miércoles, 14 de septiembre de 2011

Ruta #48 Yeehaw Junction - Saint Cloud - Kissimmee


Ruta #48 Cicloturismo en Florida
Hoy visitaremos el condado de Osceola, situado justo en el centro del Sunshine State, inmediatamente al sur de la ciudad de Orlando, al este de Tampa y relativamente lejos del mar. Es un lugar que toma su nombre del mítico guerrero indio Asén-yahola, alias Billy Powell, quien fuera guía de su pueblo durante las guerras Seminoles en el siglo XIX, entre los nativos y el hombre blanco. Nuestro recorrido partirá desde Yeehaw Junction, en la intersección de la State Road 60 y la US Highway 441, antigua Dixie Hwy, sobre la que iremos entre los grandes bosques pantanosos de pinos y cipreses; los inmensos ranchos de ganado vacuno; gigantescos lagos y otras localidades como Apoxsee, Kenansville, Holopaw, Harmony, Ashton, Saint Cloud y Kissimmee, capital de la región y enclavada a escasos diez kilómetros del famoso complejo de parques temáticos Walt Disney World. Además, podremos ver la fauna silvestre de una zona en la que abundan las magníficas grullas Grus canadensis, con una envergadura de hasta 1,80 metros; los ciervos de cola blanca o los centenares de alligators que hay a los lados de la carretera en casi todo momento. En total, la travesía consiste en 118 millas de ida y vuelta, a lo largo de este peculiar y algo decadente resquicio de la Old Florida que fue desapareciendo al dejar de funcionar el ramal de la FEC de Flagler que la atravesaba. Un día como hoy en 1843 el pueblo de Port León era destruido por un huracán y una subida de las aguas de hasta tres metros. En 1898, moría Julia De Forest Tuttle, la madre de Miami.
 
Desert Inn  en Yeehaw Junction al comienzo del recorrido
Desert Inn  en Yeehaw Junction, al comienzo del recorrido
Jackass/Burros
Jackass/Burros
Desert Inn
Desert Inn
La ruta comenzará en Yeehaw Junction, un clásico cruce de carreteras cuya época de esplendor se remonta al periodo comprendido entre el boom de 1920 y el final de la década de los '50. Entonces, el lugar era conocido como Jackass Junction porque los trabajadores de los ranchos ganaderos y aserraderos de la zona andaban en su mayoría a lomos de asnos. Cuando en 1957 la autopista Florida's Turnpike fue construida pasando a través del enclave, el gobierno peninsular optó por renombrar la confluencia de la State Road 60 y la US 441 como Yeehaw, que en la lengua Seminole significa "Lobo." El punto central de esta diminuta localidad de 240 habitantes es el motel Desert Inn & Restaurant, erigido sobre 1880 y que forma parte del registro histórico nacional. En el pequeño museo que hay en el segundo piso, aún hay una vistosa habitación con paredes de madera, alfombras rojas, plumas y terciopelo, último vestigio de los tiempos en los que el edificio sirvió como burdel.
 
Puente de la US 441 sobre la autopista Turnpike
Puente de la US 441 sobre la autopista Turnpike


Entrada a un rancho
Entrada a un rancho
Cipreses e inundación
Cipreses e inundación
Desde aquí emprenderemos la marcha en dirección norte sobre la US 441, entrando de lleno en los vastos territorios boscosos en los que abundan los extensos pinares que fueron utilizados durante años por la industria maderera. De vez en cuando, cruzaremos estrechos caminos de tierra que se internan en ranchos repletos de reses, caballos y ovejas. A veces, un antiguo poste con el nombre de una calle, generalmente, los apellidos de algún propietario en el pasado, es lo único que atestigua su existencia pues la hierba crecida no permite distinguir realmente por donde pasaba. Además, encontraremos plantaciones de naranjos y limoneros entre los pantanos dominados por cipreses y animales salvajes. Sin ir más lejos, en muchos tramos, decenas de alligators pueden verse nadando a orillas de la carretera. Por otro lado, al no ser tampoco un área muy poblada, el tráfico es bastante escaso y por tanto, nos veremos completamente solos en casi todo momento. Por aquí estuvo Apoxsee, una de las estaciones de la Florida East Coast Railroad y cuyo nombre significa "Mañana"en las lenguas ancestrales. Otra parada de la llamada K-Branch o línea K hacia la costa era Lokosee, Oso negro.
 
