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sábado, 22 de febrero de 2020

Ruta #107 Apopka - Mount Dora - Umatilla - Lake Kathryn

Ruta #107 Cicloturismo, Fotografía e Historia en Florida
107 son ya las rutas de Cicloturismo, fotografía e historia en Florida realizadas hasta la fecha. En esta ocasión, pedalearemos por espacio de 77 Millas por los condados de Orange y Lake. El primero, cuya capital es Orlando, es una masa de asfalto interminable con casi un millón y medio de residentes. Por su parte, Lake hace honor a su nombre por la infinidad de lagos y zonas naturales. Al igual que la ruta anterior, esta región contiene gran cantidad de pueblos ya desaparecidos una vez abandonadas las cientos de millas de vías férreas que la surcaban en los albores del siglo XX. Actualmente los asentamientos surgen a la vera de flamantes autopistas mientras que las áreas protegidas van mermando tremendamente. La legislación estatal tampoco ayuda y cada mes son miles los acres de nuevas construcciones. Entre 2001 y 2020, la población de la península creció desde los 15,9 hasta los casi 21,5 millones actuales. El recorrido de hoy partirá de Apopka, yendo primero al noroeste. Así pasaremos algunas ciudades y comunidades como Plymouth, Zellwood, Tangerine, Mount Dora, Eustis, Umatilla y Altoona. Luego nos desviaremos hacia el noreste, visitando Paisley y Lake Kathryn. Desde aquí volveremos al punto de partida con algunas variaciones respecto al viaje de ida. Un día como hoy en 1819, entraba en vigor el Transcontinental Treaty o Tratado Adams-Onís, por el que España cedía la Florida a los EEUU. En 1836, el general Edmund P. Gaines llegaba a Fort King, hoy Ocala, con seis compañías del 4° regimiento de infantería y un grupo de voluntarios de Louisiana, para combatir a los Seminoles. En 1862, Lewis G. Arnold asumía la comandancia del departamento federal en la península. Al mismo tiempo, Jefferson Davis tomaba posesión en el cargo de presidente de la Confederación. En 1885, la legislatura estatal ratificaba la incorporación de la villa de Chipley. En 1958, moría en Jacksonville John W, Martin, vigesimocuarto gobernador del Sunshine State y posteriormente fideicomisario de la Florida East Coast Railway. En 1959, tuvo lugar la primera edición del Daytona 500. Lee Petty fue el vencedor. 

Puente del West Orange Trail sobre la US 441 en Apopka
Puente del West Orange Trail sobre la US 441 en Apopka
City Hall de Apopka
City Hall de Apopka
Comercios en la US 441
Comercios en la US 441
Volvemos a Orange County, cuyo paisaje estuvo dominado por los cultivos de naranja durante más de un siglo. Después de 1971, con el establecimiento de Disney World y todo el universo de parques temáticos, hoteles y restaurantes que se construyeron alrededor, la urbanización ha explotado hasta crear una vasta región metropolitana que parece no tener límites. Nuestra ruta comenzará en Apopka, situada a unas 12 millas al noroeste de Orlando. Considerada como The Indoor Foliage Capital of the World, o Capital Mundial de las Plantas de Interior, Apopka es una palabra de origen Creek, Ahapopka, que significa: "El Lugar Donde Comer Tubérculos, Papas, Patatas, Batatas o Solanáceas en general." Los habitantes más antiguos de los que se tiene constancia eran los Acuera, un pueblo perteneciente a la confederación Timucua, que desaparecieron en la primera mitad del siglo XVIII. Los indios y esclavos cimarrones que huían de otros estados del norte, controlados por Inglaterra y luego los Estados Unidos, vinieron a la Florida y formaron la actual tribu Seminole casi al mismo tiempo. De hecho, el famoso líder Coacoochee, "Wild Cat," nació aquí. La segunda guerra contra los Seminoles terminó por desplazarlos a otras latitudes, incluyendo Oklahoma y áreas remotas de los Everglades como los "Inconquistados," que hoy viven en la Big Cypress Indian Reservation o la reserva de Brighton.

