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viernes, 2 de septiembre de 2011

Ruta #47 Key Largo - Key West


Ruta #47 de cicloturismo, fotografía e historia en Florida
Cuando se habla de los cayos de la Florida, siempre estará asociado con playas, paseos en barco o en canoa, a la pesca deportiva, el surf, los parques naturales, pueblos pintorescos, historias antiguas, una magnífica gastronomía basada en lo que ofrece el océano que rodea a las islas y una carretera, la US 1, que une casi en línea recta los principales núcleos habitados desde la península hasta Key West por espacio de 120 millas. Nuestra travesía partirá desde Key Largo, el primero de los cayos que aparece al abandonar el territorio continental y pasará por lugares como Tavernier, Isla Morada, Layton, Key Colony Beach, Marathon o Big Pine Key, para terminar justo al final de esta Overseas Highway, en plena Conch Republic. En total, la ruta #47 de cicloturismo, fotografía e historia recorrerá nada menos que 205 millas de ida y vuelta a través de los espectaculares paisajes costeros del Sunshine State, sobre el trazado que permitió a Henry M. Flagler y su Florida East Coast Railway conectar ambos puntos hace exactamente 100 años. Los primitivos puentes y viaductos de su faraónico proyecto, cuyo coste se estima en unos $50.000.000 de dólares de la época, siguen siendo visibles al lado de los más nuevos y estuvieron en funcionamiento hasta principios de la década de 1980. Hoy aquellas primeras estructuras que una vez fueron referidas como la octava maravilla del mundo forman parte del registro histórico nacional y muchos tramos han sido restaurados para servir como muelles de pesca o carriles para bicicletas y se le denomina Florida Keys Overseas Heritage Trail. Un día como hoy en 1935, se celebraba el día del trabajo, Labor Day en los EEUU, al tiempo que un terrible huracán tocaba tierra precisamente por los cayos, destruyendo la infraestructura de la FEC Railroad. En 1966, los Miami Dolphins debutaban en la NFL con victoria 23-14 sobre los Oakland Raiders. En 1975, Joseph W. Hatchett se convierte en el primer juez afroamericano de la corte suprema en Florida.

Estampas de la Overseas Highway, US 1
Estampas de la Overseas Highway, US 1
Hoteles en los cayos
Hoteles en los cayos
Comercios
Comercios
Al  mismo tiempo que Flagler iba construyendo el ferrocarril, pese a la oposición de la naturaleza y las tormentas que entorpecían su colosal proyecto de una línea en la que un pasajero podía embarcar en Nueva York y no bajarse del vagón hasta arribar a La Habana, las oficinas de correos y la industria en general crecían a pasos agigantados en toda esta región sur peninsular. Antes de que el proyecto de la Florida East Coast Railroad quedara completado en 1912, las lejanas islas estaban incomunicadas casi totalmente. En 1917, el condado de Monroe comenzó a emitir bonos y obligaciones por grandes sumas de dinero en un primer intento de ir uniendo algunos de estos territorios con nuevas carreteras y algunos puentes de madera. Sin embargo, aunque el boom económico de los años '20 atrajo grandes multitudes de inversores, el desarrollo de la agricultura y del mercado inmobiliario, el medio de transporte más fiable seguía siendo el tren o bien los barcos. La primigenia y pedregosa vía estuvo casi lista en los '30, habiendo costado por entonces unos $4.000.000 de dólares. A pesar de esto existía un espacio de 41 millas en el que era necesario tomar un ferry que tardaba alrededor de cuatro horas en salvar dicha distancia. Pronto este servicio quedó corto y se pensó en continuar enlazando los islotes, al tiempo que el condado se endeudaba hasta el punto de declararse poco después en bancarrota. Para entonces la depresión bursátil y los problemas financieros asolaban la nación por entero. Por fortuna, consiguieron una ayuda federal que llegó en 1935 acompañada de más de 700 veteranos de la I Guerra Mundial dispuestos a trabajar en las obras de expansión de la ruta.
 
Tramos de la US 1 hacia el sur
Tramos de la US 1 hacia el sur
Key Deer
Key Deer
Artesanía en la US 1
Artesanía en la US 1
La  tragedia no obstante, esperaba a la vuelta de la esquina. Aproximadamente a las 3:00 de la tarde del 2 de septiembre de ese mismo año, un tren fue enviado hacia el sur desde Miami para evacuar a los trabajadores y residentes del área ante una importante amenaza ciclónica. Ya era demasiado tarde, a las 8:20 de la noche el devastador huracán que ha pasado a la historia como el Labor Day Hurricane, por ocurrir el primer lunes de ese mes, día de fiesta nacional, sesgó unas mil vidas, en su mayoría, los veteranos entregados a la tarea de la nueva Overseas Highway. Asimismo, las líneas férreas quedaron inservibles en algunos puntos críticos y el Sunshine State se hizo con los derechos de uso de las estructuras que comenzaron a ser ampliadas a lo ancho y asfaltadas para permitir el trasiego de automóviles. Con fondos públicos e instalando casetas de peaje para recaudar y saldar las deudas, el desarrollo seguía adelante con paso firme. Así, en 1938, la carretera volvía a estar operativa y en esta ocasión llegaba desde el sur de la península hasta Key West de forma ininterrumpida. En 1939, el país al completo supo de la existencia de los Florida Keys cuando el presidente Franklin Delano Roosevelt viajó a través de la entonces Road 4A hasta la base naval de Cayo Hueso, para embarcarse en un navío de guerra que participaría en unas maniobras militares en el mar Caribe.
 
