martes, 8 de mayo de 2012

Ruta #61 Port LaBelle - Goodno - Dinner Island Ranch WMA


Ruta #61 Cicloturismo en Florida
Seguimos por las zonas rurales de la Florida y en esta ocasión nos adentraremos en el condado de Hendry, situado justo al oeste del gigantesco lago Okeechobee, en la orilla austral del rio Caloosahatchee. No obstante, en la primera parte del recorrido sobre la State Road 80 hacia el este, la carretera hará de frontera con Glades County, por lo que según el lado de la vía en que nos encontremos, pisaremos uno u otro territorio. El segundo tramo será hacia el sur por la County Road 833 y su prolongación, la CR 846. Esta ruta de ida y vuelta se extiende a lo largo de 78 millas entre Port Labelle, el pueblo fantasma de Goodno, las comunidades de Pioneer Plantation, LaDeca, Everhigh Acres, Montura Ranch Estates, Flaghole, Devil's Garden y las áreas protegidas del Okaloacoochee Slough State Forest, Dinner Island Ranch WMA y unos cuantos ranchos. Cabe destacar que durante casi la totalidad de la travesía, que discurre entre decenas de inmensas ganaderías y plantaciones, no hay arcenes, por lo que en la bicicleta habrá que compartir el pavimento con el tráfico rodado y los límites de velocidad son muy elevados. Un día como hoy en 1781, Inglaterra abandona el fuerte George en Pensacola, obligados por las tropas españolas y francesas. En 1917, es establecido el condado de Okeechobee. En 1923, se crea Collier County.
 
Port LaBelle Inn & Convention Center
Port LaBelle Inn & Convention Center


Marina en Port LaBelle
SR 80 y la Birchwood Pkwy
SR 80 & Birchwood Pkwy
Hendry County fue creado en 1923 y su capital es LaBelle, que ya visitáramos en la ruta #29. Esta la encontraremos a escasas tres millas del comienzo de este recorrido. Ambos topónimos provienen de Francis Ausbury Hendry, uno de los primeros pobladores de la era moderna, quien poseía ganaderías precisamente en el punto del que partiremos, Port Labelle. Uniendo los nombres de sus hijas, Laura y Belle Hendry, compuso el de la hoy cabecera condal. Sobre la bicicleta, desde la calle Birchwood Parkway en adelante, avanzaremos en dirección este sobre la SR 80, atravesando este gran enclave residencial en el cual habitan unas 3.500 personas, en casas diseminadas en amplias parcelas, muchas de las cuales aun hoy permanecen vacías. A pesar de la tranquilidad que sugieren los paisajes de la zona, rodeados de lagos y cubiertos por robles y el llamado Spanish Moss o musgo español que cuelga de sus ramas, dejando una visión gris verdosa casi espectral, hasta el 23% de la población es oficialmente "pobre." La comunidad surgió en los años '70 de la mano de la General Development Corporation, que había adquirido los terrenos unas décadas antes a través de Henry Ford, el creador de los vehículos del mismo nombre, que está ligado a esta parte del Sunshine State, ya que solía pasar los inviernos en las cercanías. A su vez, Ford compró las tierras a uno de los Kings of Cattle, reyes del ganado, E. E. Goodno, quien en su día y tras el mismo Hendry, llegó a ser dueño de casi todo el condado. Por entonces el área era ciertamente un puerto fluvial importante en la travesía del centro peninsular.
 