Downtown en Apopka
Downtown en Apopka
Tienda de bicicletas en Apopka
Tienda de bicicletas en Apopka
Edificios de hace un siglo
Edificios de hace un siglo
El Armed Occupation Act de 1842 trajo algunos colonos que se fueron asentando posteriormente en el centro de la localidad, referida como Fudge Hall o The Lodge, por la logia masónica emplazada en la Old Dixie Highway. Al terminar la guerra civil la población se incrementó gracias a la llegada del ferrocarril. En 1869 obtuvieron una oficina postal y hacia 1882 fue incorporada con el nombre de Apopka City. No obstante, el título de ciudad lo obtuvo en 1929. En la actualidad tiene unos 53.500 residentes. Sobre la bicicleta partiremos yendo al oeste por la US 441/W Orange Blossom Trail desde su intersección con la S Park Lane, donde se encuentra el City Hall. A la entrada del mismo se alza la estatua de John H. Land, quien fuera alcalde entre 1950 y 1968 y nuevamente de 1971 a 2014. Con 61 años en el cargo, tiene el récord en todo el Sunshine State. Atrás dejaremos el West Orange Trail, una de tantas sendas para bicicletas de la zona cuyo trazado fue diseñado sobre las antiguas vías de los ya desaparecidos Orange Belt Railway o el Tavares, Orlando & Atlantic Railroad entre otros. Hoy no haremos uso de ellos. Sobre el terreno veremos multitud de edificios históricos del downtown. También infinidad de comercios y gente por doquier. Igualmente, padalearemos junto a la línea aun en funcionamiento del Florida Central Railroad.

Granjas abandonadas en la orilla norte del Lago Apopka
Granjas abandonadas en la orilla norte del Lago Apopka
Puentes ferroviarios
Puentes ferroviarios
Estación de bombeo, Lake Apopka
Estación de bombeo, Lake Apopka
Al sur estará el inmenso lago Apopka, el cuarto en extensión de la península. En 1941, en la parte norte se erigió un dique que redujo su tamaño desde los casi 50.000 acres hasta los 30.000. La porción resultante fue utilizada durante décadas para la agricultura, provocando a su vez los niveles de contaminación más elevados de toda la Florida, que ya es mucho decir si se compara con otros emplazamientos como el lago Okeechobee. Actualmente la agencia que gestiona el agua y sus recursos naturales en la región es el St Johns River Water Management District. Desde 1987 hasta la fecha, se han producido cambios sustanciales en el entorno. Los antiguos campos de cultivo fueron eliminados creando la Lake Apopka North Shore Natural Area/North Shore Enhancement Area, restaurando 19.000 acres de humedales a su estado original. Por la carretera, atravesaremos las antiguas paradas del tren, arribando a Plymouth, donde está la sede del propio Florida Central Railroad. Esta villa surgió hacia 1880 y fue llamada Penryn. Es el lugar de nacimiento de Warren Sapp, miembro del Pro Football Hall of Fame del fútbol americano. A continuación vendrá Mc Donald, un pueblo fantasma fundado por John A. McDonald. El siguiente será Zellwood, a donde llegó el coronel T. Elwood Zell en 1875-76. Este provenía de Philadelphia y era conocido por ser el editor de la Zell's Encyclopedia, Diccionario Universal de la Lengua Inglesa, Ciencia, Literatura y Arte. Hoy la habitan unas 2.800 personas.