Paisajes
Paisajes
Puente de la FEC
Puente de la FEC
Bicicleta florida en la US 1
Detalles
Esta base naval de Key West, establecida en 1823 para poner freno a la piratería en los mares circundantes, fue de gran importancia en la I Guerra Mundial pero en la segunda, su relevancia propició unas mejoras significativas a la única carretera que conecta "Los cayos." En el año de 1942 llegó la electricidad y el agua corriente a estos lares mientras el coste total de la increíble obra de ingeniería por la que hoy pasaremos ascendía hasta los $11.000.000 de dólares. En 1944, sería designada oficialmente como US 1, hoy una de las Scenic Highway más impactantes del estado, con unos paisajes espectaculares entre las cientos de islas que sobresalen de la plataforma continental floridana, unidas en total por 42 viaductos de los cuales destaca sobremanera el mítico Seven Miles Bridge, un puente de siete millas de extensión. En la década de 1980, las viejas estructuras de la era Flagler fueron reemplazadas por otras más modernas al tiempo que la vía como tal ha sido también acondicionada  sustancialmente. Aún así, al no haber alternativa posible para recorrer el trayecto y los límites de velocidad que oscilan normalmente entre 45 y 55 mph, el viaje suele durar entre tres y cuatro horas. Para la bicicleta esta cifra se triplica como poco y a la ida le añadiremos la vuelta.
 
Marinas
Marinas
Casa en Key Largo
Casa en Key Largo
Comercios en las islas
Comercios en las islas
Ya  en la ruta #21 habíamos recorrido la parte norte de Key Largo y las dos vías que llegan hasta aquí, la US 1 y la Card Sound Road. Hoy vamos a comenzar yendo en dirección sur desde la plaza comercial situada en la intersección de la "Carretera sobre los mares" y la calle Tarpon Basin Drive. Ya por esta área se ve el colorido de las edificaciones típicas en las islas, generalmente grandes casas de madera y edificios de dos o tres plantas que casi siempre dan al mar. Otra cosa que llama también la atención son los comercios que a base de imaginación y creatividad atraen la atención de los turistas a su paso. Por este motivo, los establecimientos dedicados a la artesanía y a la venta de souvenirs suelen ser conocidos como Tourist Traps, porque atrapan a los visitantes. Por otro lado, Cayo Largo es según las autoridades locales la capital mundial del buceo y en efecto, sus espectaculares barreras coralinas y biodiversidad marina hacen que este islote, el mayor de toda la cadena con 33 millas de largo, haga un merecido honor al sobrenombre. Caio dos 12 ligues es una de las primeras denominaciones que recibió el lugar en un mapa de 1639 hecho por el holandés Johannes Vingboons, por las casi doce leguas de estrechos terrenos rodeados de agua. En los años de 1770, la armada Española primero y poco después Bernard Romans, harían constar el enclave finalmente como Key Largo en una carta náutica.
 
La inmensidad del océano
La inmensidad del océano
Mar de islas
Mar de islas
Paraíso natural
Paraíso natural
Exactamente cien años después ya había unos 60 habitantes en la zona, que comenzarían a incrementarse en las siguientes cinco décadas con la llegada del ferrocarril. Alrededor de 1920, la isla contaba con cuatro estaciones de tren y la pequeña comunidad comenzó a ser referida oficialmente como Key Largo, nombre que además sería empleado en 1948 por la productora Warner Bros como título para una película protagonizada por Humpfrey Bogart, Edward G. Robinson y Lauren Bacall. Actualmente, el asentamiento cuenta con 13.000 residentes. De vuelta sobre el terreno, al haber comenzado aproximadamente en la mitad de la ínsula, solo recorreremos diez millas en las que veremos algunos poblados como Newport, Rock Harbor, Thompson y Sunset Point, para luego alcanzar Tavernier. Este otro núcleo urbano de 2.000 habitantes surgió a partir de 1860 gracias a las reclamaciones de tierra a través del Homestead Act. Como suele ser frecuente en estos territorios que cambiaron de manos y de lengua oficial en varias ocasiones, la primitiva denominación española de Cayo Tábano derivó en el actual "Tabernero," en francés. Otra versión dice que un tabernero local puso un cartel entre los manglares para atraer clientes a su negocio pero escribió Tavern Nier en lugar de Tavern Near, Taberna cerca. De ahora en adelante las porciones de terreno serán más angostas y estaremos saltando de isla en isla con bastante frecuencia. También comenzaremos a cruzar infinidad de puentes que enlazan los tramos de carretera sobre estrechos, bahías, istmos y otros accidentes geográficos. En ocasiones, el inmenso mar será el único paisaje a ambos lados del camino, en otras, solo veremos tupidos bosques de pinos o manglares.
 
