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domingo, 21 de agosto de 2011

Ruta #45 Lake Placid - Sebring - Avon Park - Wauchula - Zolfo Springs


Ruta #45 de cicloturismo, fotografía e historia en Florida
Hoy visitaremos los condados de Highlands y Hardee, en el centro del Sunshine State, en un área conocida como Florida Heartland, región rural situada al norte y al oeste del lago Okeechobee. Estos territorios, donde habitan un total de 250.000 personas, recrean un entorno muy similar al "Sur profundo" de los Estados Unidos. Aquí la población está compuesta mayoritariamente por descendientes directos de ingleses y afroamericanos aunque en las últimas décadas, la afluencia de la inmigración proveniente de Centroamérica llega a representar en algunos puntos hasta el 54% de los residentes. En general, existe la eterna dualidad entre la vida acomodada, fundamentalmente de los retirados en las zonas con mejores vistas y la alarmante pobreza que en alguno de los asentamientos embarga incluso a un tercio de los moradores. Además, el paisaje y la orografía están salpicados de pequeñas colinas que nos harán sentir algunas subidas y bajadas. Los municipios por los que pasaremos serán Lake Placid, Sebring, Avon Park, Wauchula y Zolfo Springs. La ruta #45 de cicloturismo, fotografía e historia recorrerá un total de 88 millas entre enormes lagos, impresionantes murales pintados en edificios, la ciudad automovilística por excelencia de la península, densos bosques repletos de ciervos y osos negros, irregularidades del terreno, granjas, ranchos y la arquitectura típica de estos pueblos casi perdidos en la inmensidad de Norteamérica. Un día como hoy en 1864, varios batallones floridanos participaron en la batalla de Weldon Railroad en Virginia. En 1898, Key West quedaba prácticamente abandonado tras una gran epidemia de fiebre amarilla. En 1965 era lanzado el vehículo espacial Gemini 5 desde Cape Canaveral. En 1979 Sue Wegner se convertía en la primera mujer que llegaba al cargo de la jefatura de policía.

Murales en Lake Placid
Murales en Lake Placid
Jefferson Aleman
The Tower
Mural
Mural
Comenzaremos la ruta en la ciudad de Lake Placid en el condado de Highlands, una región que se caracteriza por sus desniveles topográficos y la enorme cantidad de lagos que nos rodearán a lo largo del camino. Town of Murals, "Pueblo de los Murales" y The Caladium Capital of the World, "La capital mundial de los Caladiums," son los sobrenombres que recibe este municipio. El primero es evidente, ya que al recorrer sus calles, enormes pinturas, composiciones visuales y collages en los edificios hablan por sí solas. El segundo, porque la práctica totalidad de los bulbos de esta planta, el Caladium u oreja de elefante que son plantados en el mundo provienen de aquí. Así pues, desde la entrada de la población, situada en la US 27/East Phoenix Avenue, justo al norte de otra comunidad llamada Highway Park, avanzaremos hacia el noroeste y luego al norte por la County Road 17 North/South Main Street. Atravesando esta calle principal, podremos ver los citados murales y la pintoresca estampa típica "Sureña." Después, dejaremos atrás el distrito central y nos alejaremos por entre tranquilos barrios residenciales hasta la Lake June Road, desde la cual volveremos a salir a la US 27, en la que giraremos a la izquierda. Sobre esta carretera empiezan a sentirse las primeras elevaciones en el terreno, ya que atravesaremos el extenso Lake Wales Ridge, una cadena de colinas que va de norte a sur por espacio de 150 millas en el mismo centro de la península. Al mismo tiempo transcurriremos por entre plazas comerciales, plantaciones de cítricos y más adelante, densos bosques de pinos.
 
Paisajes en los lagos
Paisajes en los lagos
Ciervo
Ciervo
Jefferson Aleman
Lake June in Winter
A principios del siglo XIX, la tribu Seminole fue recluida a una reserva en esta zona aunque luego optaron forzosamente por emigrar hacia el oeste o terminaron refugiándose en los Everglades a causa de los enfrentamientos con el ejército americano. El área permaneció abandonada entre el período de 1840 a 1860. Los primeros colonos Homesteaders que recibieron tierras del gobierno llegarían hacia 1912, bautizando el lugar como Lake Buck, Lake Childs, Lake June y Lake Stearns, hasta que la compañía ferroviaria que conectó el pequeño enclave con el mundo exterior, la Atlantic Coast Line Railroad, lo llamó Wicco. Sin embargo, en la década de 1920, el boom inmobiliario que atrajo a cientos de inversores, mano de obra y miles de personas a la Florida, provocó que muchos de los nuevos habitantes tuvieran que vivir en carpas debido a la escasez de materiales de construcción. Después, el doctor Melvin Dewey o Melville en otras versiones, propuso la denominación actual de Lake Placid en 1927, homónimo al asentamiento y club social que había fundado en el estado de Nueva York. Aquí construyó otro inmenso resort dedicado a los más pudientes, levantando numerosos hoteles y atracciones turísticas. Luego, la gran depresión ralentizaría enormemente el crecimiento de la ciudad aunque hoy en día sigue siendo elegido fundamentalmente como sitio de retiro, gracias a sus idílicos paisajes, clima privilegiado y tranquilidad. En la actualidad, el pueblo cuenta con 2.200 residentes donde destaca la mayoría de población de origen hispano, que alcanza el 46% del total.
 