Downtown en Mount Dora
Downtown en Mount Dora
A orillas del Lake Dora
A orillas del Lake Dora
Callejeando por Mount Dora
Callejeando por Mount Dora
Por los alrededores hubo más comunidades perdidas en el tiempo como Merrimack y Bay Ridge. También en la línea férrea estaba Gainesboro. Sobre la bicicleta, la US 441 se desviará en dirección norte entrando en el Census Designated Place de Tangerine, de 2.900 moradores. Pronto pasaremos junto al lago Ola, del que se dice que fue nombrado por un jefe indio en honor a su hija. En la década de 1870 los primeros colonos fundaron Olaville. En 1975, el poeta y naturalista Dudley Whitney Adams, oriundo de Massachusetts, se asentó junto al Lake Beauclair. Este había dirigido el National Grange of the Order of Patrons of Husbandry, una organización que aboga por el bienestar político y económico de las familias de los agricultores, llamada comúnmente Grange Movement. En la Florida fue presidente de la State Horticultural Society. Bessie Heustis, cuñada de Adams, sugirió cambiar el topónimo a Tangerine, ya que este, aparte de impulsar la industria cítrica en la región, había plantado mandarinas en su propiedad. De regreso al asfalto, el Orange Blossom Trail seguirá hacia el norte aunque nosotros tomaremos la bifurcación a la izquierda continuando por la Alt US 441. En una milla exactamente entraremos en Lake County. El entorno, que desde el principio hasta ahora venía siendo mayoritariamente rural, se convertirá en otra masa urbana al llegar a la ciudad de Mount Dora. La carretera pasará a denominarse S Highland St y en otra milla más giraremos a la izquierda en la E 5th Ave. Por ella desembocaremos en el Lake Dora, nuevamente a la vera de los raíles del Florida Central Railroad.

Lago Apopka
Lago Apopka
John P. Donnelly House
John P. Donnelly House
Lakeside Inn
Lakeside Inn
En 1846, 1848 según otras fuentes, los agrimensores que estaban topografiando la zona designaron el lago en honor a Dora Ann Drawdy, una de las pobladoras primigenias. En 1880, la oficina de correos fue establecida por Ross C. Tremain, quien bautizó el asentamiento Royellou, mezclando el nombre de sus hijos Roy, Ella y Louis. Esto ocasionaba gran confusión a las autoridades, derivando en diferentes versiones del topónimo como Royalview, Rollalien, Royalieu o Royallen. En 1883 se sustituyó por la denominación actual. Fue incorporada en 1910 y su población asciende a 14.200 almas. Se caracteriza por sus estrechas calles con grandes arboledas, vistosas casas y un sinfín de establecimientos dedicados al tursimo. Cada esquina es un bullidero de gente sobre todo durante los fines de semana. Muchos inmuebles forman parte del National Register of Historic Places, aunque en realidad dicho registro no es más que un título honorífico que no protege en ningún caso contra el abandono de los mismos o el insaciable apetito de constructores y promotores inmobiliarios. De estas edificaciones destacan la John Phillip Donnelly House, vivienda del primer alcalde; la estación de la Atlantic Coast Line Railroad de 1915, hoy cámara de comercio y el Lakeside Inn, en el que incluso se hospedó el ya expresidente Calvin Cooledge en 1930. Además, la pequeña urbe es famosa por su gran número de eventos y ferias que le han granjeado el apelativo de Festival City. Uno de estos es el Bicycle Festival, que es el más antiguo del Sunshine State relacionado con este deporte.

Ayuntamiento de Eustis
Ayuntamiento de Eustis
En Eustis
En Eustis
Magnolia Ave & Bay St en Eustis
Magnolia Ave & Bay St en Eustis
Una vez que pasemos el downtown, la carretera pasará a ser la Old US 441. Las ajadas vías del tren se encuentran a la izquierda entre el pavimento y el Lake Dora. En las pocas callejuelas que cruza con destino a grandes caserones en la orilla del lago, hay viejos puentes de madera que evocan escenas de las clásicas películas del oeste. En la Morningside Dr nos desviaremos a la derecha pedaleando junto al Lake Gertrude. Pronto nos reencontraremos con la US 441/SR 44, tras la cual estaremos sobre la Old Mt Dora Rd. Por aquí podremos ver muchos más lagos como el Saunders, Woodward, Louise, Dicie, West Crooked, East Crooked, Leven, Joana, Maggie y Nettie, por mencionar unos pocos. En la S Bay St/US 19 giraremos a la derecha, atravesando fugazmente el pueblo fantasma de Mount Homer, situado en el corredor del Orlando & Northwestern Railway entre la cercana ciudad de Tavares y nuestro próximo destino, Eustis. El lago adyacente fue nombrado en 1825 en honor al general Abraham Eustis por combatir a los nativos de la región durante las guerras Seminole. Otras versiones aluden a su hijo, el también general Henry Lawrence Eustis, que luchó en la contienda civil americana. El enclave en sí surgió presumiblemente en la década de 1870, ya que las fuentes varían mucho.

