miércoles, 13 de abril de 2011

Ruta #31 Chokoloskee - Everglades City - Immokalee


Ruta #31 Cicloturismo en Florida
En la ruta #31 de cicloturismo en Florida  recorreremos 92 millas de ida y vuelta entre la isla de Chokoloskee y la localidad de Immokalee en el condado de Collier. La travesía nos llevará a lo largo de otros puntos habitados como Everglades City, Carnestown, Copeland, Jerome, Miles City, Sunniland y Harker. También pasaremos por el parque nacional de los Everglades, la reserva de Big Cypress y el refugio de panteras de la Florida. Por muchos siglos, éstas han sido tierras de nativos americanos, colonos, guerras, conquistas y también duras condiciones de vida. En muchos casos, pobreza y bajos niveles de escolaridad. El paisaje es el habitual en esta costa suroeste del estado peninsular y varía desde la zona marítima del litoral, hasta los enormes pantanos, bosques de pinos y cipreses tierra adentro. Más adelante llegaremos a una de las principales zonas agrícolas de la región. Un día como hoy en 1886, un grupo de 77 prisioneros de la tribu Apache Chiricahua es recluido en Fort Marion, el mítico Gerónimo, es llevado a Pensacola. Ese mismo año se fabricaba el primer cigarro habano en Ybor City, Tampa, lo que significaba el inicio de una industria que llegó a producir la increíble cifra de 1.000.000 de unidades diarias. En 1925, la cercana Naples fue incorporada. En 1970, la misión Apollo 13 es suspendida tras 87 horas.
 
Jefferson Aleman
Smallwood Store

Jefferson Aleman
Ruinas en Chokoloskee
Jefferson Aleman
Cementerio en Chokoloskee
La  salida será en Chokoloskee, una pequeña isla situada al sur de Everglades City, justo delante de la desembocadura del rio Turner. Está rodeada del parque natural llamado Ten Thousand Islands o "Las diez mil islas," por la cantidad enorme de cayos e islotes que lo componen. En la lengua Seminole significa "Vieja Casa" o "Casa Antigua." Posee una población de 400 habitantes de los cuales el 98,5% es de origen caucásico mientras que el área que ocupa es de solamente 0,7 kilómetros cuadrados. El primer habitante de la era moderna fue Adolphus Santini, que llegó en 1874. Poco después traería consigo a la ínsula a algunos miembros más de su familia. En 1891, gracias a los esfuerzos de Charles Greenleigh McKinney, a la villa le fue otorgada una oficina de correos a la que por entonces se le dio el nombre provisional de Comfort. Se cuenta que McKinney abandonó a su esposa y cinco hijos en el norte de la península para lanzarse a la aventura, recalando aquí. Volvió a contraer nupcias y nombró a sus nuevos cinco vástagos igual que a los primeros. En 1897, llegaría Ted Smallwood, cuando aún había solamente cinco familias habitando el lugar. En 1899, los Santini venderían la ínsula a este último, quien era originario de Georgia.

Ranger Station y marina en el Everglades National Park
Ranger Station y marina en el Everglades National Park
Jefferson Aleman
City Hall de Everglades City
Museo local
Museo local
Por aquel entonces, al estar incluida en Monroe County, el correo llegaba por vía marítima desde la lejana Key West, localizada 90 millas al sur y sin ningún paso por tierra. Este condado sería dividido a finales del siglo XIX, formando además Lee County, cuya capital Fort Myers, proveía ahora el servicio postal también por barco, estando igualmente a 90 millas, pero esta vez hacia el norte. Luego en 1923, se crearía Collier County en honor al comerciante Barron Collier, quien un año antes compró casi todo el territorio y de hecho, actualmente su familia controla gran parte del mismo. Entonces la ciudad principal era Everglade (Everglades City,) que está a un par de millas de distancia. De todas formas, seguía siendo un lugar muy remoto, ya que hasta finales de la década de 1920 no se finalizaría el Tamiami Trail, que la conectaría con el mundo exterior. Para Chokoloskee, esto no sucedería hasta 1956, cuando finalmente se construyó la carretera sobre el mar que hoy une la isla al continente.