Centro administrativo de Islamorada
Centro administrativo de Islamorada
Vagón de la FEC en Islamorada
Vagón de la FEC en Islamorada
Puentes de la era Flagler
Puentes de la era Flagler
Pronto llegaremos a Plantation Key, que desde 1997 forma parte de la villa de Islamorada. El núcleo principal de esta localidad se encuentra en el Upper Matecumbe Key y surgió en 1907 de la mano de William J. Krome, un ingeniero de la Florida East Coast Railroad que había llegado a la zona para inspeccionar y estudiar posibles rutas en la extensión del ferrocarril hasta Cayo Hueso. Matecumbe por cierto, es la corrupción de "Matar Hombre" y se dice que justo aquí los indios capturaron y asesinaron a la tripulación de un barco que había naufragado. Asimismo, el diminuto pueblo de Islamorada lo conforman un total de siete islas, cuatro habitables, dos que forman parte del sistema de parques estatales y una de propiedad privada. No obstante otras cientos de ínsulas desiertas o despobladas adornan el panorama salpicando de puntos verdes la Florida Bay, situada inmediatamente al norte y el Florida Reef al sur. Esta barrera coralina se extiende prácticamente en paralelo a la US 1, con cerca de 270 kilómetros de largo por unos 6 ó 7 de ancho, siendo la tercera mayor en todo el planeta. Según algunos estudios oceanográficos, esta magnífica composición de la naturaleza se formó entre 5.000 y 7.000 años atrás. Los Reefs dan cobijo a casi 1.400 especies de plantas y animales marinos y más de 500 solo de peces. Miles han sido los barcos que han naufragado al chocar contra los corales y durante décadas, el rescate de los tesoros sumergidos fue una de las actividades principales en los cayos en el siglo XIX, hasta el punto de convertir a Key West en la ciudad con más riquezas en el estado peninsular en la época. Solamente en el periodo que abarca entre 1848 y 1859, se reportaron 618 embarcaciones hundidas en el área. Uno de ellos es hoy el San Pedro Underwater Archaelogical Preserve State Park. Otro de estos parques se encuentra en Windley Key.
 
Paseando por las pequeñas localidades
Paseando por las pequeñas localidades
Antiguo puente de las 7 millas
Viejo Seven Mile Bridge
Perky Bat Tower
Perky Bat Tower
Un poco más adelante y casi imperceptible desde la costa yace Indian Key, lugar donde el doctor Henry Perrine, antiguo cónsul Estadounidense en México, sería asesinado en 1840 a mano de los rebeldes indios durante la II Guerra Seminole. Así todo, el enclave mantuvo residentes permanentes incluso veinte años después, cuando la Guerra Civil Americana hizo que las islas en general vieran considerablemente mermada su población. Hoy en día, Indian Key, junto a la isla de Lignumvitae o "Madera Vital," conforman los dos parques naturales de la zona de Islamorada. Tras un puñado de millas sobre la Overseas Highway llegaremos a Layton, otra comunidad insular situada en Long Key y rodeada por otra inmensa reserva estatal. El territorio estuvo dedicado casi en exclusiva al cultivo de cocoteros antes del siglo XX y en 1910 comenzó a ser conocido como un paraíso de la pesca deportiva gracias al prolífico novelista Zane Grey, cuyas obras han sido adaptadas al cine en más de cien ocasiones. No obstante, el Labor Day Hurricane borró del mapa el emplazamiento casi por completo hasta bien entrada la década de 1940, fecha en la que Del y Mary Layton crearon otro Fishing Camp o campamento de pesca. La ciudad fue incorporada en 1963 y actualmente cuenta con 200 habitantes.
 