Tren del Orlando & Northwestern Railway
Tren del Orlando & Northwestern Railway
En Eustis
En Eustis
Alice McClelland Memorial Bandshell
Alice McClelland Memorial Bandshell
Un ingeniero escocés llamado James A. McDonald, quizás la misma persona que fundó la villa de McDonald, por la que pasamos hace unas millas, fue el que estableció Highlands en 1881. Existe un consenso de que esta sería la comunidad original. Posteriormente, A. S. Pendry la rebautizaría como Pendryville, al ser el encargado de la oficina postal. Sin embargo, las fechas no encajan muy bien porque esto habría sucedido en 1876-77. Antes de la llegada de los ferrocarriles el transporte estaba orientado hacia las vías fluviales. Los barcos de vapor podían recorrer la inmensa Harris Chain of Lakes, la cadena de lagos y ríos que vierte sus aguas en el Ocklawaha River y el St Johns, saliendo al océano Atlántico en la lejana Jacksonville. En 1883 sería incorporada con la denominación actual. Al igual que toda la zona, continúa siendo destino invernal de muchos norteños. Este mes, como cada febrero desde 1902, la localidad es sede del GeorgeFest, un festival dedicado a George Washington. Cuenta con 21.100 habitantes. A lo largo de la historia algunos personajes interesantes han sido vecinos del municipio. Entre estos están John Robert Schieffer, premio Nobel de física; Tzimon Barto, pianista clásico, novelista, poeta, filósofo, políglota y fisiculturista; Thomas McClary, fundador de The Commodores; Hughie Lee-Smith, pintor surrealista; David M. Walker, oficial de la marina, piloto de combate y astronauta; Edgar James Banks, diplomático, novelista, productor de cine, arqueólogo y anticuario. Fue cónsul en Bagdag y para algunos es la inspiración de Indiana Jones. 

Distrito histórico de Eustis
Distrito histórico de Eustis
Iglesia en Umatilla
Iglesia en Umatilla
En Altoona
En Altoona
Sobre la bicicleta podremos contemplar puntos de interés como la Guilford David Clifford House, la Purdy Villa, la Gould Hyde Norton House, la Alice McClellan Memorial Bandshell, la William Kimbrough Pendleton House o las increíbles vistas del lago Eustis. Más adelante, sin perder de vista la línea ferroviaria, atravesaremos Fort Mason, un pueblo fantasma enclavado entre las comunidades no incorporadas de Grand Island y Dona Vista. En esta última, un marcador histórico junto a la carretera y el Lake Tatuola indica la posición, muy disputada, del fuerte militar Mason. Este fue erigido por el teniente coronel Pierce Mason Butler, quien en 1837 lideraba una expedición de los dragones del ejército en el marco de la segunda guerra contra la tribu Seminole. Al este se encuentra la Pine Meadows Conservation Area de 770 acres. Gracias a las imágenes del satélite se puede apreciar claramente el proceso de restauración de unas tierras anataño rodeadas por diques y utilizadas como campos de cultivos. En el lado opuesto del camino habra otra población fantasma, St. Clair. Entonces nos toparemos con la siguiente parada, Umatilla. Fundada en 1862, la diminuta ciudad toma su denominación de la villa homónima en Oregon. En el lenguaje de las tribus de la costa del océano Pacífico significa: Agua Ondulando Sobre la Arena, Olas Sobre la Arena o incluso Aguas que Ríen. Según el libro Florida Place Names de Allen Morris, la designación fue sugerida por William A. Whitcombe, quien mantenía correspondencia con residentes del lejano estado. Aparte del enclave citado, también hay una reserva india de los Umatilla y un condado.

