollada en 1959 por la General Development Corporation. Esta compañía trazó multitud de parcelas a lo largo de miles de millas de calles. Por aquella época, el emplazamiento contaba solamente con 2.800 habitantes. En 1991, cuando los promotores se declararon en bancarrota, dejaron enormes barrios fantasma en los que nunca se ha llegado a construir una sola vivienda como en The Compound, en el cual hay más de 300 kilómetros de vías con nombre, asfaltadas y vacías desde la década de 1980. En otras partes hay manzanas enteras en las que hay una o dos casas, incluso en las avenidas principales.

St Sebastian River Preserve State Park
St Sebastian River Preserve State Park
En Bayside Lakes
En Bayside Lakes
Zona militar
Zona militar
En la Malabar Road giraremos a la izquierda y aparecerá la sede municipal de Palm Bay. Seguidamente, nos desviaremos hacia el sur por el Eldron Blvd hasta alcanzar varios complejos residenciales, dentro de la comunidad de Bayside Lakes y en los que hay infinidad de lotes de tierra vacíos. Tras cruzar el Bayside Lakes Blvd, la calle por la que nos moveremos pasará a denominarse Cogan Drive. Entonces dibujará un semicírculo y terminará yendo primero al sureste y finalmente al este, desembocando en la Babcock Street/SR 507. En este punto iremos a la derecha y no tardaremos en dejar atrás la civilización . Primeramente habrá algunos campos con naranjos, después nos perderemos en la foresta. En el lado oriental quedará la Three Forks Marsh Conservation Area, que es un área protegida en la que aún se pueden encontrar restos de la vieja línea férrea Union Cypress. No obstante, está surcada por numerosos canales y diques. Durante años, una gran cantidad de hectáreas fueron utilizadas para la agricultura, siendo devueltas a su estado anterior. Dentro de sus límites yacen varios Middens o montículos creados por las tribus Timucua que poblaron la región, junto al nacimiento del St Johns River.

CR 507 en Indian River County
CR 507 en Indian River County
Pinares
Pinares
  Fincas
Fincas
En  el lado contrario se sitúa el Micco Scrub Sanctuary, con una extensión de 1725 acres. Este ecosistema de suelo arenoso posee una flora y fauna entre la que destacan aves como el Florida Scrub Jay o el Swallow-Tailed Kite, que es una variedad de gavilán. Igualmente hay tortugas terrestres, grandes reptiles y ofidios que incluyen las temidas cascabeles Eastern Diamondback, una de las serpientes más letales del mundo; o la Eastern Indigo Snake, el tipo de ejemplar nativo más largo de los EEUU, incluida en la lista federal de especies amenazadas. Muy cerca nos toparemos con el Saint Sebastian River Preserve State Park de 21.748 acres. Este se divide en cuatro sectores ya que está atravesado por la interestatal 95 de norte a sur y por el canal C-54 de este a oeste. El paisaje predominante será una mezcla de tupidos pinares en las partes más altas y cipreses donde el agua inunda ciénagas repletas de caimanes. Aquí habitan hasta 50 especies animales en peligro de extinción y es un paraíso para pasear en kayak o canoa, bicicleta de montaña o sencillamente caminar por sus más de sesenta millas de sendas y veredas.

City Hall en Palm Bay
City Hall en Palm Bay
Por el camino
Por el camino
Canal C-54
Canal C-54
En  estos momentos nos veremos recorriendo algunos kilómetros por una carretera carente de arcén aunque por fortuna, el tráfico de vehículos será relativamente bajo. Una vez llegados al citado canal C-54, el cual se funde con el Saint Sebastian River y desemboca en el Indian River, cruzaremos también el Fellsmere Grade, un camino de tierra que durante el periodo de 1919 y la década de 1940 era llamado State Road 170 y se extendía hasta Kenansville, Holopaw Kissimmee, atravesando los pantanos del río de San Juan. Significó una de las vías más importantes para el comercio del entonces Saint Lucie County, a pesar de que como clamaban sus promotores, nunca fue extendida hasta Tampa, situada en la costa opuesta. Los puentes de madera se fueron deteriorando y algunos ardieron en llamas. Hoy en día su única utilidad es recreativa y sirve de acceso a la T. M. Goodwin Waterfowl Management Area, que es un proyecto de restauración del ecosistema tras decenios de uso agropecuario. Como su nombre indica, es famoso por la caza de aves acuáticas.

