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martes, 27 de noviembre de 2012

Ruta #74 Ten Thousand Islands NWR - Port of the Islands - Ochopee


Ruta #74 de cicloturismo, fotografía e historia en Florida
Pese a todos los millones de acres de terrenos naturales existentes en la Florida y los grandiosos esfuerzos dedicados a la conservación durante las últimas décadas, la colonización despiadada del siglo XX hizo desaparecer en gran medida los ecosistemas y fauna originales. Afortunadamente, casi todo el daño infligido está siendo revertido y es tan evidente que apenas se nota la diferencia. También es obvio que el aumento de población y el impacto de la industria y la construcción masiva ha modificado mucho el funcionamiento del entorno, poniéndolo en peligro a diario pero en general, ha mejorado sobremanera. La ruta #74 de cicloturismo, fotografía e historia en Florida recorrerá 42 millas de ida y vuelta por Collier County, desde el refugio nacional de la vida salvaje de las "Diez Mil Islas," el Ten Thousand Islands NWR, una extensa maraña de cayos e islotes que surgen de la poco profunda plataforma marina de la península y que se extiende casi sin pausa desde los pantanos hacia el golfo de México. Luego pasaremos por Port of the Islands, un enclave construido sobre el Tamiami Trail a medio camino entre Miami y Naples. En los '60, fue la base de operaciones de la Gulf American Corporation durante la promoción de Golden Gate Estates. Actualmente, es una paradisíaca comunidad alejada del mundanal ruido de la urbe, situada en un escenario envidiable. Además, veremos el parque Big Cypress Bend, justo al lado de un poblado de los indios Miccosukee, la antigua Weavers Station, o villas como Carnestown. Birdon y Ochopee, que cuenta posiblemente con la oficina postal más pequeña del país. También pasaremos por el Skunk Ape Research Headquarters, centro que estudia y pretende aclarar el misterio del Skunk Ape, un homínido críptido que vive presuntamente entre los pantanos. Un día como hoy en 1817, unos soldados americanos atacan un poblado indio dando comienzo a la primera guerra contra los Seminoles. En 1891, nevaba en Mount Pleasant, Gadsden County. En 1954, Hosea Richardson se convirtió en el primer Jockey hípico afroamericano. En 1984, Sam Keen, uno de los auténticos y añejos Crackers, los vaqueros floridanos, recibe una placa honorífica durante el Pioneer Days Festival en Lake Wales e incluso, una calle llamada en su honor.
 
Parque de las Diez Mil Islas
Parque de las Diez Mil Islas
Al comienzo
Al comienzo
Paisajes
Paisajes
Partiremos desde Ten Thousand Islands National Wildlife Refuge, con un área de 35.000 acres de terrenos cenagosos en parte y marítimos en su mayoría, entre los confines del suroeste peninsular y el mar Caribe. Este refugio nacional fue establecido en 1996 aprovechando el tratado de intercambio de tierras entre Florida y Arizona, por el cual grandes compañías del condado de Collier permutaban sus posesiones con el departamento del interior por suelo federal en el centro de la ciudad de Phoenix. Todo esto fue posible en gran medida gracias al entonces gobernador Lawton Chiles, quien ya había propiciado la creación de la cercana Big Cypress National Preserve, ya visitada en su inmensidad durante algunas rutas anteriores. Hoy, comenzaremos justo a la entrada del Marsh Trail, que se encuentra en el Tamiami Trail, tres millas al este de la carretera a Marco Island. Sobre la bicicleta, saldremos desde el nuevo parking avanzando hacia el sur por un camino asfaltado, hasta llegar a la torre de observación que nos permitirá otear el extenso horizonte de varios kilómetros de islas interiores entre el sawgrass y los manglares, desde el agua dulce a la salada.