Umatilla City Hall
Umatilla City Hall
Estación de bomberos en Lake County
Estación de bomberos en Lake County
Oficina postal en Paisley
Oficina postal en Paisley
Sobre el asfalto, ahora en la N Central Ave, circularemos entre otros lagos como el Enola, Marie, East, Oleo, Geneva, Palm, Crescent, Island, South Twin, Cooley y el propio Umatilla. Al mismo tiempo veremos el pequeño downtown con sus comercios, el ayuntamiento y la biblioteca, alojada en la antigua estación de la Atlantic Coast Line Railroad. En lo sucesivo nos internaremos en una zona totalmente rural y remota, enclavada en el extremo sur del ya conocido Ocala National Forest. Entre los lagos Pearl y Gibson, estuvo la villa fantasma de Glendale. Entonces, la carretera volverá a cambiar de nombre, en esta ocasión a Main St. Enseguida alcanzaremos Altoona, un CDP que en el censo de 2010 contaba con tan solo 89 personas. Fue incorporada en febrero de 1887 aunque la corporación fue disuelta en 1899 a causa de un incendio que destruyó el sitio por completo. Tampoco hay unanimidad en el origen del topónimo. Es posible que provenga de Altoona, Pennsylvania, lugar de origen del comerciante Augustus Gottschee. También es problable que sea en honor a Allatoona, Georgia, de donde era oriundo Thomas Jefferson Hinson, un leñador local. Sobre la bicicleta nos desviaremos al este por la Bent Tree Rd/CR 42. A las tres millas y media aparecerá Bayview, ya desaparecido. A este le sigue Ponceannah, que corrió igual suerte. Paisley, llamado tras la comuniad escocesa homónima cercana a Glasgow, aun cuenta con unos 800 moradores. Al sur queda la Lake Norris Conservation Area. Al norte el Clearwater Lake Recreation Area, lugar de nacimiento del famoso Florida Trail.

Pasando por el centro de Umatilla
Pasando por el centro de Umatilla
En el Ocala National Forest
En el Ocala National Forest
Caballos
Caballos
A orillas del Lake Akron estuvo Acron, que aparece en algunos mapas como Acorn y Ackron. Fue establecido alrededor de 1860 y tuvo una oficina postal en 1875. Durante un tiempo en 1888, el matrimonio de Flora Call y Elias Disney, los padres de Walt Disney, vivieron aquí. Cuarenta millas exactas desde Magic Kingdom. Al norte del Lake Kathryn yace el asentamiento homónimo de 920 residentes. Aquí, al igual que en los pequeños emplazamientos circundantes, estre los que se encuentran Deerhaven y Fullerville, la distribución racial es del 97% de origen caucásico. Una vez alcancemos la Palmetto St habremos concluido la primera parte de nuestro recorrido. El camino de regreso será diferente. En principio comenzaremos a deshacer la ruta por la CR 42 pero esta vez iremos hacia el sur en la CR 439 por espacio de unas siete millas y media. En este tramo atravesaremos Seneca, localizada como no podía ser menos junto al lago del mismo nombre. En la SR 44 iremos a la derecha y en la Britt Rd a la izquierda. A la Wolf Branch Rd/Limit Ave nos incorporaremos yendo al oeste y en la Donnelly St al sur, entrando en Mount Dora. En la 5th Ave iremos a la izquierda para acto seguido girar a la derecha en la Clayton St, que nos llevará nuevamente a Orange County. Aquí nos desviaremos a la derecha en la Beauclair Ave, a la izquierda en la Dora Dr y en la misma dirección por la Sadler Ave, que desembocará en la US 441. Sin embargo, ahora iremos al este por la Highlands Ave ya en Plymouth y al sur por la Old Dixie Hwy. Al entrar en Apopka cambiará de nombre a Orange St. La Park Ave hacia el sur nos devolverá al punto de partida, dando por finalizada esta ruta de cicloturismo en Florida.