En Saint Cloud
En Saint Cloud
Oficina de correos de Kenansville
Oficina de correos de Kenansville
Reses
Reses
Luego de doce millas, llegaremos a Kenansville. Esta otra comunidad se encuentra a la altura de la County Road 523 y cuenta con una población aproximada de 1.000 residentes. Su origen está relacionado como no podía ser menos con la figura de Henry Morrison Flagler, personaje fundamental en el desarrollo del Sunshine State y la Florida East Coast Railroad, el instrumento que permitió en gran medida este éxito. El magnate ferroviario recibió una oferta por parte de las autoridades de un municipio llamado Whittier para el transporte de la trementina, el aguarrás o alcohol de madera extraído de las resinas de los pinos. Flagler aceptó la propuesta con la condición de que el pueblo por entero fuera trasladado a otro emplazamiento. La nueva villa fue nombrada en honor a Lily Kenan, tercera esposa del empresario. Esta había nacido en la homónima ciudad de Kenansville, situada en Carolina del Norte. De esta manera, las líneas del tren corrían prácticamente en paralelo a la carretera 441 y las pesadas máquinas de vapor paraban entre otros puntos como Illahaw, que viene de Yalaha o naranja en los dialectos nativos. Hoy es un ghost town o enclave fantasma en el que opera la organización Forever Florida, un refugio para especies animales amenazadas. Otra villa desaparecida fue Tohopkee, un antiguo pueblo maderero que contó con una oficina de correos entre 1923 y 1927.
 
En Downtown St Cloud
En Downtown St Cloud
Fauna local
Limpkin
Iglesia por el camino
Iglesia por el camino
En el lado oeste quedará Bull Creek, cuyo territorio fue adquirido en 1902 por George W. Hopkins, quien se hizo con 104.000 acres. En la década de 1960, fue uno de esos tantos enclaves en los que se vendió tierras pantanosas e inútiles a miles de compradores, una estafa más, típica de la Florida. Los compradores, que en su mayoría nunca visitaron los lotes adquiridos o que los habían visto durante la sequía invernal, pagaban además impuestos por la propiedad del suelo en el que casi ninguno pudo construir absolutamente nada. Desde esa misma época, el estado controla una pequeña porción de la zona que ha sido convertida en reserva natural. La población actual no llega a los 100 residentes. Según avanzamos, la 441 es llamada al mismo tiempo Kenansville Road. El abandono y la ruina es por momentos palpable. La gran cantidad de destartalados trailers o casas móviles dan fe de lo dura que puede llegar a ser la vida en un sitio en el que algunos decenios atrás la fortuna florecía en cada acre de terreno. Por el contrario, también encontraremos vistosas casas de campo con establos, molinos de viento y cercas de madera entrelazada.
 
Por el camino
Bosques por el camino







Por las calles de St Cloud
Por las calles de St Cloud
Lago Tohopekaliga
Lago Tohopekaliga
Un poco más adelante, estaremos atravesando la reserva natural Three Lakes Wildlife Management Area, consistente en 25.000 hectáreas de floresta alrededor de los lagos Marian, Jackson y Kissimmee. En estas latitudes podremos ver ciervos, el águila americana, pavos silvestres y bobcats o linces. A pesar de que nunca estaremos 100% fuera de peligro en cualquier entorno salvaje del estado de la Florida, es relativamente seguro siempre y cuando prestemos atención. Antes de que la 441 gire hacia el oeste fusionándose con la US 192, la Kenansville Rd pasará a llamarse Holopaw Rd, que es precisamente cómo se denomina la villa de 5.000 habitantes por la que pedalearemos ahora. La voz Holopaw significa para unos "El lugar desde el cual se transportan o acarrean mercancías." Algunos dicen que se refiere al pavimento, aunque el término fue adoptado por J. Ingraham, vicepresidente de la compañía ferroviaria. Sin duda, la zona exportaba a principios del siglo XX la caña de azúcar que se cultivaba en estas tierras, usando interminables hileras de vagones. Durante la II Guerra Mundial, la fuerza aérea americana instaló una base de entrenamiento en las cercanías de la que solo ha sobrevivido la pista de aterrizaje. El entorno es atractivo para muchos entusiastas de los vehículos todoterreno, la pesca y la caza en el interior de las selvas inundadas. Nittaw fue otra parada de la FEC aunque su traducción es algo confusa. Para unos es "Día" mientras que para otros "Noche."
 