Ayuntamiento de West Melbourne
Ayuntamiento de West Melbourne
El tren pasaba por aquí
El tren pasaba por aquí
Bar en Fellsmere
Bar en Fellsmere
Ahora habremos alcanzado Indian River County. A nuestro alrededor regresará el ganado, los naranjales, las casas de campo y los establos. En 3,4 millas llegaremos a Fellsmere. La historia del lugar surge en 1896, cuando la Cincinnatus Glades Company adquirió 118.000 acres de terrenos cenagosos en lo que hasta ese momento era el Fleming Grant, una porción entregada por el gobierno español tras la recuperación de la Florida en 1783, después de que los británicos gobernaran en ella por espacio de dos décadas. A continuación se construyeron diques y excavaron canales para drenar la zona. Seguidamente, erigieron un ramal ferroviario que comenzaba en la vecina ciudad de Sebastian, conectado con la Florida East Coast de Henry Flagler y comunicando sus granjas y plantaciones con toda la nación. Sin embargo, primeramente en 1907 y luego en 1908, los huracanes y las lluvias fueron tan implacables que dejaron toda la región bajo un metro de agua. En 1909, la Fellsmere Farms Co se hizo con el control de la propiedad. Esta nueva empresa estaba comandada por un inglés llamado Edward Nelson Fells y financiada por Oscar T. Crosby, proveniente de Wilmington, Delaware. Tras una intensa labor, las infraestructuras fueron reparadas y mejoradas volviendo todo a funcionar.

Autopista I-95
Autopista I-95
Fellsmere Historical Church
Fellsmere Historical Church
Broadway Street
Broadway Street
Incorporada como pueblo en 1905 y luego con el título de ciudad en 1911, el nombre Fellsmere se compone obviamente del apellido Fells y de Mere, una palabra que se utiliza para designar a los lugares en los que hay líquido estancado. En 1915 se convirtió en la primera urbe no solo del Sunshine State sino de todo el sur del país en la cual las mujeres tuvieron derecho a voto. Zena M. Dreier fue la primera en ejercerlo en las elecciones de junio de ese mismo año. De regreso a la ruta cicloturística, giraremos a la izquierda en la South Carolina Avenue, a la cual paralelamente transitaba el ferrocarril. Rápidamente iremos a la derecha en North Broadway Street, justo donde en 1913 se levantó la estación de trenes. Otras paradas yendo al este eran River Bridge o Kitching, en un tramo de aproximadamente 10 millas. En la dirección opuesta, se comunicó en 1915 a la villa de Broadmoor pero esta desapareció a causa de las hostiles fuerzas de la naturaleza. En 1924 la Trans-Florida Central Railroad, conocida como la Dinky Line, tomó el control del servicio hasta 1952, cuando dejó de operar definitivamente.

Por el camino
Por el camino
Iglesia en la CR 512
Iglesia en la CR 512
Union Church en Fellsmere
Union Church en Fellsmere
En  la actualidad Fellsmere tiene una población de unos 5.300 habitantes y es curioso ver que la gran mayoría de los letreros en las tiendas y comercios están escritos en castellano, ya que el 70% de los residentes son de origen hispano. La industria principal sigue siendo la agricultura y las condiciones de vida son en muchos casos precarias. El índice de pobreza se sitúa en el 24%. Cada año el enclave acoge el Frog Leg Festival y es sede del National Elephant Center, una organización sin ánimo de lucro creada para la conservación de elefantes asiáticos y africanos. Volviendo a la bicicleta, iremos en dirección este por la CR 512/Fellsmere Road, pasando nuevamente por otro sector del St. Sebastian River Preserve y bajo la I-95, en un punto que algunos mapas denominan Brookside. Acto seguido, habremos llegado al último emplazamiento de nuestra travesía: Vero Lakes Estates. Esta subdivisión entró en juicio hipotecario incluso antes de ser terminada aunque sobrevivió gracias a la explosión del mercado inmobiliario a principios de la pasada década y al bajo precio de las parcelas. Una vez que veamos la 102nd Terrace/Avenue en el North County Regional Park, será el momento de emprender el retorno a Deer Park, para dar por concluida nuestra aventura.