Motel abandonado en Goodno
Motel abandonado en Goodno
El lado de Glades County
El lado de Glades County
Ciervos de cola blanca
Ciervos de cola blanca
Justo al norte queda Glades County y el río Caloosahatchee, arteria de esta región que fue ocupada por los grupos Seminoles, una vez que las tribus nativas diezmaron al entrar en contacto con el hombre blanco. Pronto encontraremos Goodno, un pueblo fantasma que yace silencioso entre ranchos, donde actualmente solo hay unas pocas viviendas y algún antiguo y curioso edificio de madera abandonado. Edgar Everett Goodno fue principalmente el terrateniente que recibió un gran lote de manos de Hendry en el último lustro del siglo XIX. Su influencia en la zona le permitió establecer la villa, que surgió alrededor de las vías del tren que paraba en la localidad y embarcaba todo tipo de vegetales cultivados en sus dominios y animales que iban con destino a Cuba y al resto de la nación. Así todo, el huracán de 1926 destruyó gran parte del lugar y poco después Ford se hizo con el control de la gran hacienda. Sobre el asfalto, hacia el oriente el panorama es algo repetitivo, pastos, vacas, caballos, lagunas, pinares y canales de drenaje y regadío en los que siempre hay caimanes, peces y también es el punto donde se congregan multitud de aves. Además, las cálidas temperaturas están haciendo ya aumentar las poblaciones de mosquitos. A orillas del río, hubo un asentamiento llamado Ancient Forts, en referencia a la red de fuertes militares establecidos por el ejército durante las guerras contra los Seminoles.
 
Alligator
Alligator


Fincas
Fincas
Afluente del Caloosahatchee
Afluente del Caloosahatchee
A continuación y casi sin darnos cuenta cruzaremos Pioneer Plantation, LaDeca y Everhigh Acres, otras comunidades rurales incrustadas en los cañaverales que representan vivamente el espíritu del Florida Heartland, que es la denominación que recibe un extenso territorio que abarca seis condados y cuya actividad económica fundamental es la agricultura, la ganadería e incluso la extracción de minerales como el fosfato. La característica principal de los habitantes de esta área es su ascendencia inglesa pura y directa y un estilo de vida Cracker, que es como se le ha llamado durante generaciones a los cowboys o vaqueros de la península. De hecho, las atracciones turísticas de la zona están orientadas a la equitación, la pesca y  la caza básicamente. Luego, en la parte izquierda de la carretera aparecerán algunos complejos de casas rodantes cuyos moradores son en su mayoría jubilados. Tras casi veinte milla, estaremos relativamente cerca del lago Hicpochee, del que su nivel hidrológico sube y baja a voluntad de los gestores de los distritos encargados de la conservación del agua.
 
Paisajes
Paisajes

Río Caloosahatchee
Río Caloosahatchee
En la County Road 833
En la County Road 833
Seguidamente, abandonaremos la State Road 80 para girar a la derecha en la County Road 833, que irá en dirección sur mientras se interna cada vez más en los campos repletos de vacas. Pese a ser una carretera algo menos transitada que la anterior y por ende, menos peligrosa, es importante no perder de vista los pesados camiones que transportan los productos provenientes de los naranjales, que serán visibles de ahora en adelante a ambos lados de la vía. Aquí, lo primero que veremos será la gran planta de procesamiento de la famosa compañía Southern Gardens. Más diáfano y despejado, el paisaje carece prácticamente de sombras donde guarecerse del sol, cuyo brillo hace honor ciertamente al sobrenombre de Sunshine State de la Florida. Igualmente notaremos los ronquidos y vibraciones de los alligators en el canal de la derecha, ahora en época reproductiva, aunque no serán muy visibles dada la extensa vegetación que los cubre. Además, gracias a su casi nulo contacto con el ser humano, al acercarse uno a observarlos se esconden rápida y sonoramente bajo las oscuras aguas.
 
