domingo, 1 de abril de 2012

Ruta #58 Palm Springs - Wellington - The Acreage - Riviera Beach


Ruta #58 de cicloturismo, fotografía e historia en Florida
En la semana de la Pascua Florida, 499 años después de que Juan Ponce de León descubriera oficialmente el Sunshine State, volveremos a la carretera para recorrer 42 millas por el condado de Palm Beach. En esta ocasión, visitaremos gran cantidad de lugares poblados entre los que se incluyen Palm Springs; Greenacres; Wellington, donde yacen los restos de una de las torres del World Trade Center, en un memorial dedicado a las víctimas; Loxahatchee Groves; Loxahatchee, en la que podremos visitar el increíble Lion Country Safari, en el que cientos de animales vagan casi en libertad, como en sus hábitats originales; Royal Palm Beach; The Acreage; Palm Beach Gardens; Riviera Beach; Mangonia Park; West Palm Beach; Haverhill; Cloud Lake y Glen Ridge. Entre las áreas naturales, veremos la reserva ecológica de Grassy Waters Preserve, atravesada por el Loxahatchee Slough. En general, haremos una incursión entre todos los estratos socio-económicos de la región, pasando desde las zonas residenciales de lujo, con instalaciones de ocio de todo tipo, hasta los barrios menos privilegiados y conflictivos o las tranquilas parcelas rurales. Un día como hoy en 1865, John Milton, 5° gobernador de Florida, se suicidaba tras proclamar que prefería morir antes que la reunificación tras la guerra civil americana. En 1918, se crea una gran confusión en la península con el cambio de hora para ahorrar energía. En 1943, comienza el racionamiento de alimentos durante la II guerra mundial. En 1961, las autoridades de Miami temen un impacto negativo en la economía y una explosión social, debido a la afluencia repentina de 50.000 exiliados cubanos que huían del régimen de Fidel Castro.
 
Antílopes en el Lion Country Safari
Antílopes en el Lion Country Safari


Jirafas
Jirafas
Leona
Leona
Comenzaremos nuestra travesía a escasos cuatro kilómetros del océano Atlántico en la costa este Floridana. Avanzaremos en dirección oeste por la Forest Hill Blvd/State Road 882, desde su intersección con la Congress Avenue, llamada además SR 807 en Palm Springs, donde estaremos transitando entre comercios y oficinas de todo tipo, situados en su mayoría en edificios de una sola planta de altura. Palm Springs tiene estatus de Village, estando incorporado en el ya conocido Palm Beach County. Su población es de unos 19.000 habitantes, que viven en una extensión de solamente 3,5 millas cuadradas. El nombre proviene de la famosa ciudad resort homónima en el estado de California. En 1957, año de su fundación, estas tierras formaban parte de una enorme vaquería. Hoy, el granero principal ha sido reconvertido en iglesia y muchas cosas han cambiado desde entonces. A pesar de esto, sigue siendo a grandes rasgos un área casi exclusivamente residencial de clase media, con menos de un 10% de sus residentes por debajo del umbral de pobreza. Está enclavada en medio de un sinfín de localidades encadenadas en un inmenso bloque de asfalto y separadas únicamente por una calle en la mayoría de los casos.

Rinoceronte
Rinoceronte
Cebras
Cebras
Gran Kudú
Gran Kudú
Sobre la bicicleta, una vez que lleguemos a la Military Trail, estaremos entrando en la ciudad de Greenacres. La comunidad fue creada en 1926 por Lawrence Carter Swain y originalmente se le llamó Greenacres City. Sin embargo, tras la muerte de Swain en 1944, algunos ciudadanos votaron en favor de la disolución del gobierno local. Tras la segunda guerra mundial, los veteranos que retornaron al enclave formaron una nueva corporación municipal. Actualmente, es un lugar ciertamente apacible y laureado por ello a nivel nacional, ostentando honores como el famoso Tree City USA por vigésimo año consecutivo y por ser una de las mejores cien localidades del país para la juventud, según la fundación America's Promise Alliance, creada en 1997 por el entonces secretario de estado Collin Powell. Aquí moran 37.600 almas y hay más de 700 comercios. Al igual que en casi todos los puntos por los que pasaremos, la proporción de anglófonos e hispanohablantes es aproximadamente de un 75% a un 20% con pequeñas variaciones, habiendo en menor medida otros grupos como Haitianos o Italianos. Más adelante, entre complejos de apartamentos y comunidades cerradas algo más lujosas, cruzaremos el Okeeheelee County Park y el centro hípico Jim Brandon, al tiempo que nos acercaremos al próximo destino: Wellington, que comenzará inmediatamente al atravesar el puente sobre la autopista 821, el Turnpike.

