domingo, 3 de abril de 2011

Ruta #30 Pittman - Astor - De Leon Springs

Ruta #30 Cicloturismo en Florida
La ruta #30 de cicloturismo en Florida, recorrerá 83 entre los condados de Lake y Volusia. Nuestra travesía discurrirá mayormente por carreteras secundarias, donde pequeñas poblaciones casi olvidadas y otras ya desaparecidas, surgieron hace más de un siglo, a la vera del ferrocarril. Primeramente pedalearemos a través del inmenso Ocala National Forest, pasando por villas como Pittman y otros pueblos fantasma en los que el tren ya no se detiene. En muchos tramos estaremos en medio de los gigantescos bosques repletos de vida salvaje. En la comunidad de Astor, cruzaremos el St Johns River pasando a Volusia County, en el que atravesaremos algunos puntos habitados entre los que se encuentran el propio Volusia, Emporia y seguidamente Barberville. Aquí veremos el Barberville Pioneer Settlement, un enorme parque dedicado a la historia de la comarca que aglutina edificios originales del siglo XIX, incluyendo oficinas postales, iglesias y hasta una estación ferroviaria, traídos desde varias localidades de la zona. Desde este punto en adelante habrá más áreas protegidas, lagos y manantiales como en DeLeon Springs, el Lake Woodruff National Wildlife Refuge, el Tomoka Wildlife Management Area o el Heart Island Conservation Area, por nombrar algunos. Un día como hoy en 1862, durante la guerra civil, las tropas federales tomaban Apalachicola. En 1863, eran repelidos por las fuerzas confederadas en Bay Port. En 1929, Edna G. Fuller, primera mujer en ser elegida como legisladora en el Sunshine State, daba su primer discurso en la cámara de representantes. En 1959, Fidel Castro exigía la reinstauración de las cuotas de exportación azucarera entre Cuba y los EEUU, con la oposición de los productores locales y exiliados de la isla.

H. L. Wynn Commisary and General Store en Barberville
H. L. Wynn Commisary and General Store en Barberville
Pittman Residence
Pittman Residence
Casas de los colonos de la zona
Casas de los colonos de la zona
Regresaremos a Lake County, que hace honor a su nombre por la gran cantidad de lagos que contiene. Precisamente, junto al Lake Dorr, comenzaremos nuestro avance hacia el norte por la State Road 19, desde su intersección con la Ravenswood Rd. Nos encontramos en la villa de Pittman, establecida en 1883 por George T. Pittman, proveniente de Kentucky. Este y otros pioneros desarrollaron una comunidad que llegó a tener varios comercios entre los que había un banco, un hotel y hasta un periódico, el Pittman Argus. Sin embargo, las heladas de 1894-95 destruyeron los cultivos y muchos residentes se marcharon. Hoy no es más que un grupo de casas alrededor del lago y la carretera. Antaño el ferrocarril conectaba la zona hasta Astor, por donde pasaremos más adelante. Al mismo tiempo, estaremos rodeados por el gigantesco Ocala National Forest, que tiene una extensión de 607 millas cuadradas, 1570km². Es el bosque nacional más austral de los EEUU y fue establecido en 1908, siendo el más antiguo al este del Mississippi. Justo aquí está la Pittman Residence, que es actualmente el Visitor Center o centro de información de la región. Esta casa de madera fue construida en 1938 y forma parte del registro floridano de lugares históricos. Originalmente servía de vivienda a los guardabosques.

Lake Dorr en Pittman
Lake Dorr en Pittman
Osprey
Osprey
Southern Leopard Frog
Southern Leopard Frog
La SR 19, al igual que la mayoría de caminos por los que transitaremos, está calificada de Scenic Highway o ruta escénica por sus paisajes. El asfalto sigue más o menos el trazado de las vías férreas que fueron removidas hace ya tiempo y que solo existen algo más hacia el sur, en la cercana Altoona. Hacia el norte, iremos pasando pueblos fantasmas en los que hubo mucha actividad económica durante la segunda mitad del siglo XIX y que hoy han desaparecido casi por completo. A veces el nombre de una calle nos dará una pista sobre donde estaban dichas localidades exactamente. Este es el caso de Ravenswood, fundado en 1880 por un escocés llamado John Scott Banks, junto a la línea del St Johns & Lake Eustis Railroad. En el caso de Kismet, situado en la orilla opuesta del lago Dorr, la compañía ferroviaria decidió no enlazarlo tras otra gran helada que destruyó la industria de la naranja en 1889. Fue establecido en 1884 por la Kismet Land and Improvement Company y su hotel, de 50 habitaciones, fue trasladado a Eustis y demolido en 1955. Otras estaciones eran Summit, Sellers, Cummings y Brayans. Sobre la bicicleta, nos veremos rodeados por los pinares del bosque, tras los que hay una base militar de la marina estadounidense. Se trata del US Navy Pinecastle Bombing Range, el único emplazamiento en la costa este del país en el que se pueden llevar a cabo este tipo de entrenamientos con munición real. Hasta 20.000 bombas son lanzadas aquí cada año.