Vistas del Big Cypress National Preserve
Vistas del Big Cypress National Preserve
Mirador
Mirador
En las aguas salobres
En las aguas salobres
A partir de este punto, la pista pasará a ser un dique de tierra que sobresale dos o tres metros por encima de la superficie y que dependiendo de la estación del año, estará más o menos inundada. Tras aproximadamente una milla, alcanzaremos el final de este tramo en el que nos veremos sobre la llana plataforma que tiempo atrás contenía la maquinaria extractora de un pozo de petróleo, perteneciente a la prominente familia Collier, herederos del fundador del condado. Actualmente, lo único visible aquí es una pequeña estación meteorológica. En este recóndito paraje habitan cientos de especies animales y como siempre, debemos andar con cierta cautela. En el sector costero abundan los delfines, tortugas y manatíes junto a otros 200 tipos de peces documentados hasta la fecha. Por la zona en la que nos movemos, infinidad de aves, nutrias, mapaches, roedores, serpientes, linces, zorros e incluso algún oso negro o la esquiva pantera floridana. Además, entre estos promontorios que emergen de las oscuras aguas de las albuferas hay algunos como Dismal Key, creados por el hombre desde hace veinte siglos, en concreto, por la cultura Glades y Calusa.

Alligator
Alligator
La pista de tierra
La pista de tierra
Entrada a Port of the Islands
Entrada a Port of the Islands
Sin poder seguir avanzando sobre la bicicleta, la única alternativa es regresar a la US 41, en la que giraremos a la derecha. El paisaje varía ciertamente poco pero no por ello deja de ser cautivador. Las verdosas y amarillentas altas hierbas de sawgrass a ambos lados de la carretera junto a las lagunas pobladas por caimanes y los bosques de pinos y cipreses de fondo, cambian de color frecuentemente dependiendo del ángulo en el que el sol los golpea. Generalmente, el rítmico balanceo de los matorrales y el sonido de los animales es la música que nos acompañará mientras vamos por el asfalto. Tres millas más y la vía se ampliará momentáneamente al tiempo que cruzamos el ancho Faka Union Canal, que fluye directamente desde el Picayune Strand Forest hacia el mar. A ambas orillas del afluente artificial están las edificaciones de Port of the Islands, que bajo el nombre de Ramuda Ranch era utilizado por la Gulf American Corporation como base de operaciones mientras promocionaban Golden Gate Estates, la mayor subdivisión en los Estados Unidos que sin embargo, toda la parte situada al sur de la interestatal 75 resultó ser uno de los mayores timos de la historia del Sunshine State. Hasta 17.000 parcelas de 2,5 acres fueron vendidas y ni siquiera un par de centenares aprovechadas debido a que era suelo cenagoso.

Faka Union Canal que divide Port of the Islands en dos. La marina está al fondo a la derecha
Faka Union Canal que divide Port of the Islands en dos. La marina está al fondo a la derecha
En el poblado indio
En el poblado indio
En el Big Cypress Bend
En el Big Cypress Bend
Los compradores llegaban al rancho con todos los gastos pagados y siempre coincidiendo con la temporada de sequía. Luego, sus futuras parcelas les eran mostradas desde el aire, despegando de la pista de aterrizaje local. Seguidamente, los agresivos agentes de ventas se encargaban de convencer a los inocentes inversores. Port of the Islands fue concebido por Bill Ray, quien adquirió el enclave en 1980. Tras su muerte en 1991, solamente había un edificio de apartamentos aunque en la actualidad existen numerosos complejos de viviendas, un hotel y una marina. A continuación regresamos a la soledad y lejanía de los everglades durante tres millas más hasta llegar a donde estuvo la desaparecida Weavers Station. En su lugar hay un tramo de la antigua carretera que fue abandonado a mediados de los ’90, cuando se decidió trazar nuevamente este sector de la vía. Al lado permanece un poblado indio con varios de sus típicos Chickees, las estructuras elevadas sobre postes, techadas con pencas de palmeras y carentes de paredes, que han usado tradicionalmente los grupos de la zona, en este caso los Seminoles y los Miccosukee. Además, hay una tienda con artesanía y curiosidades tribales.