Planta procesadora de cítricos en la CR 833
Planta procesadora de cítricos en la CR 833
Ganado vacuno
Ganado vacuno
Viejos comercios en Montura Ranch
Existen varios caminos que surcan nuestra travesía y que se dirigen hacia algunas viviendas escondidas en grandes propiedades y otros de los pocos enclaves habitados de la región. También hay maquinaria agrícola de todo tipo y todas las épocas, tractores nuevos y antiguos, canalizaciones y carteles en cercas delimitando parcelas privadas aunque lo cierto es que hay mucha tierra vacante, casas abandonadas y otras que denotan lo dura que es a veces la vida en el oeste de la península. Junto a una gasolinera fuera de servicio y el antiguo General Store o mercado del municipio, habremos llegado a Montura Ranch Estates, unos de los sitios poblados más grandes del condado, cuyos escasos establecimientos comerciales en los que se incluye una empresa inmobiliaria, aparecen alineados en un breve sector de la calle. Este lugar surgió en los años '70 y fue desarrollado por la Pan American Land Development. Existen unas 6.500 propiedades de 1,25 acres, que en un principio se vendían por $2.000 dólares. En el punto álgido de la última burbuja de la industria del ladrillo, llegaron a sobrepasar los $200.000. En el lado contrario de la vía se encuentran gigantescos ranchos como el Hilliard & Brothers' o el Albritton & Sons. Aquí todo parece acontecer a otro ritmo y contrariamente a las grandes ciudades y núcleos urbanos, la gente suele saludar al cruzarse incluso con los desconocidos.
 
Vías férreas y vagones de la US Sugar Corporation
Vías férreas y vagones de la US Sugar Corporation
En los ranchos
En los ranchos
El abandono
El abandono
No muy lejos de este punto llegaremos a Flaghole y seguidamente a Devil's Garden, junto a un riachuelo y una estación forestal, con su impresionante torre de vigilancia en la que vertiginosamente se pierde la cuenta de los tramos de escalera que de una esquina a otra se suceden hasta una altura increíble. El jardín del diablo, traducido literalmente, es conocido así presuntamente por el color oscuro, casi negro de su suelo y consiste en una vasta pradera pantanosa de unos 7.000 acres salpicados por hammocks, sawgrass y lagunas. Es un lugar ideal para contemplar la naturaleza y en especial, las cientos de especies de aves que frecuentan estas latitudes. Según va subiendo el sol, el asfalto irá reverberando el calor a pesar de que la brisa nunca estará ausente en estas planicies. Desde las alturas del satélite, el terreno se ve marcado por la mano del hombre, sobre todo en años anteriores. Uno de los ranchos más espectaculares de la zona, el Alico Ranch, se encuentra justo aquí. Con sus más de 130.000 acres de extensión, fue fundado en 1898 como una compañía llamada Atlantic Land and Improvement Co, de cuyas inciales se extrae el acrónimo del nombre actual, siendo subsidiaria de la Atlantic Coast Line Railroad.
 
  Al llegar a Montura Ranch Estates
Al llegar a Montura Ranch Estates
Llegando a la mitad de la ruta
Llegando a la mitad de la ruta
Dinner Island Ranch WMA
Dinner Island Ranch WMA
Antes de continuar atravesando otro puñado de ranchos como el Southern Garden Groves, que pertenece a la compañía cuya fábrica vimos anteriormente, el Crooks Ranch, Townsend Properties, Collier Grove and Land Holdings, el Howell, H & H Ranch, McDaniel's, James W. Quinn, el matrimonio Culligan, las sociedades de la familia Hull y la de Half Circle entre otras muchas, la CR 833 se dividirá desviándose hacia el este, en dirección a la reserva de la tribu Seminole en el Big Cypress, que se encuentra a pocos kilómetros de distancia. Nuestra ruta sin embargo, continuará hacia el sur en línea recta aunque la vía pasará a llamarse County Road 846. Por aquí pasa el Okaloacoochee Slough State Forest, un extenso sistema de ciénagas y bosques conectados al Dinner Island Ranch Wildlife Management Area, una zona pública de gestión de animales salvajes en la que con las pertinentes licencias es posible cazar algunas especies de las muchas que campan en tan inmensos parajes, de centenares de millas cuadradas. La primera parte de la travesía cicloturística terminará apenas dos millas más adelante, antes de que comience a girar hacia el oeste, frente a algunos comercios y viviendas. Entonces, solo nos quedará volver hasta Port LaBelle para completar el resto.
 
Plantas acuáticas en los canales
Plantas acuáticas en los canales
Torre de guardabosques

 Paisajes de la FloridaMaquinaria

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