Por la carretera
Por la carretera
Comercios en Saint Cloud
Comercios en Saint Cloud
Mural recordando el incendio de 1917
Nos dirigiremos entonces al oeste mediante la US 441/US 192 por la cual pronto alcanzamos Harmony, una comunidad gestada desde 1996 por Martha Lentz y la sociedad Humane, basada en Orlando y dedicada a promover la salud psicológica y el equilibrio emocional de las personas en conjunto con el medio ambiente. En 2003, crearon un pueblo en el que hoy habitan 1.200 personas. Es un área de 11.000 acres que antiguamente se conocía como Triple N Ranch. Otros 16.000 acres han sido convertidos en una reserva natural. El idílico entorno rodeado por la naturaleza y los impresionantes lagos Bay, Canlin, Buck y Cat, alberga también el Harmony Golf Preserve, consistente en unos magníficos y cuidados campos de golf. Aunque todo el Sunshine State sufrió de forma severa tras la explosión de la burbuja inmobiliaria y los costes bajaron considerablemente, los precios de éstas viviendas oscilan actualmente entre los $80.000 y los $400.000 dólares. Antes de que comenzara el curso escolar de 2004, la asociación privada y el departamento de transporte floridano trabajaron en conjunto en un proyecto insólito hasta ese momento, para ampliar la carretera, que fue convertida a marchas forzadas en una vía de cuatro carriles. De todo el enorme tramo que fue afectado en esta arteria nacional, más de una milla se encuentra elevada sobre el nivel del suelo para permitir el acceso al Harmony High School, situado al otro lado de esta Irlo Bronson Memorial Highway. Por último, la villa además es sede anualmente de varios festivales y eventos como el Harvest Festival o el Winter Carnival.
 
Reptile World Serpentarium
Reptile World Serpentarium


City Hall de St Cloud
City Hall de St Cloud
En St Cloud
En St Cloud
Sobre la bicicleta, volveremos a sumergirnos en la campiña floridana salpicada de grandes lagos como el Lizzie, el Alligator, Live Oak, Sardine o el Runnymede. A la vera del camino aparecerá el Reptile World Serpentarium, una de las clásicas atracciones turísticas de la península. En ella se exhiben decenas de especies de serpientes de todo el planeta desde 1972. Ya nos vamos acercando a los sitios más poblados del condado y así aparece Ashton, una antigua estación del Sugar Belt RR y luego Saint Cloud, de 35.000 residentes. El lugar se sitúa en la orilla sur de una enorme balsa de agua llamada East Lake Tohopekaliga, donde Hamilton Disston solía pescar allá por 1870 con otro desarrollador de la zona como fue Henry Shelton Sanford. El estado del sol se encontraba entonces en una gran depresión económica precedida por la guerra civil y por tanto, la construcción de infraestructuras se encontraba en punto muerto. La Florida estaba prácticamente en bancarrota. En 1881, el magnate proveniente de Philadelphia compró 16.000km² de tierras en la región, lo que constituye de paso la mayor adquisición de terrenos en el mundo por un solo individuo. El coste de esta propiedad fue de $1.000.000 de dólares, que ayudaron a cancelar las deudas del gobierno peninsular. A la vez, Disston se dedicó al drenaje de más de ocho millones de acres de ciénagas mediante diques y canales permitiendo su uso agrícola e industrial.
 