Uno de tantos puentes en el Tamiami Trail sobre manantiales, ríos, canales o áreas pantanosas
Uno de tantos puentes en el Tamiami Trail sobre manantiales, ríos, canales o áreas pantanosas
Sawgrass
Sawgrass
Cangrejo
Cangrejo
Al  mismo tiempo, estamos en el Big Cypress Bend, una entrada escénica al Fakahatchee Strand Forest, que tiene a su vez una pasarela que avanza bajo la umbría foresta, ofreciéndonos maravillosas vistas. Si nos detenemos por un instante y nos dedicamos a escuchar, quedaremos fascinados por la diversidad de sonidos que nos ofrece este gigantesco bosque en el que se han encontrado restos arqueológicos con más de 2.500 años de antigüedad. No obstante, entre 1944 y 1954, fue casi arrasado al completo por la industria maderera y más cruentamente debido a la necesidad imperiosa de conseguir materiales con motivo de la II guerra mundial. Los cipreses que fueron dejados por entonces al ser muy pequeños por su juventud. son ahora centenarios. Los extensivos programas de reforestación han dado como consecuencia que a día de hoy, nadie podría decir que este lugar llegó a estar prácticamente desierto medio siglo atrás. De las cerca de 192 millas que los Swamp Loggers, los rudos leñadores de los pantanos arañaron para transportar los gruesos troncos, han desaparecido casi en su totalidad salvo algunos que se mantienen a propósito para actividades de ocio, para ávidos caminantes, ciclistas y mantenimiento oficial en general.
 
Woodstork o cigüeña
Woodstork o cigüeña 
Airboats
Airboats
En Carnestown
En Carnestown
Durante las siguientes seis millas y media por el Tamiami Trail hacia el este, nos toparemos con atracciones turísticas muy típicas de la zona como artesanía y varios puntos en los que ofrecen excursiones en Airboats o lanchas propulsadas por un enorme ventilador y que van casi levitando sobre el sawgrass. Por un precio a veces no tan módico, es posible internarse en las ciénagas y ver más de cerca si cabe, animales tan peligrosos como los caimanes. Por contra, muchos de estos operadores se encuentran siempre entre la fina línea que separa lo legal de lo ilegal, ya que está expresamente prohibido y castigado dar de comer a cualquier criatura salvaje en la Florida y con tal de acercarlos a los visitantes, se saltan las normas. Antes de alcanzar la State Road 29 a la altura de la localidad de Carnestown, tendremos a ambos lados el camino por el que otrora circulara el viejo ferrocarril de la Atlantic Coast Line entre Harrisburg y Everglades City, abandonada en 1957. El antiguo enclave albergaba a los trabajadores del campo y maquinaria durante la construcción de la US 41. Fue nombrado por Collier en honor a uno de sus hijos, Samuel Carnes. Sin embargo, otras versiones afirman que fue por su esposa, cuyo apellido era precisamente ese.

Lagunas
Lagunas
Detalles
Detalles
Spider Lily
Spider Lily
Al otro lado de la State Road 29 estará la cámara de comercio. Levantada en 1966, fue el primer Welcome Center o centro de bienvenida del condado. Luego pasaremos por el sitio arqueológico Halfway Creek, que desde 1980 forma parte del registro histórico nacional. Así llegaremos a Birdon, situado antaño en el cruce de la Birdon Road. Este fue un pueblo que creció hasta los 340 habitantes entre los años de 1920 y la década de los '30, dedicado al cultivo y exportación de tomates. Desapareció hacia 1940. A continuación vendrá Ochopee, a la vez que comenzaremos a adentrarnos en el Big Cypress National Preservela gigantesca reserva ecológica de 2.910 km² que también visitamos en la ruta #13. Esta otra localidad no llega a 150 habitantes y su nombre deriva de los idiomas indios. Significa "Gran territorio," aunque varias versiones lo traducen como "Jardín" o incluso "Granja." Es otro de los puntos intermedios entre las costas este y oeste del Sunshine State donde hasta la construcción en 1928 del Tamiami Trail se encontraban aisladas. Prácticamente el único medio que les permitía comunicarse o moverse hacia el exterior era por barco. La historia de Ochopee se limita básicamente a la tradición oral de los nativos, cuyas costumbres y métodos de caza y pesca se han quedado ya casi en el éter.