Complejos de apartamentos
Entrando en Wellington
Entrando en Wellington

Patriot Memorial
Patriot Memorial
Tras cruzar la carretera State Road 7, aparecerá a nuestra izquierda el magnífico centro comercial Wellington Green Mall. La historia del emplazamiento comienza en la década de 1950, durante la cual éstos terrenos que lindan con los Everglades se encontraban aún inundados. Charles Oliver Wellington, un economista Neoyorquino, sería el encargado de adquirir 18.000 acres que llegaron a contener la mayor plantación de fresas del mundo. Este era el Flying Cow Ranch, ya que Wellington fue también aviador y C.O.W. sus iniciales. Pronto, el Acme Improvement District surgió para drenar la zona y hacia 1972, los cultivos dieron paso a la villa. Fue incorporada en 1995 y cuenta con 56.500 residentes. En la actualidad, es sede de un festival ecuestre que dura desde enero hasta marzo y los aficionados de los caballos pueden disfrutar de más de cuarenta semanas anuales de eventos relacionados con los equinos. Aquí han vivido personajes de la vida pública como Bill Gates, Madonna, el rapero Vanilla Ice, Tommy Lee Jones, el alcalde de Nueva York Michael Bloomberg, el receptor de los Boston Red Sox Jarrod Saltalamacchia, Ian Carey o Bruce Springsteen. Fuera del Town Hall, veremos una escultura compuesta por unas gruesas vigas de metal que constituyen el monumento Patriot Memorial, dedicado a las víctimas de los atentados del 11 de septiembre de 2001. Está realizado con material real sacado de las torres gemelas.

A través del Okeeheelee Park
A través del Okeeheelee Park
Iglesia católica
Iglesia católica
Wellington City Hall
Wellington Village Hall
Sobre el terreno, la Forest Hill Blvd empezará a girar gradualmente en dirección norte entre nuevas y vistosas urbanizaciones, hasta que alcancemos la Southern Boulevard/SR 80, tras la cual se convertirá en la Crestwood Blvd. Por aquí pedalearemos por entre campos de golf, en lo que antaño fueron los dominios de la tribu Seminole. Entonces entraremos en la ciudad de Royal Palm Beach. En los años 50', los empresarios Samuel y Hattie Friedland de Philadelphia, compraron nada menos que 65.000 acres de pantanos, aunque algunas fuentes hablan de 56.000. La comunidad fue desarrollada por Leftcourt Realty Corporation, de la mano de Arthur Desser, quien a toda costa quería que la localidad incluyera el nombre de la exclusiva Palm Beach, la cual fundara Henry Flagler. El ambicioso proyecto requirió el drenaje masivo de esta porción de los Everglades. En 1959, fecha de la incorporación, el líder nativo Billy Bowlegs III, renunció oficialmente al territorio. Durante los 80', se convirtió en uno de los asentamientos de más rápido crecimiento del país, hasta los hoy 32.000 moradores. Al mismo tiempo, es considerada un santuario de aves, Tree City USA y entre sus áreas naturales encontraremos la homónima Royal Palm Beach Pines Natural Area.

Canales
Canales


Paseando por Crestwood Blvd
En Crestwood Blvd
Campos de golf
Campos de golf
En el lado oeste estará Loxahatchee Groves y de ahora en adelante entraremos en un entorno rural en el que la blanca arena que naturalmente alfombra gran parte de la península hará de pavimento a muchas calles, aunque estemos a once millas del mar. Este asentamiento era parte de los 2.000.000 de acres pertenecientes a la Southern States Land & Timber Company desde 1902. En 1917, una vez excavado el West Palm Beach Canal o C-51, George F. Bensel, presidente de la compañía y Torvald G. Thorgesen, decidieron crear una inmensa villa agrícola que llegó a tener su propio ramal ferroviario. A día de hoy, cuenta con unos 3.200 habitantes y fue finalmente incorporada en 2006. Los Seminoles se referían a la zona como Locha Hatchee o Rio de tortugas. El resto de los terrenos no incorporados conforman la comunidad de Loxahatchee, que a su vez se engloba en el Indian Trail Improvement District, un distrito creado en 1957, en el que viven cerca de 40.000 personas. Igualmente existe el Seminole Improvement District, que data de 1970. En 2016, la nueva ciudad de Westlake ha sido incorporada aquí con presuntamente cinco habitantes que votaron dicha condición, no sin polémica y casi en secreto. De regreso al asfalto, la calle por la que transitamos terminará en el Royal Palm Beach Blvd, donde giraremos a la izquierda hasta su final. La mayor atracción turística de la zona es el Lion Country Safari, un parque que recrea las praderas africanas y otros ecosistemas del planeta, en el que uno puede pasear entre cebras, leones, rinocerontes y jirafas, que se encuentran libres por el enorme recinto.