Canales entre lagos
Canales entre lagos
Calles de Sebring
Calles de Sebring
The Circle en Sebring
The Circle en Sebring
Sobre la US 27, pasaremos diminutos asentamientos como Kuhlman, DeSoto City, Sebring Southgate o Sun 'n Lake of Sebring. A las 11,5 millas, nos desviaremos a la derecha en South Highlands Avenue mientras nos adentramos en la capital del condado, Sebring. Una de las mayores atracciones de The City on the Circle, nombre que recibe por la forma circular en que fue desarrollada la urbe, es el Sebring International Raceway, creado en 1950 aprovechando las instalaciones de una base aérea de la II Guerra Mundial. El circuito automovilístico fue sede en 1959 del Gran premio de Fórmula Uno de los Estados Unidos aunque actualmente es conocido por albergar las "12 Horas de Sebring," perteneciente a las carreras LeMans Series americanas, evento que atrae a cerca de 100.000 espectadores anualmente. A nuestro paso por el downtown o distrito histórico, seremos testigos de la paz que se respira a orillas de los enormes lagos, las calles con nombres como Porsche, Ferrari, Chrysler, Corvette o Peugeot entre otras marcas en honor a los fabricantes que compiten en sus pistas y los edificios antiguos que datan de los primeros años del siglo XX. Para llegar al famoso Circle, parque situado en el centro de la localidad, tendremos que ir hacia el noroeste en South Commercial Avenue, sobre la cual veremos además las cortes del condado, multitud de tiendas, restaurantes y otros establecimientos y servicios. Casi todos estos inmuebles forman parte del registro nacional de lugares históricos.
 
Edificios en el centro de la ciudad de Sebring
Edificios en el centro de la ciudad de Sebring
Jefferson Aleman
Elevaciones del terreno
Highlands County Courthouse
Highlands County Courthouse
La urbe, que cuenta con una población de 10.500 habitantes, fue fundada en 1911 por George Sebring, quien también creara una ciudad del mismo nombre en Ohio. Durante la época de bonanza económica que fueron los años '20, un sinfín de empresarios, banqueros e inversores provenientes del norte quedaron maravillados por el trazado circular de las calles. Algunas fuentes dicen que la inspiración vino de la mítica Heliópolis egipcia. En 1921, fue elegida capital del recién creado condado de Highlands, cuando se separó de DeSoto. Además, Biltmore construyó un complejo hotelero que costó $30 millones de dólares del momento. El ferrocarril llegó de la mano de la Seaboard Air Line Railroad, que puso en servicio, como es costumbre aún hoy el poner nombres a las rutas de trenes, el Orange Blossom Special, por las grandes plantaciones de cítricos y los ranchos de ganado que se expandían a un ritmo vertiginoso, gracias al buen fluir de la economía. Luego, el crash de la bolsa de 1929 ocasionó grandes pérdidas en todos los negocios y la región sucumbió trágicamente hasta los '40, cuando comenzó a desarrollarse el parque estatal Highland Hammocks y la base aérea Hendricks fue establecida para entrenar a los pilotos y tripulaciones de los bombarderos utilizados en el segundo conflicto bélico mundial. En los últimos años, la nueva crisis inmobiliaria ha dejado también su huella en algunas áreas donde se había parcelado cientos de acres de un terreno puramente arenoso, entre el que hay infinidad de calles asfaltadas pero ninguna casa levantada.
 