Biblioteca de Umatilla, antigua estación de la Atlantic Coast Rairoad
Biblioteca de Umatilla, antigua estación de la Atlantic Coast Railroad
En Mount DoraMarcador histórico en el Florida Trail, Ocala Nat'l Forest

viernes, 4 de abril de 2014

Ruta #92 Auburndale - Polk City - Mabel - Van Fleet Trail


Ruta #92 de cicloturismo, fotografía e historia en Florida
Continuamos en Polk County, donde comenzaremos esta ruta #92 de cicloturismo, fotografía e historia en Florida. Hoy recorreremos 73 millas de ida y vuelta sobre dos sendas exclusivas para bicicletas, el TECO-Auburndale Trail y el Van Fleet Trail. Ambas fueron construidas aprovechando el trazado que dejaron las abandonadas vías férreas de la desaparecida Atlantic Coast Line Railroad. Partiremos desde la orilla oeste del lago Ariana en la ciudad de Auburndale y pronto empezaremos a avanzar hacia el norte. El primer carril, mucho más corto, desembocará en Polk City y a partir de entonces nos uniremos al segundo sin desviar la marcha. De los tiempos del ferrocarril queda muy poco, algunas señales, puentes antiguos y restos de traviesas. Casi todos los pueblos por los que pasaban los trenes, ya no existen. Lugares como Poyner, Green Pond o Withla, ya no son bulliciosas comunidades industriales sino terrenos con ganado y algunas casas aisladas. La naturaleza exuberante será el trasfondo de una travesía en la que no tendremos que preocuparnos por el tráfico motorizado aunque la vida silvestre es abundante y en ocasiones peligrosa. Además, atravesaremos el Green Swamp o Pantano Verde y la Richloam Wildlife Management Area, parte del Withlacoochee State Forest, ya en lo profundo de los solitarios bosques del centro de la península. También visitaremos los condados de Lake y Sumter, terminando en la pequeña villa de Mabel, en la cual concluye la superficie asfaltada. Un día como hoy en 1919, en el Plant Field de Tampa, Babe Ruth conectaba el Homerun más largo de su carrera con 587 pies. En 1968, se lanzaba desde el Kennedy Space Center uno de los propulsores del proyecto Saturn V, que terminarían yendo a la luna en pocos meses. En 1978, el nuevo capitolio del Sunshine State en Tallahassee fue ocupado oficialmente.

Panorámica del lago al comienzo del recorrido
Panorámica del lago al comienzo del recorrido
El lago Ariane
El lago Ariana
Casa frente al  Lake Ariane
Casa frente al Lake Ariana
Partiremos hacia el oeste por la Denton Avenue desde su intersección con la Lake Ariana Blvd. Estaremos pues en la vistosa orilla nororiental del lago homónimo, enclavado en la ciudad de Auburndale. El origen de la pequeña urbe surge precisamente de estas costas en las que actualmente están por ejemplo, la marina y la playa municipal. En 1873, cautivado ante tal paisaje, John Ledue adquirió unos terrenos a su alrededor. Otro de los primeros colonos de la era moderna, el doctor John Patterson, proyectó en la zona un sanatorio o balneario que aunque nunca llegó a ser construido, le granjeó al lugar el nombre de Sanatoria. Una década después llegó el ferrocarril. No obstante, la nueva denominación fue sugerida por Louise Pulsifer, esposa del editor del Boston Herald, quien era originaria de Auburndale en Massachusetts. Según otras fuentes, la fundación se habría producido en 1880, de la mano de Frank Fuller. Incorporada en 1911, tiene en la actualidad una población de 13.500 personas. Sobre la bicicleta, dejaremos el lago a nuestras espaldas y a lo largo de un kilómetro pasaremos por delante de apenas una decena de casas en la tranquila localidad. Seguidamente, llegaremos al inicio del TECO Trail, llamado así por la Tampa Electric Company.

Vivienda en Auburndale
Vivienda en Auburndale
Marcadores de distancia
Marcadores de distancia
El abandono
El abandono
Al  girar hacia el norte, encontraremos una magnífica pista asfaltada que discurre silenciosa sobre la travesía original de la extinta compañía ferroviaria Atlantic Coast Line. Haciendo honor a la empresa eléctrica, habrá enormes postes y cables de alto voltaje a un lado de la calleja durante algunas millas. A partir de ahora, salvo algunas calles y carreteras que habrá que cruzar de manera ocasional, estaremos completamente aislados del tráfico de vehículos a motor. Atravesaremos por los traspatios de viviendas, áreas deportivas y campos con ganado, ya que a medida que avancemos nos iremos adentrando cada vez más en la auténtica y vieja Florida rural. La vegetación está presente desde el primer momento y en muchas ocasiones, una capa o entramado de árboles y ramas nos darán sombra. Cada una de las siguientes seis millas y media estará señalizada aprovechando los bancos y espacios para descansar. En este tramo, viajaremos en paralelo a la Berkley Road/County Road 655. Luego, pasaremos bajo un enorme viaducto por el que transcurre la autopista interestatal 4. En la zona, hubo algunos pueblos fantasma como Blanch, aunque actualmente está ocupado por urbanizaciones relativamente modernas.