Islotes
Islotes
Pigeon Key Gift Shop
Pigeon Key Gift Shop
En Pigeon Key
En Pigeon Key
Por el camino encontraremos otros islotes como Conch Key, Duck o Grassy, ya en los Lower Keys, los cayos bajos. Key Colony Beach es otro pueblo incorporado en 1960 y cuya creación data de mediados de los '50. Phil Sadowski fue el responsable.  Marathon será el último asentamiento antes de atravesar el increíble puente de las siete millas en el que estaremos rodeados únicamente por agua durante un tramo que parece eterno como la carrera de Filípides hacia Atenas. Se dice que el nombre de Marathon proviene de los trabajadores del ferrocarril que trabajaban sin descanso, a un ritmo frenético para completar el proyecto de Flagler. Oficialmente, la ciudad de 10.500 habitantes fue incorporada en 1999, aunque los primeros colonos llegaron en la década de 1820. En la lista de residentes ilustres se incluyen los actores Demi Moore y Bruce Willis o el músico Kenny G. Por otro lado, lo asombroso en casi toda la región es la elevación sobre el nivel del mar, de solamente tres pies, algo menos de un metro. El parque estatal de Curry Hammock será una de sus puntos de interés. Entre la milla 47 de la US 1 y la 40, iremos viendo el primigenio Seven Mile Bridge en cuya mitad se encuentra Pigeon Key, antigua base de operaciones de la FEC y posteriormente de la autoridad de tráfico encargada de los peajes en la carretera. El pequeño islote, que forma parte del registro de lugares históricos, es mantenido por una fundación sin ánimo de lucro y en él hay entre otras  edificaciones, un museo.
 
Pasajes entre los cayos
Pasajes entre los cayos
Puente de Bahia Honda
Puente de Bahía Honda
Mar y manglares
Mar y manglares
Más allá del Seven Mile Bridge atravesaremos brevemente Bahia Honda, donde está sin duda el puente antiguo más llamativo. El elevado y estrecho viaducto fue la estructura que constituyó el mayor reto para los ingenieros encargados de adaptar las vías férreas en caminos. En esta ocasión, optaron por asfaltar la parte superior de la balaustrada de metal entrelazado. Hoy es accesible en parte desde el Bahia Honda State Park, en el cual además vive la única colonia de mariposas Miami Blue, que se creían extintas. Otro animal endémico de la zona es el Key Deer o Ciervo de los cayos. Este mamífero se diferencia principalmente de sus parientes de cola blanca que viven en la península por su diminuto tamaño que oscila entre 75cm y 1,2m de altura. Para protegerlo han creado el National Key Deer Refuge. Otras reservas son el Great White Heron National Refuge o el Key West National Wildlife Refuge. A continuación, llegaremos Big Pine Key, hogar de unas 5.000 personas. Aquí encontraremos el No Name Pub, El Bar Sin Nombre, un local  de ocio cuyas paredes están cubiertas por billetes de $1 dólar firmados por los visitantes. También veremos el Blue Hole, que es el único lago de agua dulce en los Florida Keys. Este "Agujero azul," alberga principalmente aves, alligators e iguanas. Luego, cruzaremos otros cayos como Little Torch, Ramrod, Summerland y Cudjoe, en el que el ejército instaló en 1959 una base militar encargada de detectar misiles balísticos. Sin embargo, la actividad principal hoy en día de estas antenas y radares es interceptar el contrabando de drogas en el golfo de México.
 
Viejo puente de Bahía Honda
Viejo puente de Bahía Honda
Tiendas
Tiendas
Iglesia de San Pedro
Iglesia de San Pedro
En  el momento que pasemos otros islotes y villas como Big Coppitt, El Chico, Bay Point, East Rockland, Stock Island, Key Haven, Pirates Cove o Sugarloaf Shores, ya nos acercamos al final de la primera parte de la ruta. En Sugarloaf Key estuvo la villa de Perky, en la que Ritcher Perky construyó la famosa Bat Tower en 1929. Repentinamente, la US 1 se divide en dos vertientes de las que tomaremos la que se dirige hacia la derecha, conocida también como Roosvelt Blvd. Hemos llegado a Key West. Ahora seguiremos avanzando en paralelo a la llamativa bahía que nos quedará a la diestra, hasta que entremos de lleno en el pueblo. La calle pasará a llamarse Truman Ave y nos veremos rodeados por las típicas casas de madera, iglesias, parques, comercios, los gallos, pollos y gallinas que andan libremente por las aceras y sobre todo, la tranquilidad que se respira a pesar de los 25.000 habitantes y los miles de turistas que se concentran en apenas 20km². En Havana Street veremos el punto kilométrico #1 de la Overseas Highway, en Whitehead St, giraremos a la derecha en el último tramo de la carretera. Aquí se concentran lugares emblemáticos como la casa del escritor Ernest Hemingway o las cortes del condado de Monroe. Cuando alcancemos la Fleming Street aparecerá el cartel que anuncia el final de la US 1, la milla cero. Entonces iremos en sentido contrario pasando incluso la Truman Avenue hasta la South Street donde está situada la boya de hormigón que anuncia el punto más al sur de todos los Estados Unidos continentales. En la colorida estructura se lee además la frase 90 miles to Cuba.
 