Ganaderías y granjas
Ganaderías y granjas
Embarcaderos
Embarcaderos
En Avon Park
En Avon Park
Desde el Circle de Sebring, iremos hacia el oeste por la West Center Avenue hasta casi orillas del gigantesco lago Jackson. Allí giraremos en dirección norte en la County Road 634/Lakeview Drive por la que avanzaremos serpenteando por espacio de 2,8 millas, para seguidamente continuar hacia el norte a través de la Scenic Highway. Al final de ésta, volveremos a girar, esta vez a la izquierda, sobre la Manatee Drive, que describirá algunas curvas entre los lagos Sebring y Little Red Water. En breve, nos incorporaremos a la South Memorial Drive/State Road 17 atravesando limoneros, naranjos y otros lagos como el Little Bonnet, Letta, Glenada, Lelia, Tulane y Lotela. Por ahí hay también enclaves como Lakemont. Mientras tanto, nos aproximaremos a la siguiente localidad, Avon Park, aún en Highlands County. En la Main Street iremos hacia el oeste al tiempo que pasaremos por delante del City Hall o ayuntamiento y un gran número de edificaciones principalmente de ladrillo, levantadas a principios del siglo pasado y que albergan gran cantidad de tiendas, boutiques, cafeterías, la estación/museo de trenes y otras atracciones turísticas.

 The Jacaranda Hotel en Avon Park
 The Jacaranda Hotel en Avon Park
Antigua estación en Avon Park
Antigua estación en Avon Park
En el museo en Avon Park
En el museo en Avon Park
Avon Park es la ciudad más antigua del condado, ya que fue fundada en 1886 por Oliver Martin Crosby, quien había llegado dos años antes a la zona desde Connecticut, para estudiar la fauna de los Everglades. En un principio, el asentamiento se llamaba Lake Forest pero una de las primeras colonas convenció a Crosby para que lo cambiara a causa de las similitudes del entorno con su pueblo natal en Inglaterra, Stratford-upon-Avon. La urbe de 8.800 habitantes, vivió entre 1956 y 1957 uno de los más escalofriantes episodios de la historia de la nación en el cual el ejército experimentó con la población, soltando millones de mosquitos con el propósito de investigar la difusión de enfermedades como el dengue o la fiebre amarilla. La consecuencia directa fue que cientos de los residentes contrajeron problemas respiratorios, fiebres tifoideas, muertes fetales y encefalitis, otros muchos vecinos fallecieron. Por otro lado, los perpetradores se hacían pasar por trabajadores sociales para tener acceso a los enfermos, fotografiarlos y obtener resultados de primera mano. En 2006, Thomas Macklin, entonces alcalde de la localidad, propuso una ley cuyo texto especificaba que aquellos negocios que contrataran inmigrantes ilegales se les revocarían las licencias comerciales. Lo mismo sucedería con los propietarios que alquilasen viviendas a indocumentados, que podrían ser multados. Además, pedía establecer el inglés como idioma oficial a pesar de que a nivel federal, los Estados Unidos no tienen definida lengua alguna. Al final y tras una cerrada votación que terminó 3 a 2, esta ordenanza no se hizo efectiva.

Downtown Avon Park
Downtown Avon Park
Avon Park City Hall
Avon Park City Hall
El Cracker Trail
El Cracker Trail
Más o menos similar en estos municipios es la composición racial, dividida aproximadamente en un 60% de caucásicos, un 30% de afroamericanos y un importante núcleo de personas de origen hispano incluido en ambos grupos. Tristemente, cerca del 27% del total vive por debajo del umbral de pobreza. Ahora, sobre la Main Street/State Road 64, continuaremos yendo hacia el oeste por espacio de 20,5 millas, buscando el siguiente destino. Iremos viendo sitios como Avon Park Lakes y otros olvidados como Lemon Grove, antes de alcanzar la ciudad de Wauchula, capital de Hardee County. En todo este enorme tramo atravesaremos decenas de fincas ganaderas y las interminables formaciones cuasi militares de limoneros y naranjos que se pierden en el horizonte. Según nos acercamos a esta nueva urbe, cruzaremos el Peace River o Río de la Paz y quedaremos impresionados por la variedad y tamaño de algunas casas antiguas estilo victoriano, las puertas abiertas, la gente sentada balanceándose en los porches por la tarde, los grandes jardines de césped impoluto, los niños que nos saludan al pasar, las muchachas que bajan la mirada al vernos y otros tantos detalles que no suelen ser frecuentes en las megalópolis actuales. A veces, incluso la vestimenta de las personas con las que nos cruzamos nos transportan en el tiempo a otras épocas que creíamos ya pasadas. Entonces, la carretera vuelve a tomar el nombre de Main Street y entraremos de lleno en el downtown, donde veremos la casa consistorial de la comarca y otras construcciones en las hay un teatro, el banco regional, un hotel, la ferretería, panadería, restaurante y otros negocios familiares.