Cultivo de flores
Cultivo de flores
Ciervo de cola blanca

Atardecer por la carreteraCasa de campo abandonada

miércoles, 14 de septiembre de 2011

Ruta #48 Yeehaw Junction - Saint Cloud - Kissimmee


Ruta #48 de cicloturismo, fotografía e historia en Florida
Hoy visitaremos el condado de Osceola, situado justo en el centro del Sunshine State, inmediatamente al sur de la ciudad de Orlando, al este de Tampa y relativamente lejos del mar. Es un lugar que toma su nombre del mítico guerrero indio Asén-yahola, alias Billy Powell, quien fuera guía de su pueblo durante las guerras Seminoles en el siglo XIX, entre los nativos y el hombre blanco. Nuestro recorrido de cicloturismo, fotografía e historia partirá desde Yeehaw Junction, en la intersección de la State Road 60 y la US Highway 441, antigua Dixie Hwy, sobre la que iremos entre los grandes bosques pantanosos de pinos y cipreses; los inmensos ranchos de ganado vacuno; gigantescos lagos y otras localidades como Apoxsee, Kenansville, Holopaw, Harmony, Ashton, Saint Cloud y Kissimmee, capital de la región y enclavada a escasos diez kilómetros del famoso complejo de parques temáticos Walt Disney World. Además, podremos ver la fauna silvestre de una zona en la que abundan las magníficas grullas Grus canadensis, con una envergadura de hasta 1,80 metros; los ciervos de cola blanca o los centenares de alligators que hay a los lados de la carretera en casi todo momento. En total, la travesía consiste en 118 millas de ida y vuelta, a lo largo de este peculiar y algo decadente resquicio de la Old Florida que fue desapareciendo al dejar de funcionar el ramal de la FEC de Flagler que la atravesaba. Un día como hoy en 1843 el pueblo de Port León era destruido por un huracán y una subida de las aguas de hasta tres metros. En 1898, moría Julia De Forest Tuttle, la madre de Miami.

Desert Inn  en Yeehaw Junction, al comienzo del recorrido
Desert Inn  en Yeehaw Junction, al comienzo del recorrido
Jackass/Burros
Jackass/Burros
Desert Inn
Desert Inn
La ruta comenzará en Yeehaw Junction, un clásico cruce de carreteras cuya época de esplendor se remonta al periodo comprendido entre el boom de 1920 y el final de la década de los '50. Entonces, el lugar era conocido como Jackass Junction porque los trabajadores de los ranchos ganaderos y aserraderos de la zona andaban en su mayoría a lomos de asnos. Cuando en 1957 la autopista Florida's Turnpike fue construida pasando a través del enclave, el gobierno peninsular optó por renombrar la confluencia de la State Road 60 y la US 441 como Yeehaw, que en la lengua Seminole significa "Lobo." El punto central de esta diminuta localidad de 240 habitantes es el motel Desert Inn & Restaurant, erigido sobre 1880 y que forma parte del registro histórico nacional. En el pequeño museo que hay en el segundo piso, aún hay una vistosa habitación con paredes de madera, alfombras rojas, plumas y terciopelo, último vestigio de los tiempos en los que el edificio sirvió como burdel.
 
Puente de la US 441 sobre la autopista Turnpike
Puente de la US 441 sobre la autopista Turnpike
Entrada a un rancho
Entrada a un rancho
Cipreses e inundación
Cipreses e inundación
Desde aquí emprenderemos la marcha en dirección norte sobre la US 441, entrando de lleno en los vastos territorios boscosos en los que abundan los extensos pinares que fueron utilizados durante años por la industria maderera. De vez en cuando, cruzaremos estrechos caminos de tierra que se internan en ranchos repletos de reses, caballos y ovejas. A veces, un antiguo poste con el nombre de una calle, generalmente, los apellidos de algún propietario en el pasado, es lo único que atestigua su existencia pues la hierba crecida no permite distinguir realmente por donde pasaba. Además, encontraremos plantaciones de naranjos y limoneros entre los pantanos dominados por cipreses y animales salvajes. Sin ir más lejos, en muchos tramos, decenas de alligators pueden verse nadando a orillas de la carretera. Por otro lado, al no ser tampoco un área muy poblada, el tráfico es bastante escaso y por tanto, nos veremos completamente solos en casi todo momento. Por aquí estuvo Apoxsee, una de las estaciones de la Florida East Coast Railroad y cuyo nombre significa "Mañana"en las lenguas ancestrales. Otra parada de la llamada K-Branch o línea K hacia la costa era Lokosee, Oso negro.
 