Wellington Regional Medical Center
Wellington Regional Medical Center



Royal Palm Beach Village Hall
Establos en Loxahatchee Groves
Establos en Loxahatchee Groves
El siguiente destino será The Acreage, una comunidad totalmente rural surcada por infinidad de canales y calles sin pavimentar. Sus propios residentes prefieren que se mantenga de esta manera y rechazan los intentos del condado por ensanchar las carreteras que conectan el oeste de West Palm Beach y así aliviar el tráfico. Fue desarrollada también por Samuel Nathan Friedland y originalmente era el lugar de residencia de los trabajadores de los grandes naranjales de la región, gestionados por las compañías Mecca y Callery-Judge. A estos empleados se les daba un acre de terreno, de ahí el nombre. En el último censo de 2010, se contabilizaron 39.000 personas. En una emisión del programa Doctor Oz Show hace unos meses, se puso en evidencia la incidencia de cáncer infantil debido probablemente a la acción de los químicos vertidos en las últimas tres décadas por la vecina compañía aeronáutica Pratt & Whitney. Sobre la bicicleta y ya pedaleando por un tramo arenoso, giraremos nuevamente a la izquierda en la Orange Boulevard/70th Place North e inmediatamente a la derecha en el Coconut Blvd. Tras avanzar por espacio de dos millas, desembocaremos en el área natural de Loxahatchee Slough, que es la mayor reserva ecológica y con más biodiversidad de Palm Beach County.

Ciénagas
Ciénagas
Casas de campo
Casas de campo
En The Acreage
En The Acreage
La vía terminará en la carretera SR 850/Northlake Blvd, a la que nos uniremos yendo en dirección este. Pronto, nos veremos rodeados por la Grassy Waters Preserve, cuyo nombre hace una alusión directa al sawgrass y a otras hierbas inundadas. Forma parte del ecosistema de los Everglades y su área es justo la mitad de la extensión de West Palm Beach, ciudad a la que pertenece y que ya visitáramos durante la ruta #24. En estas tierras encharcadas podremos encontrar gran cantidad de la fauna típica de la Florida, entre los que destacan los linces y alligators, entre una innumerable variedad de peces, serpientes, roedores, insectos o aves, que hacen de este punto otro admirable santuario. Además, la vegetación ofrece una imagen multicolor, especialmente ahora en primavera, con infinidad de flores y los tupidos y oscuros pinares y cipreses. De hecho, la parte sur se conoce como Pond Cypress. Cinco millas después, iremos a la derecha sobre la Beeline Hwy/SR 710, atravesando fugazmente la capital del condado, la villa fundada por Henry Flagler en 1896, entonces parte de Dade County, West Palm Beach.

Comenzando el día en Florida
Comenzando el día en Florida
El periódico local
El periódico local
Saltamontes
Saltamontes
Brevemente recorreremos Palm Beach Gardens, que surgió en 1959, al menos sobre el papel. El magnate John D. MacArthur compró 16 km² de lo que por aquella época eran ranchos, pinares y pantanos, con la idea de levantar una urbe a la que quiso llamar Palm Beach City. No obstante, la legislatura estatal solo le permitió usar la denominación actual y la localidad fue incorporada. Sin embargo, en el censo de 1960, solamente constaba con un único morador, un squatter, colono usurpador u Okupa, al que MacArthur había permitido vivir en sus dominios. Más adelante el enclave comenzó a poblarse hasta los 48.500 residentes actuales. Hoy lleva el sobrenombre de "Capital Mundial del Golf," ya que la Professional Golf Association, PGA, tiene aquí su sede. Es hogar de personalidades de todos los ámbitos sociales como las tenistas Venus y Serena Williams e infinidad de golfistas profesionales. Una anécdota curiosa fue cuando el fundador adquirió por $30.000 dólares un inmenso Banyan de 80 años de edad, que requirió más de un millar de horas en mano de obra para ser manipulado. La mala fortuna quiso que durante su posterior instalación, el árbol cayera arrancando las líneas telefónicas y telegráficas de la Western Union que corrían paralelas a las vías férreas de la Florida East Coast Railroad. El accidente dejó incomunicada toda el área hacia el sur, incluyendo Miami. En 2007, un bisnieto del pintor Pierre Auguste Renoir, regaló a la ciudad un cuadro en el que aparecen los Banyan, que aún siguen en pie y son un símbolo del lugar.
 