Marina en Key West
Marina en Key West
Otros habitantes de Key West
Otros habitantes de Key West
Cortes de Monroe Co
Cortes de Monroe Co
Key West estuvo habitado por los indios Calusa y fue oficialmente descubierta en 1521 por Juan Ponce de León, quien llamó al archipiélago "Los Mártires." Desde entonces, bajo dominio español, la isla fue un referente entre los pescadores de las Bahamas y Cuba. Exactamente 300 años después, estos territorios pasarían a formar parte de los Estados Unidos. Su posición estratégica fue aprovechada durante la Guerra Civil, tiempo en el que se construyeron varios fuertes e instalaciones navales como el Fort Zachary Taylor o el Fort Jefferson en la lejana Dry Tortugas Island, más allá de Marquesas Keys. La edificación fue levantada usando cerca de 16.000.000 de ladrillos. Además, la vinculación de Cayo Hueso con la isla de Cuba ha sido palpable a lo largo de la historia. Carlos Manuel de Céspedes, hijo del "Padre de la República," llegó a ser alcalde de Key West en 1876. En los 1890, los artesanos venidos de "La perla del Caribe," producían manualmente hasta cien millones de cigarros Habanos al año. José Martí, fundó aquí el Partido Revolucionario Cubano durante uno de sus múltiples viajes antes de la independencia. En 1898, el acorazado Maine, cuyo hundimiento en el puerto de La Habana provocó el estallido del conflicto Hispanoamericano, partió de estas costas. Su desarrollo en la era moderna vino por supuesto de la mano de la FEC y algunos presidentes como el mismo Harry Truman, Dwight Eisenhower, Franklin D. Roosevelt o John F. Kennedy, estuvieron aquí en la llamada Winter White House, la Casa Blanca invernal.
 
Casa de Ernest Hemingway en Key West
Casa de Ernest Hemingway en Key West
Key West, Florida
Key West, Florida
Key West, Florida
Teatro en Key West
En 1982, Dennis Wardlow, alcalde de la ciudad de Key West, instituyó un estado soberano en la isla que ahora sería llamada Conch Republic, en protesta a los controles policiales establecidos por la autoridad de fronteras norteamericana en los accesos a los cayos, buscando narcóticos e inmigrantes ilegales y haciendo declinar el turismo. Con mucho humor, que es lo que siempre ha caracterizado este movimiento, el Prime Minister Wardlow declaró la guerra a los Estados Unidos golpeando en la cabeza con una barra de pan Cubano a un figurante en uniforme de Marine. Acto seguido, se rindió ante el "oficial" y pidió la suma de mil millones de dólares en Ayuda Exterior. La inmensa publicidad de esta aventura terminó por surtir efecto en cuanto a los bloqueos de las carreteras e hizo crecer nuevamente la afluencia de visitantes. Otro capítulo de la historia fue la invasión de 1995, cuando el 478th Civil Affairs Battalion condujo en el área un simulacro de ataque a una isla extranjera. Como era de esperar, el ejército de la "República" respondió con cañones de agua y pan Cubano. El 22 de septiembre, el batallón #478 presentó su rendición.
 
Paisajes desde la Overseas Highway
Paisajes desde la Overseas Highway
Milla cero de la US 1
Milla cero de la US 1
Southernmost Point USA, la famosa boya de las 90 millas a Cuba
Southernmost Point USA
La parte macabra de la historia de Key West nos remonta a los años '30, cuando Carl Tanzler, un ciudadano de origen alemán, llegó a los Estados Unidos desde La Habana para instalarse en Zephyrhills, Pasco County, algunos centenares de millas hacia el norte. Sin embargo en 1927 comenzó a trabajar en el hospital marino de cayo hueso como radiólogo. En uno de sus sueños, sus ancestros le habían mostrado a una hermosa joven de la cual quedó prendado. Así en 1931, una paciente de origen Cubanoamericano llamada Maria Elena Milagro de Hoyos o Helen Hoyos, considerada como una "Belleza local," visitó el centro médico donde él vio rápidamente a la figura que su tía, la condesa Anna Constantia von Cosel, le había presentado oníricamente. Helen moriría de tuberculosis poco después pero Carl hizo todo lo posible por salvarla experimentando con radiación y desplazando aparatosos equipos a la casa de la familia Hoyos. La obsesión de Tanzler lo llevó a cubrir los gastos del entierro y construir un mausoleo al que iba cada noche. En 1933, robó el cadáver restaurandolo a base de telas, cera y perfumes. Su morbidez lo llevó a dormir con la difunta durante los próximos siete años hasta que fue descubierto y enjuiciado. Finalmente el delito de sustracción del cuerpo y profanación de tumbas había prescrito y salió en libertad, volviendo al condado de Pasco hasta su muerte en 1952. Regresando a la larga realidad de la ruta, desde el Southermost Point, el punto más al sur del país, volveremos hasta la Truman Ave sobre la cual comenzaremos el maratónico regreso. Por delante, otras cien millas de carretera sobre el mar.
 