En Saint Cloud
En Saint Cloud
Oficina de correos de Kenansville
Oficina de correos de Kenansville
Reses
Reses
Luego de doce millas, llegaremos a Kenansville. Esta otra comunidad se encuentra a la altura de la County Road 523 y cuenta con una población aproximada de 1.000 residentes. Su origen está relacionado como no podía ser menos con la figura de Henry Morrison Flagler, personaje fundamental en el desarrollo del Sunshine State y la Florida East Coast Railroad, el instrumento que permitió en gran medida este éxito. El magnate ferroviario recibió una oferta por parte de las autoridades de un municipio llamado Whittier para el transporte de la trementina, el aguarrás o alcohol de madera extraído de las resinas de los pinos. Flagler aceptó la propuesta con la condición de que el pueblo por entero fuera trasladado a otro emplazamiento. La nueva villa fue nombrada en honor a Lily Kenan, tercera esposa del empresario. Esta había nacido en la homónima ciudad de Kenansville, situada en Carolina del Norte. De esta manera, las líneas del tren corrían prácticamente en paralelo a la carretera 441 y las pesadas máquinas de vapor paraban entre otros puntos como Illahaw, que viene de Yalaha o naranja en los dialectos nativos. Hoy es un ghost town o enclave fantasma en el que opera la organización Forever Florida, un refugio para especies animales amenazadas. Otra villa desaparecida fue Tohopkee, un antiguo pueblo maderero que contó con una oficina de correos entre 1923 y 1927.
 
En Downtown St Cloud
En Downtown St Cloud
Fauna local
Limpkin
Iglesia por el camino
Iglesia por el camino
En el lado oeste quedará Bull Creek, cuyo territorio fue adquirido en 1902 por George W. Hopkins, quien se hizo con 104.000 acres. En la década de 1960, fue uno de esos tantos enclaves en los que se vendió tierras pantanosas e inútiles a miles de compradores, una estafa más, típica de la Florida. Los compradores, que en su mayoría nunca visitaron los lotes adquiridos o que los habían visto durante la sequía invernal, pagaban además impuestos por la propiedad del suelo en el que casi ninguno pudo construir absolutamente nada. Desde esa misma época, el estado controla una pequeña porción de la zona que ha sido convertida en reserva natural. La población actual no llega a los 100 residentes. Según avanzamos, la 441 es llamada al mismo tiempo Kenansville Road. El abandono y la ruina es por momentos palpable. La gran cantidad de destartalados trailers o casas móviles dan fe de lo dura que puede llegar a ser la vida en un sitio en el que algunos decenios atrás la fortuna florecía en cada acre de terreno. Por el contrario, también encontraremos vistosas casas de campo con establos, molinos de viento y cercas de madera entrelazada.
 
Bosques por el camino
Bosques por el camino
Por las calles de St Cloud
Por las calles de St Cloud
Lago Tohopekaliga
Lago Tohopekaliga
Un poco más adelante, estaremos atravesando la reserva natural Three Lakes Wildlife Management Area, consistente en 25.000 hectáreas de floresta alrededor de los lagos Marian, Jackson y Kissimmee. En estas latitudes podremos ver ciervos, el águila americana, pavos silvestres y bobcats o linces. A pesar de que nunca estaremos 100% fuera de peligro en cualquier entorno salvaje del estado de la Florida, es relativamente seguro siempre y cuando prestemos atención. Antes de que la 441 gire hacia el oeste fusionándose con la US 192, la Kenansville Rd pasará a llamarse Holopaw Rd, que es precisamente cómo se denomina la villa de 5.000 habitantes por la que pedalearemos ahora. La voz Holopaw significa para unos "El lugar desde el cual se transportan o acarrean mercancías." Algunos dicen que se refiere al pavimento, aunque el término fue adoptado por J. Ingraham, vicepresidente de la compañía ferroviaria. Sin duda, la zona exportaba a principios del siglo XX la caña de azúcar que se cultivaba en estas tierras, usando interminables hileras de vagones. Durante la II Guerra Mundial, la fuerza aérea americana instaló una base de entrenamiento en las cercanías de la que solo ha sobrevivido la pista de aterrizaje. El entorno es atractivo para muchos entusiastas de los vehículos todoterreno, la pesca y la caza en el interior de las selvas inundadas. Nittaw fue otra parada de la FEC aunque su traducción es algo confusa. Para unos es "Día" mientras que para otros "Noche."
 