Skunk Ape Research Headquarters en el Tamiami Trail
Skunk Ape Research Headquarters en el Tamiami Trail
Oficina postal de Ochopee
Oficina postal de Ochopee
Marcador histórico
Marcador histórico
Sin lugar a dudas, lo más emblemático será la oficina de correos que pasa por ser la más pequeña de toda la nación, midiendo unos 7x8 pies y que es visible desde el Trail. La posta entró en servicio en 1953 después de que la original, que operaba desde los años 30, se incendiara. El edificio actual era un cobertizo perteneciente a la James T. Gaunt Company Tomato Farmque por otro lado, sería el motor de la economía local en el siglo XX. Hoy en día continúa totalmente operativo bajo el código postal 34141. En otra milla más alcanzaremos el Skunk Ape Research Headquarters, el centro de investigaciones sobre el Skunk Ape. La criatura cuyo nombre se traduciría como "Simio mofeta o apestoso," sería un críptido gigantesco similar al Yeti o al Bigfoot. Presuntamente exhala un fuerte y desagradable olor. De hecho, existe una nutrida base de datos que narra y ordena los avistamientos e incidentes ocurridos en los últimos años por toda la península. Continuando por la carretera, seguiremos durante otra milla y a la izquierda, veremos la County Road 839/Turner River Road. Esta calle lleva el nombre del río que pasa junto a ella y que continúa hacia el sur para desembocar en el golfo. En esta intersección encontraremos el H.P. Williams Roadside Park. Desde aquí, regresaremos hasta la entrada al Marsh Trail del parque de las Ten Thousand Islands National Wildlife Refuge para concluir nuestra travesía.
 
Algunas de las "Ten Thousand Islands"
Algunas de las "Ten Thousand Islands"
Boardwalk

Jefferson Aleman
Saltamontes

martes, 30 de octubre de 2012

Ruta #72 Ave Maria - Golden Gate - Lely - Pelican Bay


Ruta #72 de cicloturismo, fotografía e historia en Florida
En la ruta #72 de cicloturismo, fotografía e historia en Florida, recorreremos 79 millas por el norte de Collier County donde la nueva infraestructura de carreteras y sobre todo, la explosión inmobiliaria de la última década destacan sobre el fondo agrícola y las áreas protegidas que aún perviven en una zona tan salvaje como son los Everglades. Gracias a las canalizaciones para drenar parte de las ciénagas durante finales del siglo XIX y principios del XX y al aprovechamiento de los Hammocks o islas elevadas sobre los pantanos a modo de suelo cultivable, tanto colonos, terratenientes o los nativos Seminoles, consiguieron dominar un espacio inhóspito repleto de agua y criaturas peligrosas entre las que hay osos, panteras, caimanes y serpientes venenosas. En esta ocasión partiremos desde Ave María, una villa universitaria creada oficialmente en 2007 y que posee una impresionante catedral católica dedicada a la virgen. Luego iremos hacia el oeste pasando por innumerables y lujosos complejos residenciales, comunidades ya establecidas y otras tantas que aun se encuentran sobre planos, quien sabe si para siempre. Primero aparecerá Orangetree, en la que aun quedan efectivamente infinidad de naranjales; seguidamente vendrán Golden Gate; Golden Gate Estates, probablemente la mayor subdivisión del mundo, envuelta además en un escándalo de venta fraudulenta de terrenos pantanosos; Lely Resort; Naples Manor; Lely; Vineyards; Pine Ridge; Pelican Bay, Vandelbirt Beach y Naples Park, ya en un sector suburbano rodeado por decenas de campos y clubs de golf, la costa del golfo de México y mucho asfalto. Un día como hoy en 1558, el nuevo gobernador Tristán de Luna y Arellano es enviado a la Florida por el virrey de Nueva España Luis de Velasco. En 1862, en el contexto de la guerra civil americana y temiendo las consecuencias que podría acarrear la llegada de los unionistas al noreste penínsular, el general confederado Joseph Finnegan ordena al capitán John J.Dickinson a reunir a los esclavos libertos y "Negros sin dueño," para llevarlos al interior del Sunshine State y ponerlos bajo supervisión de algún "Blanco responsable." En 1926 se descubre un esqueleto de mastodonte cerca de Venice, que es confirmado por el instituto Smithsonian. En 1985, la misión espacial STS-61 es lanzada desde Cabo Cañaveral.
 