En el TECO-Auburndale Trail
En el TECO-Auburndale Trail
Inicio del Van Fleet Trail
Inicio del Van Fleet Trail
Racer (Coluber Constrictor Priapus)
Racer o Coluber constrictor priapus
En  breve, alcanzaremos otro puente, el de la State Road 33, que por aquí es la Lakeshore Drive y también la Commonwealth Avenue. Entonces, el TECO Trail terminará y entraremos en Polk City. La ciudad, al igual que el condado, deben su denominación al presidente James K. Polk, quien juró su cargo un 3 de marzo de 1845, un día después de que la península fuera admitida en la Unión y se convirtiera en un estado más. Fue fundada en 1922 por Isaac Van Horn e incorporada en 1925. Eran los tiempos de uno más de los Boom inmobiliarios y la principal actividad económica era la producción de barnices extraídos de los árboles de Tung o Vernicia fordii, importados de China. La gran depresión de los años '30 se llevó todo por delante. Hoy, la población es de unos 1.500 habitantes. Entre las atracciones turísticas o puntos de interés, se encuentra Fantasy of Flight, un gigantesco museo de la aviación que alberga la mayor colección privada de aeronaves, con un inventario que supera presuntamente en número el potencial de ejércitos como la Royal Navy de Inglaterra, la India, Cuba, Dinamarca, Portugal o Sudáfrica entre otros.

Áreas deportivas
Áreas deportivas 
Alligator
Alligator
Tortuga Gopher
Tortuga Gopher
Volviendo al terreno, un pequeño pabellón con mesas de picnic y coronado por un cartel con la inscripción Polk City Station, nos dará la bienvenida al Van Fleet Trail. Sobre el mismo, nos esperan otras 29,2 millas en dirección norte al principio, girando brevemente hacia el noroeste, poco después del inicio. La senda forma parte de los parques estatales de la península y al mismo tiempo del enorme Florida Trail. Está dedicada al general James A. Van Fleet, quien recibió múltiples condecoraciones por su participación en conflictos como la I y II guerras mundiales, la campaña de Corea o el enfrentamiento civil griego. Fue calificado por el presidente Harry S. Truman como el mejor oficial del ejército estadounidense de todos los tiempos y murió en un rancho muy cerca de aquí en 1992, a los cien años de edad. Antes de abandonar Polk County e internarnos aun más en los espesos bosques y pantanos, veremos lo que queda de algunas villas casi desiertas o pueblos fantasma como Poyner, Barry, Eva, Green Pond, Nettie, Enid, Withla o Rock Ridge.

Llegando a Polk City
Llegando a Polk City
Señales de la ACL
Señales de la ACL
Pasando de Polk a Lake
Pasando de Polk a Lake
Cuando hayamos transitado por espacio de 19,5 millas, cruzaremos tres puentes de manera consecutiva. Estas estructuras por las que podemos pasear actualmente son las mismas que utilizaba el ferrocarril y su huella es aun evidente. En una de ellas, un par de líneas en el suelo nos indicará que hemos pasado al condado de Lake. Este fue formado en 1887 con partes de Orange y Sumter, con los que limita al este y oeste respectivamente. Su denominación se debe precisamente a la abrumadora cantidad de lagos de la zona, en la que existen solamente con nombre, alrededor de 1.400. Otros restos de la antigua vía férrea son centenares de traviesas ajadas ya por el tiempo y que yacen al borde del camino o sobresalen de las ciénagas junto a las raíces o rodillas de los cipreses. Las señales o marcadores con números como 785, 789 u 800 que aparecen durante la travesía, indican la distancia que hay hasta Richmond, Virginia, ciudad en la que estaba la estación central. En cuanto a localidades que ya apenas se ven en mapas estarán Klaffer's Corner, Hatcher's Corner, Brian o Bay Lake, en la que hay uno de los puntos de acceso al Trail, al igual que fuentes de agua potable, aseos y parking.