Naranjales
Naranjales
En el centro de Wauchula
En el centro de Wauchula
Edificios en Wauchula
Edificios en Wauchula
Wauchula, de 4.500 habitantes, fue incorporada en 1902 y elegida como cabecera del recién creado Hardee County en 1921, coincidiendo con el primer año de Cary A. Hardee como gobernador del estado. El nombre proviene de los lenguajes Muskogee, Wa-Tu-La-Ha-Kee significa, The Call of the Sandhill Crane, o la llamada o canto de la grulla Grus canadensis. Calificada como The Cucumber Capital of the World por ser el pepino el vegetal de preferencia de los agricultores de la zona, pronto serían los cítricos los que al parecer ofrecerían mayor remuneración económica y sobre todo, demanda. La ciudad es sede del Instituto de Rehabilitación Neurológica de la Florida y además, fue el lugar en el que en 1978 se produjo uno de los casos más sonados de intercambio accidental de bebés en el hospital local. Este episodio hizo correr ríos de tinta en periódicos, revistas e inclusive se escribieron libros y se hizo una película sobre la historia de Arlena Twigg y Kimberly Mays, actrices involuntarias de la misteriosa trama, siempre según las palabras de la escritora Loretta Schwartz-Nobel. El viernes 13 de agosto de 2004, el huracán Charley azotó el corazón de Wauchula con vientos sostenidos de 140 mph y ráfagas de más de 160. Durante una semana entera no hubo agua corriente y la electricidad pudo ser restablecida pasados los veinte días tras la catástrofe. Para evitar el pillaje y los saqueos se instauró un toque de queda desde el crepúsculo hasta el amanecer que duró varios meses. Las pérdidas materiales ascendieron a $750 millones de dólares y el 85% de las edificaciones del pueblo fueron destruidas o seriamente dañadas.
 
En el centro histórico de Wauchula
En el centro histórico de Wauchula
Hardee County Courthouse
Hardee County Courthouse
Estilo Mission Revival
Estilo Mission Revival
Retomaremos la ruta en la Main Street sobre la que avanzaremos hacia el oeste hasta la Florida Avenue, de la cual tomaremos su vertiente sur. En breve abandonaremos los límites de la ciudad atravesando South Wauchula y volveremos al paisaje habitual de los campos plantados de frutos de color verde y anaranjado, de ondulantes carreteras que suben y bajan, de vacas, cabras, ovejas y grupos de ciervos mirando asustados al borde del camino entre los pinares. En apenas dos millas y media, llegaremos a la State Road 64 en la que giraremos a la izquierda. Por el camino estará la antigua Dixie Highway, junto a la que estuvo el fuerte Hartsuff. Dixie es como los sureños se referían a los estados Confederados y el término proviene de la canción escrita por Daniel Decatur Emmett. Sobre la bicicleta, cruzaremos nuevamente el Peace River y nos adentramos en la última localidad que visitaremos en este recorrido. Se trata de Zolfo Springs, con una población de unos 1.650 habitantes de los que el 54% procede de algún punto de la región Centroamericana. Este es sin duda el enclave más pequeño de toda la travesía y además, el aspecto de los inmuebles se ve muy deteriorado. Hay edificios abandonados y clausurados entre los que podemos encontrar estilos arquitectónicos como el Mission Revival, típicos en estados del suroeste, a miles de millas de distancia. Los parques de casas rodantes y trailers, son también abundantes.

Main Street en Wauchula
Main Street en Wauchula
En Wauchula
En Wauchula
Edificios en Wauchula
Edificios en Wauchula
Zolfo Springs es el lugar al que un grupo de exploradores italianos y españoles que buscaban fosfatos en el Peace River a principios del siglo XIX, llegó atraído por un fuerte olor a azufre. La denominación viene de Zolfo en la lengua itálica y Springs en inglés, por los manantiales sulfurosos que encontraron. El primer colono permanente fue David D. Mahan, quien se asentó en la zona hacia 1878. En 1886, la Southern Railroad instaló un Depot o pequeña parada. Ese mismo año, el municipio ya contaba con una oficina de correos. El pueblo sería incorporado en 1904 y en 1913. Con tan solo 250 residentes, se convirtió en uno de los enclaves menos populoso en toda la nación en tener su propio sistema de abastecimiento y canalización de aguas, construido por la Cameron & Barkley Company de Tampa. Siguiendo con la travesía, tendremos que ir hacia el sur por la US 17 y a continuación girar a la izquierda en la 6th Avenue, que luego se convertirá en la State Road 66. Sobre esta cubriremos una distancia de 21 millas, volviendo a entrar en Highlands County y pasando por dos pequeñas comunidades llamadas Crewsville y Village of Charlie Creek.
 