Detalle de la portada en la moderna catedral de Ave Maria con la escultura de Marton Varo
Detalle de la portada en la moderna catedral de Ave Maria con la escultura de Marton Varo
Terrenos agrícolas
Terrenos agrícolas
Iglesias
Iglesias
Comenzaremos en Ave María, una comunidad universitaria no incorporada que se fraguó alrededor de 2005, en lo que eran hasta entonces unos terrenos agrícolas en Collier County, cercano a la reserva de los indios Seminole. El filántropo Tom Monaghan, fundador de la cadena Domino's Pizza junto a Barron Collier Companies, precisamente, legado del pionero al que se le dedicó el condado hace casi un siglo, se unieron para crear este emplazamiento mediante un programa de Rural Stewardship, en el que velan por la conservación del entorno natural y agrícola a la vez que generan desarrollo económico en forma de comercios y viviendas. Inaugurada en 2007, se estima que una vez completada totalmente habrá una población permanente de unos 10.000 residentes, más unos 5.000 estudiantes de la Ave María University, de la cual el propio Monaghan es rector. La villa es un lugar en el que el nivel de vida es bastante elevado y está totalmente dedicada al catolicismo con calles principales como el Pope John Paul II Blvd o Annunciation Circle, en la que se encuentra el oratorio, una espectacular catedral cuya estructura principal es de acero. En su portada podemos ver una gigantesca escultura en la que el arcángel Gabriel saluda a la virgen María, realizada por el húngaro Marton Varo.
 
Annunciation Circle alrededor de la catedral
Annunciation Circle alrededor de la catedral
Plantaciones
Plantaciones
Zonas naturales
Zonas naturales
Precisamente desde el Annunciation Circle, justo enfrente del grandioso templo, comenzaremos a avanzar hacia el sur por el Ave Maria Blvd, por espacio de tres millas. Pasaremos primeramente por delante del edificio principal de la universidad y sus instalaciones deportivas. Luego aparecerán los grandes campos de cultivo y las zonas del pueblo que aún están por desarrollar. Al final de la calle, giraremos a la derecha en la Oil Well Road/CR 858. Por estas latitudes hay efectivamente yacimientos de petróleo, minería y muchos territorios salvajes entre los que están la Big Corkscrew Island sobre la que nos encontramos y el Camp Keais Strand, un riachuelo en cuyas orillas hubo un fuerte militar durante la III guerra contra los Seminoles, quienes aún habitan la zona. También veremos los puntos en los que se prevé la construcción de los asentamientos de Big Cypress Town y Winchester Lakes. Sobre la bicicleta, dejaremos entonces la parte más rural atrás al ir llegando a Orange Tree, un Census Designated Place, al igual que todos los puntos que veremos desde ahora en adelante y en el que se incluyen complejos de viviendas de clase media-alta a elevada como Valencia Lakes Country Club, Orange Blossom Ranch, Waterways of Naples o Heritage Bay.

Detalle del interior del oratorio
Detalle del interior del oratorio
Iglesia ortodoxa
Iglesia ortodoxa
Naranjales
Naranjales
Habiendo recorrido unas diez millas, la carretera terminará y nos incorporaremos a la izquierda a la Immokalee Road, que se dirige brevemente al sur para luego retomar su rumbo hacia el oeste. Estamos en los bordes de Golden Gate Estates, una inmensa subdivisión, probablemente la más grande del mundo, cuya historia está directamente vinculada al Picayune Strand Forest, situado algo más al sur y por el que anduvimos durante la ruta #33. Todo comenzó a finales de la década de 1950 cuando la Gulf American Corporation drenó casi 200 millas cuadradas de pantanos, construyendo una extensa red de canales y miles de kilómetros de precarios caminos. En los '60, comenzó a vender los lotes de unas tierras muy proclives a inundarse durante la temporada lluviosa, llevando a los compradores en las épocas de sequía, hablándoles maravillas del lugar mediante el teléfono, mostrándoles fotos o en excursiones aéreas. Muchos pagaron hasta $15.000 dólares por parcelas de 1,25 acres valoradas en menos de $3.000 y muchos fueron los que nunca construyeron nada en sus dominios. La parte septentrional de la zona queda más allá de la interestatal 75 y ha sido adquirida por el gobierno y convertida en la reserva natural ya mencionada. En la sección norte, el condado se hizo con el control de las infraestructuras desde 1978, año en el que los desarrolladores se declararon en quiebra. Actualmente, los lotes son de alrededor de dos acres en superficie y hay infinidad de ellos aun vacantes. Otro enclave que aparece solo en mapas antiguos de los alrededores es Fort Foster, una de tantas fortalezas provisionales que sirvieron durantes las guerras del siglo XIX.