Jefferson Aleman
Entrando en Everglades City

Antigua estación en Everglades City
Antigua estación en Everglades City
Jefferson Aleman
Nido en un poste eléctrico
El  comienzo del recorrido es precisamente en la tienda de Ted Smallwood, que es un palafito en el extremo sur del islote, a orillas del golfo de México. Esta estructura de madera albergaba además la antigua oficina de correos y en 1974 fue incluida en el registro nacional de lugares históricos. El edificio estuvo operando hasta 1982 como Trade Post y General Store, un almacén de víveres y todo tipo de artículos, dirigido por las hijas del colono que había fallecido en 1951. En épocas anteriores, era el centro social de la comunidad y actualmente el Smallwood Store es un museo dirigido por la nieta del exitoso pionero, el primer hombre blanco en comerciar con los indios de la zona. Cuenta la leyenda popular que en el edificio habita el fantasma de Edgar Watson, quien a principios del siglo XX era presuntamente un forajido del Wild West que había ejecutado a Belle Starr, la reina de los bandidos. Como tantos otros se había refugiado en los aislados y desolados Everglades. Watson se estableció como granjero y sus empleados, quienes eran también Outlaws, en lugar de cobrar sus jornales eran asesinados por su patrón. Cuando los moradores de Chokoloskee se hartaron de sus correrías, fueron a buscarlo y murió a balazos a manos de la turba, justo aquí.

Jefferson Aleman
Edificio del Bank of Everglades
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Fuera del Everglades Museum
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Museo
Así pues, la ruta se dirigirá hacia el norte desde el mar por la calle Mamie y luego hacia el este en Demére Lane. Las construcciones en el diminuto pueblo son generalmente de madera, habiendo numerosos trailers o casas móviles. Además, hay un par de marinas, tiendas y algunos restaurantes. Finalmente giraremos a la izquierda en la Smallwood Drive que nos conducirá hacia Everglades City, pasando cerca de Plantation Island, un pequeño Census Designated Place de tan solo 200 habitantes. Al ir avanzando por entre las arenas y los abundantes manglares, la carretera pasará a llamarse Copeland Avenue. Pronto estaremos en una de las entradas al Everglades National Park, el aeropuerto. A continuación, llegaremos a una rotonda y veremos algunos edificios curiosos e interesantes como el City Hall. Este fue erigido en 1926 y sirvió como sede condal hasta que en 1962 el gobierno fue transferido a East Naples. Otras atracciones son el museo o la iglesia. Después iremos a la derecha en Broadway East para luego continuar hacia el norte por la County Road 29 en busca del Tamiami Trail. Entonces la vía comenzará a denominarse State Road 29 y nos veremos ya rodeados por el río de sawgrass y los pantanos. De ahora en adelante toda la travesía se desarrollará por este mismo camino. 

De regreso a Everglades City
De regreso a Everglades City
Jefferson Aleman
Flores en Chokoloskee
Jefferson Aleman
Cámara de comercio

La  pequeña localidad de poco más de 500 habitantes se sitúa en pleno corazón de los Everglades. Fue fundada en 1924, aunque el área estuvo habitada por los originarios indios Calusa antes de la llegada de los europeos. No obstante, para cuando España entregó la Florida a los Estados Unidos en 1821, el lugar estaba prácticamente desierto. No sería hasta después de la guerra civil cuando nuevamente la región se repobló de la mano de grandes terratenientes que compraron inmensos lotes para su explotación agrícola. El primer colono de la era moderna fue William S. Allen, quien llegó en 1873 al enclave entonces conocido como Potato Creek, ya que se decía que aquí los indios cultivaron este tubérculo durante el periodo de las guerras Seminoles, a principios y mediados del siglo XIX. Después, el emplazamiento sería renombrado Allen Creek. En 1889 llegaría George W. Storter Jr, el cual hizo fortuna plantando caña de azúcar. En 1895, a la villa le fue otorgada una oficina de correos bautizada como Everglade, sin la S final. Ya en el año de 1922, Barron Collier adquirió grandes cantidades de tierra por la zona. La capital fue establecida e incorporada con la denominación Everglades City. Proveniente de Memphis, Tennessee, Collier fue de hecho el mayor propietario de suelo privado de la península llegando a poseer 4.000 km².
 