Playa en el Bahia Honda State Park
Playa en el Bahia Honda State Park
Antiguo puente de las siete millas
Iglesia en Cayo HuesoCangrejo

sábado, 11 de diciembre de 2010

Ruta #21 Florida City - North Key Largo


Ruta #21 de cicloturismo, fotografía e historia en Florida
Esta ruta #21 de cicloturismo, fotografía e historia en Florida consiste en 45 millas desde la localidad de Florida City, situada al sur de Miami, hasta North Key Largo, el primero y más grande de la extensa cadena de cayos e islotes que aparecen en línea casi recta desde la península hasta Key West. Los condados a recorrer serán Dade y Monroe y estaremos pasando también por varios parques y reservas naturales como el Cocrodile Lake, el Model Lands Basin o el John Pennekamp, con sus únicas e increíbles barreras coralinas. Además habrá que prestar especial atención al camino porque estaremos sobre el territorio del peligroso cocodrilo americano, totalmente diferente al alligator en cuanto a tamaño, color, fisonomía y comportamiento. En cuanto al paisaje, primero veremos extensos pinares, los casi infinitos Everglades y posteriormente las costas cubiertas de manglares y la inmensidad de un mar salpicado de islas. Un día como hoy 1941 la Florida lamentaba el desastre de Pearl Harbour. En esos años de la II guerra mundial, en multitud de bases militares en todo el estado, fueron miles los soldados que recibieron entrenamiento. En ese periodo se construyeron cerca de 1.500 millas de autopistas, un grupo de saboteadores alemanes invadió Ponte Vedra Beach, se construyó el único barco de concreto del mundo totalmente motorizado, se excavó el primer pozo de petróleo en Collier County, la población pasó de 1,8 a 2,8 millones y por último, el Sunshine State alojó a unos 4.000 prisioneros germanos.

Velero atravesando el Card Sound
Velero atravesando el Card Sound
De camino a los cayos
De camino a los cayos
Entre los manglares
Entre los manglares
Comenzaremos en la intersección de la US 1/South Dixie Highway y la Card Sound Road en Florida City, "La puerta hacia los Cayos," yendo sobre la última de las carreteras mencionadas en dirección sur. Esta población es la ciudad más austral del área metropolitana no solo de la Florida sino de toda la nación, dentro del continente. Cuenta con alrededor de 8.000 habitantes y el lugar es conocido principalmente como región agrícola desde principios del siglo XX, cuando el terreno rocoso y abundante en pinares fue convertido en suelo apto para el sembrado mediante canales de drenaje. Los primeros pobladores llegaron en 1910 cuando aun estas tierras se denominaban Detroit, por ser el lugar de procedencia de muchos de ellos. El nombre actual lo adquirió en 1914 con la incorporación como ciudad y obligados por la autoridad postal, quienes aludían que la duplicidad del término traería confusión. En general Florida City es un lugar considerado "difícil" ya que aproximadamente el 43% de los habitantes vive bajo el umbral de la pobreza. Además, fue uno de los puntos que sufrió más devastación en 1992 tras el huracán Andrew y las huellas de esta tragedia siguen siendo visibles casi veinte años después en muchas calles donde perduran los cimientos de los que un día fueron viviendas. Las parcelas abandonadas o muchas puertas y ventanas clausuradas con tablones dan testimonio de los problemas económicos prolongados durante décadas.

Mar y manglares en el Card Sound
Mar y manglares en el Card Sound
Islas y manglares
Islas y manglares
Model Lands Basin
Model Lands Basin
Al dejar la villa atrás, notaremos que toda esta sección del recorrido, de unas 17 millas de extensión, está deshabitado y entre los bosques y ciénagas solamente veremos algunas torres de comunicación, muchas de ellas en desuso, y caminos de tierra que se entrelazan eterna y misteriosamente sobre todo en el lado izquierdo. Muchos están numerados como calles en algunos mapas aunque hoy en día es difícil circular por ellos. Otros ya han sido absorbidos por la foresta y las tierras encharcadas. Actualmente la vegetación cubre todo lo que tiempo atrás fueron plantaciones y fincas en un territorio de 34.000 acres conocido como Model Lands Basin, que está compuesto por infinidad de parcelas de propiedad federal, estatal y privadas. No obstante, en previsión de una desaforada construcción en áreas ecológicamente sensibles, el gobierno ha ido adquiriendo la mayoría de los terrenos para garantizar su protección. Más adelante y salvo el segmento del puente sobre el Barnes Sound, donde ya entraremos en Monroe County, todo seguirá siendo desolación e inmensidad. Al ir terminando la porción de tierra continental, lo que dominará todo el paisaje serán los manglares, las zonas de aguas oscuras y salitrosas y posteriormente el mar abierto.