La Florida rural
La Florida rural
Flores silvestres
Flores silvestres
Bosques
Bosques
Lo  que nos rodea ahora es uno de los enclaves más espectaculares del Sunshine State, el llamado Green Swamp o pantano verde, gracias al color y tonalidades de la vegetación. Su área es de 875 millas cuadradas o 560.000 acres, divididos en varios Tracts o sectores. De ellos, cerca de la quinta parte es administrada por la SWFWMD, el distrito de gestión del agua del suroeste peninsular. Aquí nacen importantes corrientes fluviales como el Withlacooche River, el Hillborough, el Ocklawaha o el ya conocido Peace o río de la paz. Además, se han encontrado evidencias arqueológicas de actividad humana de por lo menos 8.000 años. En 1542, el explorador Hernando de Soto fue el primer europeo en visitarlo. En el siglo XVIII, los indios Seminoles lo utilizaron a modo de refugio y campo de batalla durante las guerras contra el ejército del hombre blanco. Luego, la industrialización llegó a amenazar muy seriamente el entorno hasta que las autoridades estatales, ya en la década de 1970, lo incluyeron entre los lugares protegidos y de vital importancia ecológica de la región.

Flores silvestres
Flores silvestres
Cottonmouth / Water Moccasin
Cottonmouth / Water Moccasin
En el Green Swamp
En el Green Swamp
Ya  estaremos muy alejados de cualquier punto habitado, rodeados por la soledad del bosque, su inquietante y a la vez, espectacular panorama. La fauna que hallaremos, incluso sobre la pista asfaltada, estará compuesta por caimanes, ciervos, jabalíes, linces, osos, tortugas, mapaches, gran variedad de aves y hasta serpientes venenosas. Por otro lado, en esta época ya calurosa, los mosquitos aparecerán en grandes cantidades sobre todo al atardecer, aunque si nos mantenemos en movimiento, no serán molestia alguna. Sin darnos cuenta, pasaremos junto a un par más de localidades desaparecidas como Empire o Carter's Island, un Hammock o promontorio al que en 1869 llegaría Allen T. Carter, proveniente de Carolina del Sur. Desde entonces, la isla rodeada por los vastos y remotos humedales está cubierta por extensas plantaciones. Al haber recorrido otras trece millas y media, nos toparemos con una eterna hilera de gigantescas torres de alta tensión, cuyos gruesos cables emiten un sonoro crepitar. Una nueva línea en el suelo nos dará paso al siguiente condado.

Fincas
Fincas
Mabel Station
Mabel Station
Vivienda en Mabel
Vivienda en Mabel
Sumter County se estableció en 1853 en honor a Thomas Sumter (1734-1832,) héroe de la guerra revolucionaria americana y posteriormente senador de los EEUU por South Carolina. A estas alturas, iremos internándonos en la Richloam Wildlife Management Area, que es una parcela natural de 58.000 acres. Es parte del Withlacoochee State Forest, que abarca 637 km². En el último tramo, de apenas 3,7 millas, atravesaremos por las cercanías de villorios como Cedar Hammock o Tarrytown. El final del Van Fleet Trail será la pequeña y tranquila comunidad de Mabel. Fundado en los últimos años del siglo XIX, el pueblo fue registrado por el servicio postal en 1894 con el nombre de una de las hijas del primer cartero, J. P. Phelps. Sin embargo, la oficina de correos cerró en 1918. Tras sobrepasar la "Mabel Station" y la County Road 772/SE 121th Avenue, el pavimento terminará junto a la State Road 50. Ahora solamente nos quedará regresar a la orilla oeste del lago Ariana en Auburndale para completar las 36 millas y media de la segunda parte de nuestra ruta.

Campos para el ganado
Campos para el ganado
Alligator
Uno de los puentes antiguos de la Atlantic Coast Line

Restos de viejos puentes ferroviarios