Downtown Wauchula
Downtown Wauchula
En el Cracker Trail Museum
En el Cracker Trail Museum
Casa estilo Cracker
Casa estilo Cracker
Seguidamente iremos al sur en la Payne Road, al este en Lake Josephine Drive y otra vez al sur por la Henscratch Road, en un sector arenoso dividido en grandes parcelas sin construir, debido a la estrepitosa caída de los mercados inmobiliarios de la Florida en los últimos años. Este camino desembocará en un pequeño conjunto de casas que figura en algunos mapas como la villa homónima de Hen Scartch, levantada alrededor de una granja y vinatería. Después iremos a la izquierda en la Miller Avenue, para incorporarnos a la derecha en la Lake June Road, pasando precisamente por la orilla superior del lago June in Winter o "Junio en invierno," y las impresionantes casas que en casi todo momento ocultan la masa de agua entre frondosos árboles y embarcaderos. Para concluir, iremos hacia el sur en la US 27, terminando nuestro viaje en el sitio donde comenzó, la Main Street de Placid Lake. Por aquí pasa además el Cracker Trail, la antigua ruta que los viejos cowboys recorrían de costa a costa en la Florida. Anualmente y cada vez con más dificultades, un centenar de vaqueros siguen realizando el tradicional trayecto a caballo pero ya sin ganado y ayudados por una escolta policial. Incluso para acampar dependen de otros propietarios de tierras que les permitan montar el campamento y poder progresar. El trayecto en bicicleta será casi en todo momento en los espaciosos arcenes aunque en los tramos carentes de carriles en las ciudades, tendríamos que usar las aceras si llegara a ser necesario. Como de costumbre, se recomienda precaución.
 
Peace River a su paso por Zolfo Springs
Peace River a su paso por Zolfo Springs
En el Cracker Trail Museum
Edificios en el centro de SebringLake Jackson y grullas

miércoles, 20 de octubre de 2010

Ruta #11 Lansing - Ona - Fort Green - Bowling Green


Ruta #11 de cicloturismo, fotografía e historia en Florida
En la ruta #11 de cicloturismo, fotografía e historia en Florida recorreremos 65 millas de ida y vuelta en paralelo a las vías por las que desde 1886 circularon infinidad de turistas y millares de toneladas de mercancías, que hicieron florecer la economía de toda la península. Estaremos por los condados de DeSoto y Hardee en la zona oeste del Peace River, donde operaban la Seaboard Air Line y la Atlantic Coast Line Railroad, dos históricas compañías ferroviarias que rivalizaron a lo largo del siglo XX y que terminaron fusionándose hacia 1967. No obstante, en la Florida el transporte de pasajeros fue menguando paulatinamente, la entonces Seaboard Coast Line y un conglomerado de empresas es desde 1986 conocido como CSX Transportation y por esta región acarrea principalmente el fruto de la minería que en este caso es el blanco fosfato que se utiliza básicamente como fertilizante y se exporta mayormente a China. Entre suaves colinas y depresiones nos encontraremos atravesando el Bone Valley o Valle de los Huesos, que es como se conoce a este enorme yacimiento geológico que fuera descubierto por Francis LeBaron en 1881 y que es a su vez el mayor de este material en todos los Estados Unidos. Iremos de sur a norte pasando por sitios como Lansing, Kinsey, Limestone, Bridges, Ona, Vandolah, Ft Green Springs y Fort Green, enclaves que veremos junto a las líneas del tren, algunos de ellos son hoy pueblos fantasma o villas escasamente pobladas y extremadamente tranquilas conectadas por una estrecha y silenciosa carretera comarcal poco ajetreada. Luego nos desviaremos hacia el este, visitando College Hill y Bowling Green, en la que hace algunas décadas que las traviesas y vigas de acero fueron desmontadas. Un día como hoy en 1849 el ejército americano ocupaba nuevamente Fort Dallas, donde más tarde nacería la ciudad de Miami. En 1921, un potente huracán devastó los alrededores de la bahía de Tampa con vientos de 100 mph y una subida de las mareas de casi tres metros.