Por la carretera
Por la carretera
Comercios en Saint Cloud
Comercios en Saint Cloud
Mural recordando el incendio de 1917
Nos dirigiremos entonces al oeste mediante la US 441/US 192 por la cual pronto alcanzamos Harmony, una comunidad gestada desde 1996 por Martha Lentz y la sociedad Humane, basada en Orlando y dedicada a promover la salud psicológica y el equilibrio emocional de las personas en conjunto con el medio ambiente. En 2003, crearon un pueblo en el que hoy habitan 1.200 personas. Es un área de 11.000 acres que antiguamente se conocía como Triple N Ranch. Otros 16.000 acres han sido convertidos en una reserva natural. El idílico entorno rodeado por la naturaleza y los impresionantes lagos Bay, Canlin, Buck y Cat, alberga también el Harmony Golf Preserve, consistente en unos magníficos y cuidados campos de golf. Aunque todo el Sunshine State sufrió de forma severa tras la explosión de la burbuja inmobiliaria y los costes bajaron considerablemente, los precios de éstas viviendas oscilan actualmente entre los $80.000 y los $400.000 dólares. Antes de que comenzara el curso escolar de 2004, la asociación privada y el departamento de transporte floridano trabajaron en conjunto en un proyecto insólito hasta ese momento, para ampliar la carretera, que fue convertida a marchas forzadas en una vía de cuatro carriles. De todo el enorme tramo que fue afectado en esta arteria nacional, más de una milla se encuentra elevada sobre el nivel del suelo para permitir el acceso al Harmony High School, situado al otro lado de esta Irlo Bronson Memorial Highway. Por último, la villa además es sede anualmente de varios festivales y eventos como el Harvest Festival o el Winter Carnival.
 
Reptile World Serpentarium
Reptile World Serpentarium
City Hall de St Cloud
City Hall de St Cloud
En St Cloud
En St Cloud
Sobre la bicicleta, volveremos a sumergirnos en la campiña floridana salpicada de grandes lagos como el Lizzie, el Alligator, Live Oak, Sardine o el Runnymede. A la vera del camino aparecerá el Reptile World Serpentarium, una de las clásicas atracciones turísticas de la península. En ella se exhiben decenas de especies de serpientes de todo el planeta desde 1972. Ya nos vamos acercando a los sitios más poblados del condado y así aparece Ashton, una antigua estación del Sugar Belt RR y luego Saint Cloud, de 35.000 residentes. El lugar se sitúa en la orilla sur de una enorme balsa de agua llamada East Lake Tohopekaliga, donde Hamilton Disston solía pescar allá por 1870 con otro desarrollador de la zona como fue Henry Shelton Sanford. El estado del sol se encontraba entonces en una gran depresión económica precedida por la guerra civil y por tanto, la construcción de infraestructuras se encontraba en punto muerto. La Florida estaba prácticamente en bancarrota. En 1881, el magnate proveniente de Philadelphia compró 16.000km² de tierras en la región, lo que constituye de paso la mayor adquisición de terrenos en el mundo por un solo individuo. El coste de esta propiedad fue de $1.000.000 de dólares, que ayudaron a cancelar las deudas del gobierno peninsular. A la vez, Disston se dedicó al drenaje de más de ocho millones de acres de ciénagas mediante diques y canales permitiendo su uso agrícola e industrial.
 