"Downtown" Card Sound
"Downtown" Card Sound
Laughing Gull/Leucophaeus atricilla
Puente de Card Sound
Puente de Card Sound
Originalmente la Card Sound Road era parte del Overseas Railroad, el ferrocarril sobre el mar desde el continente hasta la lejana isla de Key West, creado y completado en 1912 por Henry Morrison Flagler. En los años 20', se construyó la carretera adyacente y el puente levadizo de madera que permitía a su vez el paso del tráfico marítimo a 11 millas de Florida City. Por aquí hubo algunos pueblos ya desaparecidos como Arsnicker, Goodall o Everglade, si la "S" final. Sin embargo, en 1935 la línea férrea quedó inutilizada por un terrible huracán y fue abandonada tras quebrar la compañía propietaria. En los años '40, se construyó la moderna US 1 a través de los Everglades, unas millas más al oeste, acortando el trayecto considerablemente. Para colmo, en 1947 el primitivo viaducto se incendió y dado el peligro que representaba para el público la ruta fue cortada, quedando así durante algunas décadas. Mientras tanto, se barajaba la posibilidad de unir Key Biscayne, que está algo más al norte, con Key Largo y el complejo residencial de Islandia en Elliot Key, por donde pasaría el supuesto nuevo enlace ferroviario atravesando el actual parque nacional de la bahía Vizcaína, opción que fracasó. Hoy en día el puente elevado que sustituye al original data de 1969 y es operado por el condado de Monroe, cobrando $1 dólar de peaje. Cercano a este, hay un restaurante y algunas pintorescas edificaciones. Es el downtown de Card Sound, una antigua comunidad pesquera, que será lo último que veamos de Dade County. Por esta área es típico encontrar numerosas personas pescando o paseando en motocicletas. 

Costa sur de Key Largo
Costa sur de Key Largo
Antiguo radar
Antiguo radar
En la base de misiles HM40
En la base de misiles HM40
Una vez sobre el Card Sound Bridge, podremos contemplar y disfrutar de un panorama espectacular mecidos por el viento, que suele soplar con fuerza. Desde aquí en adelante entraremos en el Crocodile Lake National Wildlife Refuge, un refugio nacional dedicado a la conservación y protección de la vida salvaje donde lo que más destaca es el mencionado cocodrilo americano, que vive en el agua salada. Sus características y diferencias con el alligator son principalmente el enorme tamaño, su boca terminada en punta, afilada en forma de "V" y el color verde, ya que el caimán del Mississippi es completamente negro y sus fauces tienen una configuración roma que se asemeja a la letra "U." Por contra, este gran lagarto está actualmente en peligro de extinción aunque las dos especies están protegidas. Seguidamente vendrá el final de la Card Sound Road que está justo en la intersección con la County Road 905, en la que giraremos a la derecha. La vegetación nos impide ahora ver el mar, sin embargo, está a pocas decenas de metros a ambos lados de la carretera. Estamos en la ínsula de Key Largo, la cual aparecía en mapas del siglo XVII con el nombre de Cayo de las Doce Leguas. En la parte sureste del islote encontraremos el asentamiento homónimo y áreas naturales entre las que está el John Pennekamp Coral Reef State Park, famoso por su predominantes barreras de coral. Hacia el norte queda la antigua comunidad de Grayvik, en la que vivió el aventurero Thord Ivor Hallström, conocido igualmente como Ivor Thord Gray, De origen sueco, Hallström llegó a ser general, participando en campañas bélicas en Asia, África, Europa y América, uniéndose entre otros a los ejércitos ruso, británico o a las tropas de Pancho Villa durante la revolución mexicana. El enclave, junto a la isla de Linderman Key, en la que la CIA entrenó a los grupos que asaltaron la Bahía de Cochinos en Cuba, forman parte hoy del exclusivo Ocean Reef Club.