Alligator
Alligator
Casas de la zona
Casas de la zona
Ganado
Ganado
Comenzaremos a tres millas y media al norte de Arcadia, capital del condado de DeSoto en el centro mismo del Sunshine State. El punto exacto es la pequeña población de Lansing situada en la County Road 661 y la NW 56th St/Coker Street, que es de paso uno de los apellidos de los pioneros de la región. Quizás algunos de esos colonos provenía de Lansing, capital del estado de Michigan. Aquí las vías del tren cruzan la estrecha carretera atravesando a pocos metros de los patios traseros de algunas casas campestres, que se alinean espaciadas entre campos sembrados por naranjos, zonas naturales donde predominan los palmettos y pinares o inmensas fincas en las que pastan cientos de cabezas de ganado. La elevación sobre el nivel del mar varía alegremente a lo largo de toda la travesía y por estas latitudes ronda los veinte metros. La paz reinante es indescriptible, incluso entre semana, el tráfico se limita casi exclusivamente a los pocos residentes locales y los grandes camiones cargados de la fruta por excelencia de la península. Este, como casi todos los asentamientos por los que pasemos de ahora en adelante, surgió por obra y gracia del ferrocarril.

Ferrocarril y trenes en las minas
Ferrocarril y trenes en las minas
Jefferson Aleman
Naranjos
Jefferson Aleman
Ranchos ganaderos
Estamos al oeste del Peace River a apenas media milla de sus meandros y bancos de arena. Fue el rio de la paz para los conquistadores españoles que llegaron a este lugar en el siglo XVI en busca de oro y guiados por leyendas quien sabe si con fundamento o no. En el XVIII los primeros que reclamaron tierras se encontraron con que los indios ya no eran tan pacíficos debido a décadas de maltrato y humillación. Después de varias guerras, una de ellas fratricida, de la corta duración de la “Republica de Florida” y de la reconstrucción del país, muchos más se aventuraron a la auténtica última frontera. En esos primigenios vagones llegaban personas de toda clase y condición, eran tiempos en los que sobrevivir era complicado en una zona tan lejana e inhóspita. Los saqueos por parte de los nativos y las bandas de malhechores que campaban a sus anchas eran cosa común y los duelos de Saloon y tiroteos terminaban casi siempre con gente en la horca, método de ejecución que prevaleció hasta entrado el siglo XX. El escenario de todos estos acontecimientos podría haber sido por ejemplo, Kinsey, la siguiente estación de nuestra travesía, en la que ahora los pesados convoyes siguen de largo.

Casas de la zona
Casas de la zona
Jefferson Aleman
Iglesia en Limestone
Jefferson Aleman
Al entrar al pueblo
Ya habremos avanzado seis millas sobre la bicicleta, entrando al condado de Hardee. En apenas dos más alcanzaremos Limestone, que significa literalmente “Roca Caliza.” Se sabe que hacia 1913 había una escuela y una planta procesadora y de empaquetado de productos agrícolas, que eran exportados a todo el país. A su vez, la Germain Lumber Company operaba un aserradero. Sin embargo, la depresión de los años ’30 causó la desbandada de casi todos los residentes. Sobre el camino, la carretera, llamada también Mosley Road hace un giro a la izquierda para luego seguir en dirección norte, siendo desde ahora en adelante la CR 663. En esta curva vemos un bar que será de los pocos establecimientos que encontraremos en todo el trayecto. Muy cerca estará igualmente la iglesia local y antes de que nos demos cuenta, vemos el letrero verde que anuncia la entrada a la villa desde el lado opuesto. Ahora los enormes campos en los que pastan miles de vacas dejan paso a centenares de acres de cítricos que surgen de un terreno arenoso casi blanco. En esta temporada el color naranja predomina en las ramas y hasta en el ambiente se nota impregnado ese dulce olor.

En las fincas
En las fincas
Anhinga
Anhinga
Jefferson Aleman
Paisajes
Seguidamente llegaremos a Bridges, un pequeño punto en ciertos mapas, breve reseña en el GPS y poco más, un antiguo Depot, o apeadero de la Seaboard Railroad que al menos desde hace treinta años no ha visto una sola locomotora parar a su vera. Por otro lado, aquí se encuentra el Range Cattle Research and Education Center, controlado por la University of Florida. Esta estación experimental fue creada a finales de la década de 1930 para estudiar y palear las carencias del pobre suelo peninsular y su repercusión en la alimentación y desarrollo del ganado. Con ello no solo se han conseguido mejorar dichas condiciones sino que a la vez, se han desarrollado nuevas técnicas, fertilizantes e hibridaciones, creando inclusive nuevas razas vacunas, con lo que la industria cárnica se ha visto beneficiada sobremanera. Desde el comienzo, un grupo de ganaderos donó cerca de 3.000 acres de tierras al estado para este fin y aún hoy anualmente los aportes voluntarios por parte de conocidas compañías y terratenientes son extraordinarios. Volviendo a nuestra ruta, el asfalto no desprende demasiado calor en esta época del año y es necesario seguir en movimiento, por las noches, las temperaturas rondan a veces los cero grados Celsius. 