Iglesia de Santo Tomás de Aquino en Saint Cloud
Iglesia de Santo Tomás de Aquino en Saint Cloud
En honor a los veteranos
En honor a los veteranos
Cámara de comercio
Cámara de comercio
En 1886, el gran terrateniente introdujo el cultivo de la caña de azúcar estableciendo la St Cloud Sugarcane Plantation, nombrada en honor a Saint Cloud, población del estado de Minnesota. Algunos alegan que viene realmente de la homónima comuna francesa situada en las cercanías de París, la misma donde habitaron los duques de Orleans, María Antonieta o Napoleón. Dos años después conectaría sus instalaciones mediante una línea férrea que bautizó como Sugar Belt Railway para transportar la producción azucarera a otros mercados. Sin embargo, tras las heladas consecutivas de 1894 y 1895, Disston regresó finalmente a Philadelphia donde moriría poco después. El área quedó abandonada hasta 1909, año en el que nació la actual ciudad como lugar de retiro para los veteranos de la Guerra Civil Americana, gracias al neoyorquino Raymond Moore. La corporación municipal se creó en 1915 y la firma de arquitectos Ryan & Roberts fue la encargada de planear la mayoría de edificios del downtown o centro, con un estilo llamado Spanish Revival. Desde entonces, las calles que cruzan la US441/US 192, llevan el nombre de los estados en los que lucharon estos combatientes. Precisamente, cuando estemos pasando por aquí, debemos girar a la derecha e internarnos brevemente en la avenida de New York, donde encontraremos parte del distrito histórico y el ayuntamiento. Luego volveremos a la carretera principal y seguiremos hacia el oeste.
 
West Lake y junto a este, el carril para bicicletas
West Lake y junto a este, el carril para bicicletas



Atracciones turísticas
Atracciones turísticas

Entrada al downtown
Entrada al downtown
Saliendo de Saint Cloud, abandonaremos momentáneamente la US 441 girando a la izquierda en Neptune Road por la cual atravesaremos un tranquilo barrio residencial con unas vistas espectaculares del principal lago Tohopekaliga, situado al oeste del otro, el East Tohopekaliga, miembro de la Kissimmee Chain of Lakes y punto de nacimiento el caudaloso río Kissimmee. En la zona se le conoce simplemente como West Lake. Aproximadamente a seis millas y media, iremos entrando en Kissimmee, la capital del condado. La calle por la que transitamos se dirigirá hacia el norte pasando a llamarse Main Street. En ella podremos apreciar gran parte de los edificios del centro de la urbe que no sobrepasan las dos o tres plantas de altura y albergan todo tipo de establecimientos comerciales. Aquí viven cerca de 60.000 personas de las cuales, el 42% es de origen hispano. En breve, alcanzaremos nuevamente la US 441/US 192 donde termina el distrito antiguo de Kissimmee. Etimológicamente, se cuenta que un día un grupo de soldados blancos perseguían a un puñado de Seminoles, no muy lejos de aquí. Para proteger a los suyos distrayendo a los militares, una joven se detuvo y comenzó a gritar "Bésame," pero al no dominar mucho el inglés, en lugar de decir "Kiss Me," pronunció "Kissimmee."
 
Por las calles de Kissimmee
Por las calles de Kissimmee



Kissimmee Welcome Station
Kissimmee Welcome Station
Casa en Neptune Rd
Casa en Neptune Rd
Kissimmee se estableció a mediados del siglo XIX bajo el nombre de Allendale. La construcción de canales para desviar las aguas trajo consigo grandes mejoras en el transporte de personas y mercancías en barcos de vapor, que se construían en la misma ciudad. Gracias a esto, la comunidad fue incorporada en 1883 bajo el actual nombre y se convirtió en un importante centro por el que pasaban miles de pasajeros y toneladas de productos de todo tipo. Lamentablemente, esta bonanza económica se diluyó tras la crisis conocida como el "Pánico de 1893" y las citadas heladas de 1894 y 1895, que terminaron con la práctica totalidad de los cultivos de la región. Además, el ferrocarril había tomado ventaja con respecto a las rutas fluviales y las compañías de vapores se marcharon a la zona del lago Okeechobee, dejando esta gigantesca área dependiente únicamente de la ganadería. Así fue durante décadas hasta que en 1971 los parques de Walt Disney World comenzaron a operar atrayendo el turismo, lo que constituyó desde entonces una de las actividades principales. Dicho esto, ahora solamente debemos retroceder todo el camino recorrido para finalizar la ruta en Yeehaw Junction. Nuestro andar en bicicleta será casi en todo momento sobre arcenes o carriles habilitados salvo algún tramo en que podríamos usar incluso las aceras.
 
Paisajes en la US 192
Paisajes en la US 192
Puesta de solFormaciones nubosas al atardecer
Paisajes