En Ave Maria
En Ave Maria
Cuartel de bomberos en Golden Gate
Cuartel de bomberos en Golden Gate
Edison State College
Edison State College
En el Collier Blvd iremos a la izquierda por espacio de unas trece millas. Por el camino encontramos el CDP de Golden Gate con su estación de bomberos, oficinas administrativas y multitud de comercios situados en el lado derecho de la carretera, mientras que en el contrario seguiremos viendo los menos densamente poblados "Estates." Más adelante llegaremos al Vanderbilt Country Club y al Belle Meade Tract, una zona boscosa que es parte de los territorios en los que la pantera de la Florida y otros muchos exponentes de la fauna local tienen su refugio más recóndito. En el Grand Lely Blvd iremos a la derecha entrando en Lely Resort, rodeado por infinidad de campos de golf y verdes praderas de césped impoluto justo en las afueras de Naples, autoproclamada capital mundial del deporte de los "Drivers, irons, greens y bunkers." Decenas de complejos de viviendas privados se agrupan entre carteles que anuncian nuevas construcciones cuyos precios comienzan cercanos a los $200.000 y superan el millón de dólares. Además hay un campus del Edison State College.

Otra de tantas iglesias durante la travesía
Otra de tantas iglesias durante la travesía
Collier Blvd/CR 951
Collier Blvd/CR 951
Campos de golf
Campos de golf
Al  alcanzar la Rattlesnake Hammock Road, estaremos en efecto sobre la isla de la serpiente de cascabel, otro de los animales frecuentes aquí. Al ir en dirección oeste nos adentraremos en South Naples, que incluye Lely y Naples Manor, este último más modesto que los anteriores. Aquí aproximadamente del 27% de sus cerca de 5.000 vecinos viven bajo el umbral de pobreza. Apenas 1.500 metros después giraremos hacia el norte por el Santa Barbara Blvd, que se convertirá en el Logan Blvd South antes de llegar a la Pine Ridge Road, a la cual nos incorporaremos yendo a la izquierda. Ahora estaremos atravesando Vineyards o "Los Viñedos," Pine Ridge, North Naples y Pelican Bay, con una población conjunta que supera las 11.000 almas. La renta per cápita es igualmente muy alta y se nota al ver los densos setos, muros impenetrables y enrejados tras los que se ocultan vistosas mansiones agrupadas a ambos lados de la calle. Pese a estar inmerso en un gigantesco bloque de asfalto que va de norte a sur por toda la costa del golfo floridana, está cuidadosamente arbolada y llena de plazas de negocios de todo tipo.

Canales
Canales
Oficinas de negocios en la US 41
Oficinas de negocios en la US 41
Mansiones
Mansiones
El  penúltimo tramo de la travesía será sobre otra sección más del Tamiami Trail/US 41 hacia el norte, carretera de la que hasta la fecha hemos visto prácticamente cada metro en sus 260 millas entre las ciudades de Tampa y Miami, de las que en este preciso punto nos encontraremos a medio camino de ambas. A continuación atravesaremos Naples Park, situada justo al lado del Cocohatchee River y dentro del Delnor-Wiggins Pass State Park, que con sus absolutamente blancas arenas ha sido calificado como una de las mejores playas del país. También están Vandelbirt Beach y Vandelbirt Beach Estates, homónimas a una de las más poderosas familias no sólo de los Estados Unidos sino del mundo entero. Finalmente, volveremos a encontrarnos con la Immokalee Road en la que iremos ahora en dirección este, al tiempo que cruzamos otras urbanizaciones como Palm River Shores, Palm River Estates, Victoria Park, Willoughby Acres y Four Seasons. Desde aquí, tan solo tendremos que avanzar otros casi 40 kilómetros por esta, la Oil Well Rd y el Ave Maria Blvd, terminando nuestro transitar cicloturístico frente a la gran catedral. El trayecto en la bicicleta será relativamente seguro aunque nunca debemos confiarnos.
 
Al atardecer
Al atardecer
Iglesia en el Tamiami TrailCatedral de Ave Maria
Por el camino