Pastos y robles
Pastos y robles
Jefferson Aleman
Abandono en College Hill
Jefferson Aleman
College Hill School
A continuación iremos por espacio de cinco millas disfrutando el paisaje salpicado por algunas viviendas y trailers hasta llegar a Ona, un diminuto conjunto de calles desperdigadas en torno a la State Road 64, donde cuelga un semáforo en el cual la luz roja parpadeante reafirma las intenciones de la solitaria señal de stop. A la derecha veremos una gasolinera que es a la vez la tienda de abastos de la zona. Detrás de esta estuvo el motel de la villa cuyas habitaciones en la actualidad están ocupadas como si de apartamentos se tratase y su aspecto dista mucho del de sus momentos de gloria. Es la América profunda y estamos bastante lejos de cualquier gran ciudad. No obstante, las áreas rurales cada vez van recibiendo más población procedente fundamentalmente de México de forma considerable, dedicados casi por entero a la agricultura. Este emplazamiento fue fundado en lo que hasta entonces era Cowart’s Corner, los dominios de Reason Cowart, quien adquirió 160 acres en esta misma intersección mediante el Homestead Act alrededor de 1880. Tuvo una oficina postal en 1897 y se le llamó Ona en honor a un vástago de la familia Whiddons, de los primeros habitantes del lugar. Por la misma SR 64, un poco hacia el este hay otra comunidad llamada Oak Grove.

Lagunas
Lagunas
Jefferson Aleman
Arroyos
Jefferson Aleman
Colinas y pendientes
Más adelante, la CR 663 lleva el sobrenombre de Ft Green-Ona Road. A la altura de Vandolah Rd habrá una gran planta eléctrica que suple energía a gran parte de la zona. Las toscas torres de alta tensión avanzan a ambos lados de la carretera como gigantes de hierro interconectados por gruesos hilos conductores. Como es más que habitual, un buen método de aprender y verificar la historia de cualquier parte del mundo es a través de los carteles que nos muestran los nombres de las calles. Colonos, héroes, guerreros y sobre todo, lugares. Ese es el caso de este pueblo fantasma del que no queda absolutamente nada salvo un camino y la gran estructura generadora que ha sido llamada de igual manera. En sus días de gloria tuvo escuela, una tienda, oficina de correos, aserradero y hasta un hotel. Fue fundada por M. H. Vandolah, natural de Fort Wayne en el estado de Indiana. Acto seguido, el panorama cambia repentinamente, las vías férreas se multiplican en el lado izquierdo y grandes y ruidosas máquinas aparecen a la vista. Las interminables colas de vagones se suceden y los diques que protegen el vertido de contaminantes al exterior de las minas se elevan decenas de metros impidiéndonos ver al otro lado.

Ganado en los campos
Ganado en los campos
Jefferson Aleman
Las vías del tren
Casas de campo
Casas de campo
Afortunadamente, desde las alturas el satélite nos muestra infinidad de lagos artificiales de centenares de hectáreas de extensión en algunos casos. Son los depósitos de fosfatos del Bone Valley o valle de los huesos y estuvieron enterrados durante millones de años hasta su descubrimiento en el siglo XIX. A pocas millas, en el condado vecino de Polk, estas horadaciones del terreno ocupan toda la esquina suroeste del mismo. El mineral es extraído junto a arcillas, arena y hasta uranio, presente en la zona de forma natural. Las fosas llegan a tener una profundidad de hasta veinte metros y una vez que son abandonadas, el estado requiere que sean retornadas y restauradas como humedales. Debido a la cantidad de agua subterránea de los acuíferos floridanos, siempre están inundadas. El material es luego transportado hacia Tampa para ser embarcado mayoritariamente con destino al lejano oriente. La otra cara de la moneda son las consecuencias ambientales de esta actividad ya que tras algunos desastres naturales como los frecuentes huracanes, toneladas de contaminantes se han filtrado a los ríos perjudicando flora y fauna y en ocasiones, poniendo en peligro las reservas de agua potable de infinidad de municipios en la región.