Everglades
Everglades
Jefferson Aleman
Áreas cerradas
Eastern Diamondback
Eastern Diamondback
Este tramo hasta la US 1 será de nueve millas con pequeños desniveles arriba y abajo casi imperceptibles. Por su parte, la isla de Key Largo fue colonizada sobre los años de 1830 por John Whalton, quien operaba los buques faro Caesar y Florida entre 1826 y 1837, fecha en que fue asesinado por los rebeldes Seminoles. No obstante, el primer asentamiento reconocido en este extremo norte de la isla pudo ser Red Bird City. Hoy día la renta per cápita de North Key Largo es muy elevada y hay una población estimada de unos 1.200 habitantes aunque realmente no veremos casi ninguna de las viviendas. Sí son visibles numerosos caminos que se internan en dirección noroeste en el parque botánico Dagny Johnson y en el lago de los cocodrilos. La mayoría están cerrados al público o requieren de un permiso para acceder a ellas. Se trata de viejas carreteras en desuso como la primigenia 905 y accesos a enclaves que en décadas no muy lejanas fueron un paraíso para el contrabando de drogas provenientes del Caribe y América del Sur. Los alijos eran introducidos en el país por mar y aire debido a la increíble cantidad de cayos, islotes y vegetación donde era y es fácil ocultar o dejar caer la mercancía, que luego sería recogida y distribuida. Otros sectores contienen algunos edificios abandonados o resorts que fueron construidos y nunca utilizados como el North Key Largo Yatch Club, conocido alternativamente como Solarelle o Port Bouganville, que se encuentra oculto entre la maleza. Una de esas edificaciones es la olvidada estación de misiles HM40, que fue levantada en 1962 durante la crisis en la que el mundo se vio al borde de la guerra nuclear, tras el descubrimiento de cohetes soviéticos en Cuba. En esta zona, incluso se llegó a buscar petróleo en los años '40 y '50 sin mucho éxito.

Jewfish Creek desde uno los puentes en la US 1
Jewfish Creek desde uno los puentes en la US 1
Estación de bomberos en Key Largo
Estación de bomberos en Key Largo
Casa en North Key Largo
Casa en North Key Largo
Llegados al cruce con la US 1, ya veremos los comercios de la villa de Key Largo, los restaurantes, tiendas y más actividad en general, ya que la zona urbana más densa comienza justo aquí y continúa extendiéndose hacia el sur. La comunidad, que se autotitula como la capital mundial del buceo, alberga a unas 10.400 personas. El asentamiento como tal tiene su origen en los años de 1870, cuando una oficina postal fue abierta para el emplazamiento de Cayo Largo, escrito literalmente. Esta cerraría en 1881 pero sería trasladada y renombrada, despojándola de la palabra "Cayo." Por entonces la población rondaba las 200 almas. Luego aparecerían dos enclaves más, Aiken en 1891, creado por Alfred L. Baker; y Planter, por parte de John W. Johnson. A principios del siglo XX llegó el primer tren y con ello el progreso económico y el crecimiento social. Las estaciones de la zona estaban en las actuales poblaciones de Rock Harbor, Jewfish, Key Largo y Tavernier, aunque el servicio en 1908 ya llegaba hasta Marathon. En 1921, Wilbur Lofton sería el responsable de rebautizar el sitio con la denominación actual. No tiene corporación municipal por los que es un Census Designated Place o lugar designado por el censo. Otro CDP cercano será Anglers Park. Sobre la bicicleta, en esta nueva carretera emprenderemos el camino de regreso a Florida City, situada al norte sobre la nueva Overseas Highway.

Marinas y resorts junto a la US 1
Marinas y resorts junto a la US 1
Jewfish Creek Marina
Jefferson Aleman
Halcón/Buteo lineatus
La  US 1 original comenzó a operar hacia 1938 y nacía en Key West, desde donde recorría los cerca de 200 kilómetros actuales, mayoritariamente sobre el mar, aprovechando las estructuras edificadas por la Florida East Coast Railroad. Esto incluía los estrechos y primitivos puentes que sobrevivieron el terrible Labor Day Hurricane, junto a otros sectores que se reconstruyeron con ese propósito. Actualmente las viejas pistas y viaductos tienen un uso exclusivamente peatonal y turístico habiendo sido restauradas, muchas de ellas recientemente. Estas corren paralelas a las nuevas y modernas estructuras que unen los múltiples cayos e islas y que empezaron a tomar el relevo a partir de finales de la década de 1970. A pocas millas del final empieza a aparecer un extenso y aparentemente hermético vallado a ambos lados de la carretera delimitando partes del Everglades National Park y la Southern Glades Wildlife and Environmental Area, impidiendo a la vida salvaje entrar al pavimento. Esto ayuda evidentemente a evitar accidentes y atropellos sobre todo a la amenazada Florida Panther o a los abundantes ciervos. Lo más intimidante sin duda es la amenaza constante de los cocodrilos como nos recuerdan las señales amarillas que indican su presencia. A lo largo de este último tramo aparecerán algunas pocas edificaciones como marinas, restaurantes y hoteles, así como una prisión juvenil construida en la antigua base de misiles HM-59. Cuando lleguemos al marcador de la milla 112,5 abandonaremos Monroe County volviendo a entrar en el condado de Dade. En total, serán 18 millas hasta la conclusión de la ruta en el cruce con Card Sound Road.

Alligator
Alligator



AnhingaEdificios en la base de misiles abandonada