Projects o edificios de vivienda pública en Riviera Beach
Projects o edificios de vivienda pública en Riviera Beach
En la reserva
En la reserva
Grassy Waters Preserve
Grassy Waters Preserve
A partir de la autopista interestatal 95, la Bee Lane Highway se convertirá en la Martin Luther King Jr Blvd y se desviará hacia el este. Así entraremos en Riviera Beach, una creciente ciudad portuaria de 32.000 habitantes, en su mayoría Afroamericanos. En un principio, el Juez A. E. Heuser la llamó Oak Lawn, aunque se cuenta que un visitante anónimo comentó que el lugar era "La Riviera de América." En los archivos del censo de principios de siglo aparece como Inlet, nombre dado por el funcionario que visitó dicha apertura al océano, en la que hoy está el puerto de Palm Beach. Lamentablemente, hoy día los índices delictivos son bastante superiores a la media nacional, mientras el nivel de pobreza afecta a una de cada tres personas en la localidad, en contraste con el resto de pueblos que hemos ido visitando en esta travesía, en los que normalmente las penurias económicas afectan, al menos oficialmente, a entre el cinco y el diez por ciento. No obstante, según nos acercamos a las playas de Riviera Beach, el paisaje es infinitamente más acogedor. Gracias a esto, ahora es hogar de muchos jubilados. A su vez, es el punto de celebración de muchos eventos deportivos, ya que el asentamiento cuenta además con una marina. Entre las figuras de renombre que nacieron o se criaron aquí, se encuentran el actor Burt Reynolds, que llegó cuando tenía diez años de edad; Elizabeth Jacobson, primera víctima de la fuerza aérea en conflicto desde la campaña de Vietnam mientras participaba en la guerra de Iraq o Anthony Carter y Devin Hester, ambos estrellas de la National Football League.

Paisajes de la ruta
Paisajes de la ruta

Embarcadero
Embarcadero
Iglesias por el camino
Iglesias por el camino
A continuación, pasaremos por Mangonia Park, ubicado justo donde los pioneros del siglo XIX colonizaron la zona de Lake Worth, antes de que Palm Beach County naciera en 1909. El nombre de Mangonia viene de las plantaciones de Mango que hubo aquí hasta bien entrados los años 30'. Incorporada en 1947 y rodeada por grandes lagos y nuevas autopistas, el lugar sufre también de las vicisitudes financieras aunque en menor medida que el vecindario anterior, con una cifra cercana al 20% de los casi 1.200 que pueblan el municipio. A estas alturas iremos hacia el sur por la Australian Avenue, por las cercanías de distritos históricos como Northwood. Enseguida llegaremos al Palm Beach International Airport, que existe desde 1936 y que después del ataque a Pearl Harbour en la II Guerra Mundial fue tomado por la fuerza aérea hasta 1948 pero por entonces era llamado Morrison Field. En total, el movimiento de pasajeros es de unos 6.000.000 anualmente. Detrás del aeropuerto, hacia el oeste, se encuentra Haverhill, una de tantas pequeñas villas del condado. Esta fue incorporada en 1950 y cuenta con 1.600 residentes. Otros CDPs de la zona son Lakeside Green, Stacy Street, Lake Belvedere Estates, Royal Palm Estates, Plantation Mobile Home Park, Westgate, Century Village, Shall Circle, Cypress Lakes, Gun Club Estates o Golden Lakes.

Partes de West Palm Beach por Australian Avenue
Partes de West Palm Beach por Australian Avenue

Interestatal 95
Interestatal 95
En Riviera Beach
En Riviera Beach
En el extremo izquierdo del camino veremos la diminuta villa de Glen Ridge, compuesta por apenas 0,6 km² y 276 almas. Anexa estará Cloud Lake, de 0,2 km² y 167 habitantes. Fue nombrada en honor a Yaholoochee o "La nube," uno de los jefes Seminoles. En el tramo final de esta ruta, la Australian Avenue se convertirá en la Congress Avenue, que en poco menos de dos millas nos llevará hasta el Forest Hill Blvd, lugar donde todo comenzó y ahora termina, no sin antes contemplar el opulento y majestuoso Trump International Golf Course, cuyo perímetro está escoltado por varios centenares de palmas reales de una altura y un porte imponente. No en balde el visionario Henry Flagler, artífice casi en solitario del progreso en toda la costa este del Sunshine State eligió este punto geográfico por su "Abundancia de placeres" y otros han querido seguir su senda, incluso queriendo que el nombre de Palm Beach apareciera en sus nuevos asentamientos. Desde la bicicleta, durante la travesía de cicloturismo, fotografía e historia, estaremos relativamente seguros amparados por el arcén o los carriles habilitados. En determinados tramos y dependiendo de los horarios, se hará necesario subirse a las aceras.

En el aeropuerto de West Palm Beach
En el aeropuerto de West Palm Beach
Great Blue Heron
Nenúfar en los pantanos

Lagos en Mangonia Park