Bahía de Chokoloskee
Bahía de Chokoloskee
Everglades Gallinule
Everglades Gallinule
Anhinga
Anhinga
Desde sus orígenes la ciudad estuvo siempre ligada al comercio ilegal, primero de animales salvajes y luego de alcohol durante la ley seca. Entre los años de 1970 y mediados de los '80 del siglo XX, esta localidad se vio envuelta en el tráfico fundamentalmente de marihuana a gran escala, aprovechando la lejanía y el aislamiento en el que estaba sumida. La droga era traída desde algunos puntos de América Central y del Sur en avionetas y embarcaciones que dejaban caer su carga entre los manglares y los pantanos, para que luego los contrabandistas locales la recogieran y distribuyeran por todo el país. No obstante, durante el mandato de Ronald Reagan se puso freno a esta situación en la que se vieron implicados varias decenas de residentes de la villa, incluyendo algunas familias al completo, al más puro estilo Fuenteovejuna, ya que pocos son los apellidos que hay aquí y casi todos tienen un nexo o parentesco de una manera u otra. En las redadas de 1983-84, más del 75% de los varones adultos fueron detenidos.

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Saliendo de Everglades City por la CR 29
Roseate Spoonbill
Roseate Spoonbill
Tricolored Heron
Tricolored Heron
Una vez alcanzado el Tamiami Trail pasaremos por Carnestown, dedicado por Collier presuntamente a su mujer por ser Carnes su apellido de soltera. Otros dicen que era el nombre de uno de sus hijos. Seguidamente vendrá Copeland, de 275 habitantes y a la cual se accede mediante la Janes Memorial Scenic Drive. Sin embargo, algunas de las casas se encuentran sobre la misma carretera por la que vamos. El lugar recibía previamente el nombre de Lee Cypress, por la compañía maderera creada por J. C. Turner, Edward Swartz y William Burton. El pueblo fue fundado en 1932 por Alfred Webb y J. B. Janes, quienes comenzaron las operaciones de tala y transporte hasta deforestar casi todo el bosque circundante. Posteriormente, la villa sería renombrada en honor a David G. Copeland, un ingeniero de la marina de los Estados Unidos que ayudó en el diseño y construcción del Tamiami Trail. Este luego se asentó aquí dedicándose a cultivar la tierra. En 1978 Copeland sería el escenario donde se rodó una película de terror de bajo presupuesto llamada Blood Stalkers o The Night Daniel Died. La historia es acerca de dos parejas de turistas que van a pasar las vacaciones en una cabaña perdida en los Everglades y se encuentran con unos psicópatas, todo un clásico de los argumentos del género. Actualmente en este sitio no hay ningún comercio operando y casi el 75% de la población no ha terminado el High School o educación preuniversitaria.

Fauna local
Fauna local
Woodstork
Woodstork
Jefferson Aleman
Everglades
No muy lejos de este, atravesaremos Jerome, donde habitan solamente unas 15 personas. Este era un enclave maderero más de la zona creado por C. J. Jones en 1940 junto a las vías del ferrocarril. El asentamiento hoy consiste en un grupo de casas campestres diseminadas a la orilla de la calle. En esta franja de terreno tendremos otros vestigios de pueblos abandonados y olvidados como Deep Lake, adyacente a la estación de bomberos y donde hay un lago formado de manera natural en un sinkhole o agujero en la roca caliza que es el más profundo del sur de la Florida con unos 90 pies. Originalmente fue asentada por Walter Langford y John Raoch, quienes se dedicaron al cultivo de piñas desde alrededor del año 1900. Justo enfrente a la dolina está la vieja prisión de caminos que abriera sus puertas en 1952 y que cerró en 2002. Su presencia es la solitaria muestra de la existencia de la comunidad, que tuvo una parada de la también extinta compañía Atlantic Coast Railroad, fuente monetaria principal de la zona hasta que en 1957 cesara sus operaciones. Ya llegando a la I-75, habrá dos emplazamientos adicionales que en su día estuvieron poblados. Son Rock Island y Miles City, llamado así por Miles Collier. Estos fueron otras dos estaciones del desaparecido ferrocarril en los que fundamentalmente operaban minas a cielo abierto y plantas de envasado de vegetales que eran preparados para el transporte por vía férrea.