Central eléctrica en Vandolah
Central eléctrica en Vandolah
Jefferson Aleman
Bosques de pinos
Jefferson Aleman
Viejo vagón de CSX
Cuando la CR 663 termina debemos ir al oeste aunque no por demasiado espacio. Pronto iremos a la derecha en la prolongación de la carretera condal. Los alrededores vuelven a ser verdes como la denominación del enclave por el que circularemos, Fort Green Springs, que en el censo de 2010 contaba con 231 residentes, perdiendo un 28% de población en el transcurso del último lustro. Esta es, vista desde las alturas, una de esas áreas reclamadas que ha sido convenientemente acondicionada. Los lagos, únicos testigos de la historia real yacen callados entre suaves colinas y bosques repoblados, un crimen casi perfecto para ojos ajenos salvo que el único lago natural del condado se encuentra algo lejos, como vimos en la ruta #6. Ahora regresan las plantaciones, el ganado, las casas de campo, las cuestas. Antes de ir al este en la CR 664 cruzaremos brevemente Fort Green, un antiguo fuerte defensivo establecido en 1856 en la finca de James Dopson Green y que alojó a unas veinte familias durante la tercera guerra contra los Seminoles. Tras un moderado descenso atravesaremos un estrecho y sombrío puente. Los viejos robles cubren casi todo hacia arriba con su característico musgo colgante.

Grullas
Grullas
Oficina Postal
Oficina Postal
En Bowling Green
En Bowling Green
Una especie de almacén abandonado y un edificio blanco de madera en el lado izquierdo con la inscripción College Hill Community, nos pone sobre la pista de estar en otra de esas comunidades mudas de las que hace ya mucho que solo sus moradores han oído hablar. Junto a la calle homónima, un puñado de viviendas y pistas de tierras. College Hill fue un pueblo agrícola dedicado al cultivo de la fresa y su escuela, que es la que vemos enfrente, abrió sus puertas en 1921. Era otra de las Strawberry Schools del condado y funcionaba de marzo a diciembre para permitir a los jóvenes trabajar durante la recogida del fruto. Ahora nos dirigiremos hacia el final del recorrido siguiendo el zigzagueo de la que ahora se convierte en la Main Street de la pequeña ciudad de Bowling Green. Hasta los 1880 se le conoció como Utica aunque quisieron llamarla Chester en honor a uno de los más longevos residentes. Un gran número de las familias de los alrededores provenía de Bowling Green en Kentucky y A. M. Chester prefirió esta opción. La vieja estación levantada en 1912 queda junto a la calle principal y su falta de uso se nota fundamentalmente en el aspecto económico ya que hasta el hotel, un curioso edificio construido en un estilo Mission Revival, se encuentra abandonado a pocos metros. Ya no hay líneas y el único vagón es un antiguo Caboose de la Atlantic Coast Line que se puede ver en exhibición en la parte trasera. Es un lugar en el que el 30% de sus habitantes viven en la pobreza. La distribución étnica muestra una mayoría hispana de casi el 60% y solamente los residentes de origen mexicano representan un 50% del total.

Estampas durante la ruta
Estampas durante la ruta
Estación de Bowling Green
Estación de Bowling Green
Jefferson Aleman
Hotel en desuso
En  los límites de la urbe está el Paynes Creek Historic State Park erigido en lo que fue la Kennedy & Darling Trading Post, una posta de intercambio con los indios construida en 1849 tras la II Guerra Seminole. Las tensiones eran evidentes y por eso la autoridad federal ordenó establecerla lejos de cualquier núcleo poblacional a orillas de un riachuelo. Este era el límite de la reserva en aquellos años y no pasaron apenas tres meses cuando fue incendiada por unos nativos rebeldes. Sus propietarios, George Payne y Dempsey Whidden, murieron en el ataque. Por este motivo, el ejército levantó una cadena de fuertes militares alrededor de las tierras en las que habían sido recluidos los insurgentes. En el punto en el que estuvo la tienda se construyó Fort Chokonikla, que significa precisamente la tienda o el almacén quemado. Cuentan las crónicas que los militares nunca fueron atacados por los cimarrones pero en menos de un año todos sus ocupantes murieron o abandonaron definitivamente la plaza por causa de las enfermedades transmitidas por los mosquitos. Hoy el conjunto forma parte del registro histórico nacional y el parque, de 410 acres, fue abierto al público en 1981. Junto a este está el también famélico asentamiento de Torrey y un poco más al norte el pueblo fantasma de Jane Jay, un desaparecido enclave minero nombrado en honor a Jane H. Tatum. En este punto sobre la US 17, daremos por concluida la primera mitad de la travesía e iremos nuevamente sobre los mismos caminos hacia Lansing.

Arando los campos
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Caboose de ACL en Bowling Green
Asnos Jefferson Aleman