Iglesia de Santo Tomás de Aquino en Saint Cloud
Iglesia de Santo Tomás de Aquino en Saint Cloud
En honor a los veteranos
En honor a los veteranos
Cámara de comercio
Cámara de comercio
En 1886, el gran terrateniente introdujo el cultivo de la caña de azúcar estableciendo la St Cloud Sugarcane Plantation, nombrada en honor a Saint Cloud, población del estado de Minnesota. Algunos alegan que viene realmente de la homónima comuna francesa situada en las cercanías de París, la misma donde habitaron los duques de Orleans, María Antonieta o Napoleón. Dos años después conectaría sus instalaciones mediante una línea férrea que bautizó como Sugar Belt Railway para transportar la producción azucarera a otros mercados. Sin embargo, tras las heladas consecutivas de 1894 y 1895, Disston regresó finalmente a Philadelphia donde moriría poco después. El área quedó abandonada hasta 1909, año en el que nació la actual ciudad como lugar de retiro para los veteranos de la Guerra Civil Americana, gracias al neoyorquino Raymond Moore. La corporación municipal se creó en 1915 y la firma de arquitectos Ryan & Roberts fue la encargada de planear la mayoría de edificios del downtown o centro, con un estilo llamado Spanish Revival. Desde entonces, las calles que cruzan la US441/US 192, llevan el nombre de los estados en los que lucharon estos combatientes. Precisamente, cuando estemos pasando por aquí, debemos girar a la derecha e internarnos brevemente en la avenida de New York, donde encontraremos parte del distrito histórico y el ayuntamiento. Luego volveremos a la carretera principal y seguiremos hacia el oeste.
 
West Lake y junto a este, el carril para bicicletas
West Lake y junto a este, el carril para bicicletas
Atracciones turísticas
Atracciones turísticas
Entrada al downtown
Entrada al downtown
Saliendo de Saint Cloud, abandonaremos momentáneamente la US 441 girando a la izquierda en Neptune Road por la cual atravesaremos un tranquilo barrio residencial con unas vistas espectaculares del principal lago Tohopekaliga, situado al oeste del otro, el East Tohopekaliga, miembro de la Kissimmee Chain of Lakes y punto de nacimiento el caudaloso río Kissimmee. En la zona se le conoce simplemente como West Lake. Aproximadamente a seis millas y media, iremos entrando en Kissimmee, la capital del condado. La calle por la que transitamos se dirigirá hacia el norte pasando a llamarse Main Street. En ella podremos apreciar gran parte de los edificios del centro de la urbe que no sobrepasan las dos o tres plantas de altura y albergan todo tipo de establecimientos comerciales. Aquí viven cerca de 60.000 personas de las cuales, el 42% es de origen hispano. En breve, alcanzaremos nuevamente la US 441/US 192 donde termina el distrito antiguo de Kissimmee. Etimológicamente, se cuenta que un día un grupo de soldados blancos perseguían a un puñado de Seminoles, no muy lejos de aquí. Para proteger a los suyos distrayendo a los militares, una joven se detuvo y comenzó a gritar "Bésame," pero al no dominar mucho el inglés, en lugar de decir "Kiss Me," pronunció "Kissimmee."
 
Por las calles de Kissimmee
Por las calles de Kissimmee
Kissimmee Welcome Station
Kissimmee Welcome Station
Casa en Neptune Rd
Casa en Neptune Rd
Kissimmee se estableció a mediados del siglo XIX bajo el nombre de Allendale. La construcción de canales para desviar las aguas trajo consigo grandes mejoras en el transporte de personas y mercancías en barcos de vapor, que se construían en la misma ciudad. Gracias a esto, la comunidad fue incorporada en 1883 bajo el actual nombre y se convirtió en un importante centro por el que pasaban miles de pasajeros y toneladas de productos de todo tipo. Lamentablemente, esta bonanza económica se diluyó tras la crisis conocida como el "Pánico de 1893" y las citadas heladas de 1894 y 1895, que terminaron con la práctica totalidad de los cultivos de la región. Además, el ferrocarril había tomado ventaja con respecto a las rutas fluviales y las compañías de vapores se marcharon a la zona del lago Okeechobee, dejando esta gigantesca área dependiente únicamente de la ganadería. Así fue durante décadas hasta que en 1971 los parques de Walt Disney World comenzaron a operar atrayendo el turismo, lo que constituyó desde entonces una de las actividades principales. Dicho esto, ahora solamente debemos retroceder todo el camino recorrido para finalizar la ruta en Yeehaw Junction. Nuestro andar en bicicleta será casi en todo momento sobre arcenes o carriles habilitados salvo algún tramo en que podríamos usar incluso las aceras.
 
Paisajes en la US 192
Paisajes en la US 192
Puesta de solFormaciones nubosas al atardecer
Paisajes