Jefferson Aleman
Bosques y canales de drenaje
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Airboat
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Interestatal 75
En  la Oil Well Road o "Carretera del pozo de petroleo," habremos alcanzado Sunniland, a donde en 1943 llegó la prosperidad al comenzar a extraerse en las cercanías el oro negro por primera vez en el Sunshine State. Absolutamente todos los paisajes que veremos a lo largo de este tramo de la SR 29 será sobre el territorio recuperado en la restauración del ecosistema de los Everglades, Lo mismo sucede con los bosques, gran parte de los cuales se usaban muchos años atrás para el cultivo y la industria maderera que acabó prácticamente con los árboles originales. Durante 1944, con motivo de la II Guerra Mundial, la necesidad imperiosa de conseguir materiales aceleró la deforestación. Por un lado, el Big Cypress National Preserve a la derecha, que con sus 2.900 kilómetros cuadrados ha sido lugar de refugio de las tribus Seminole y Miccosukee desde hace más de un siglo. En el lado izquierdo, tendremos el Fakahatchee Strand Preserve State Park. Dentro de estas reservas existen unas 700 especies de plantas diferentes, 120 de aves, 50 de reptiles y anfibios, 20 de mamíferos y una gran variedad de peces. Además de los miles de alligators que viven en la zona y las varias especies de serpientes y plantas venenosas, tendremos que prestar atención al oso negro, que a pesar de que es herbívoro no deja de ser impresionante y puede resultar peligroso.
 
Jefferson Aleman
Airboat en las lagunas
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Antiguo puente ferroviario
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Alligator
Sin embargo, el depredador más espectacular y esquivo de la región es la pantera, el Puma Concolor Coryi, al que se le ha dedicado un santuario especial situado justo al cruzar la autopista interestatal I-75, que pasa de este a oeste a 16,5 millas al norte del Tamiami Trail. Este felino se está recuperando paulatinamente de su casi total extinción que comenzó a finales del siglo XIX. Su población se ha triplicado desde 1990 aunque se estima que hay solamente unos 160 ejemplares adultos libres. El Florida Panther National Wildlife Refuge es gestionado por el departamento de pesca y vida silvestre, tiene una extensión de 26.600 acres y existe desde 1989. Volviendo a la carretera veremos como en muchos tramos han puesto un enorme e infranqueable cercado precisamente para evitar los frecuentes atropellos a esta criatura. Igualmente la señalización nos avisa de su presencia al mismo tiempo que pide precaución y respeto por ellos. Luego, el paisaje comienza a cambiar drásticamente. Estaremos entrando en una zona agrícola donde atravesaremos innumerables plantaciones y otros emplazamientos desaparecidos como el Fort Simon Drum. La vía irá girando hacia el noroeste para finalizar fusionándose con la County Road 846. A estas alturas estaremos pasando Bunker Hill, que no tiene relación alguna con la famosa batalla de 1775.

Jefferson Aleman
Iglesia en Everglades City





Main Street en Immokalee
Main Street en Immokalee
Comercios en Immokalee
Comercios en Immokalee
Así alcanzaremos el último emplazamiento del recorrido, Immokalee, donde pedalearemos por delante de los varios grandes almacenes dedicados a la distribución de frutas y verduras que son transportados en inmensos camiones. Originalmente era conocido como Gopher Ridge o Allen's Place, ya que el mencionado veterano combatiente confederado William Allen se asentó aquí en 1872. El nombre fue sugerido por el obisbo episcopal y misionero William Crane Gray y se puede traducir de las lenguas nativas tanto “Mi casa,” como “Su casa.” Otros dicen que dicha denominación era Ama Kolola, que significa "Aguas turbulentas" en la lengua Cherokee. En sus límites encontraremos una de las seis reservas de los Seminoles y un casino operado por la tribu. Incluso hay un aeropuerto regional. Tiene una población de casi 20.000 habitantes de los cuales el 71% es de origen hispano, fundamentalmente de Centroamérica. No tiene estatus de ciudad, es un Census Designated Place o zona designada por el censo y su área es de 21km². Por otro lado, la apabullante cifra del 40% de las personas están por debajo del umbral de la pobreza. Sobre el asfalto, la SR 29, que hasta ahora llevaba la denominación New Harvest Road o carretera de la nueva cosecha, se convertirá en la Main Street. Absolutamente todas las tiendas tienen carteles escritos en español. También hay numerosas personas por las calles a pie o en bicicleta. Venta ambulante, sombreros anchos, corridos y rancheras, colores vivos y ambiente festivo son la típica estampa. Cuando lleguemos a la 9th Street, daremos media vuelta para retornar a la isla de Chokoloskee y completar nuestra ruta.

Jefferson Aleman
Atardecer

Jefferson Aleman
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2 comentarios:

  1. es lo mas pobre que he visto en florida.

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  2. Bueno, en Florida City, Liberty City y Overtown la pobreza también es palpable. Además de que son lugares donde la violencia y el crimen hacen más peligrosas las visitas. Igual pasa en Opa Locka, la ciudad más violenta de los US en 2004!

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