Antigua vivienda del operador del puente sobre el río de San Juan del Puerto
Antigua vivienda del operador del puente sobre el río de San Juan del Puerto
Alexander Springs Creek
Alexander Springs Creek
Detalles
Detalles
Al llegar a la County Road 445, giraremos a la derecha internándonos en lo más profundo del frondoso paraje. Los caminos y trails unen los más de 600 lagos y lagunas que contiene, al igual que los famosos springs o manantiales, que atraen a miles de turistas a estas latitudes. Sobre las ocho millas y media de travesía encontraremos un largo puente sobre el Alexander Creek, cuyas aguas provienen de una de estas fuentes de primera magnitud, el Alexander Spring. Algunos afirman que el lugar fue nombrado en honor al Duque Alexander, uno de los terratenientes del enclave, presumiblemente de origen británico. Este personaje fue enterrado en el cementerio de Kismet. Esto sin obviar que uno de los responsables de la creación de Lake County fue el senador Alexander H. St Clair-Abrams, abogado, escritor y empresario del ferrocarril que fundó la vecina ciudad de Tavares, que es la sede condal. Sobre el asfalto, la carretera se desviará en dirección norte y durante otras cinco millas podremos disfrutar de la tranquilidad y los paisajes, sin olvidar que infinidad de animales salvajes como caimanes u osos habitan la foresta en grandes números. La vía desembocará en la CR 445A, a la que nos incorporaremos a la derecha. Esta a su vez terminará inmediatamente una vez llegados a la SR 40 en Astor Park, junto al lago Schimmerhorn.

El Saint Johns River entre los condados de Volusia y Lake en Astor
El Saint Johns River entre los condados de Volusia y Lake en Astor
Iglesias
Iglesias
Animales de granja
Animales de granja
Yendo hacia el este, no tardaremos en alcanzar Astor, en la margen oeste del caudaloso St Johns River, el más largo de la península. Durante milenios, los paleoindios y posteriormente tribus como los Timucua habitaron los alrededores. En la era moderna, la primera constancia que se tiene de este emplazamiento es en 1763, durante la ocupación británica de la Florida. James Spaulding y Roger Kelsall levantaron un Trading Post o posta de comercio para intercambiar bienes con los nativos y otros residentes de la región. En 1822, un inmigrante judío de nombre Moses Elias Levy estableció una plantación de cítricos. Sin embargo, los enfrentamientos entre el ejército estadounidense y los Seminoles eran constantes y los ataques a granjeros por parte de los rebeldes muy frecuentes. En 1838, durante la segunda de las guerras contra la tribu, el gobierno construyó un fuerte militar junto al río, Fort Butler. No sería hasta 1874 cuando William Backhouse Astor Jr, proveniente de una de las más poderosas familias de Nueva York se hizo con 80.000 acres de terrenos y fundó un asentamiento al que llamó Manhattan. El desarrollo fue rápido, con escuelas, iglesias, hotel y el St Johns & Eustis Railroad. Hacia el oeste surgió otra comunidad, Astor Park, a orillas del lago que bautizó en honor a su esposa Caroline Schermerhorn, que ha derivado en el actual Schimmerhorn. Tras su muerte en 1892, su hijo John Jacob "Jack" Astor IV tomó el relevo y la villa sustituyó su denominación por el apellido familiar.

Barberville Central High School
Barberville Central High School
Iglesia en Emporia
Iglesia en Emporia
Escuela en Emporia
Escuela en Emporia
Jack Astor sirvió en el ejército durante la guerra Hispano-Americana en Cuba, con el rango de teniente coronel. Pereció en 1912 a bordo del Titanic y en la película de 1997 dirigida por James Cameron, el personaje es interpretado por el actor Eric Braeden. Su sucesor, William Vincent Astor, se deshizo de las propiedades en la Florida y poco a poco el pueblo fue decayendo hasta 1928, año en el que ya casi sin barcos de vapor transitando el río y sin ferrocarril, el hotel ardió y quedaron sin servicio telegráfico y telefónico durante décadas. Hoy tiene una población de 1.500 personas. Sobre la bicicleta, cruzaremos el St Johns River entrando en Volusia County y al mismo tiempo al asentamiento homónimo. Este por su parte, es uno de los enclaves habitados por los europeos más antiguos del Sunshine State y del cual el condado toma su denominación. En las memorias de Hernando de Escalante Fontaneda, se cuenta que durante su expedición de 1566 bajo las órdenes de Pedro Menéndez de Avilés por la zona, encontraron aquí algunos grupos de la tribu Mayaca. Otros nombres relacionados son Moyarca, Macoya, Mayajuaca o Mayrra. En 1657, la misión de San Salvador de Mayaca fue establecida y en 1680 se construyó la fortaleza de San Antonio de Anacape. A mediados del siglo XVIII, los Mayaca habían sido totalmente eliminados por otras tribus invasoras como los Yamassee o los Euchees. La primera referencia al topónimo Volusia aparece en 1815 en un juicio a causa de unas tierras y las reclamaciones de un granjero llamado Horatio S. Dexter.

Ganado en los inmensos campos
Ganado en los inmensos campos
Prensa de caña de azúcar
Prensa de caña de azúcar
Antiguo camión de bomberos de Astor
Antiguo camión de bomberos de Astor
Otros pioneros recibieron concesiones o Grants del gobierno español como fue el caso de Fernando de la Maza Arredondo, por cuyos dominios, perdidos ya en el tiempo, pasaremos más adelante. Para los españoles era Volucia mientras que para los franceses Velutia o Veluche. No obstante, las teorías acerca de su proveniencia son varias y van desde un colono llamado Jere Volusia, otro Voluz y hasta el jurista romano Volusius o Volusio. Hoy día, la comunidad tiene unos 600 moradores, la misma cantidad que había en todo el condado cuando fue creado en 1854. En los alrededores del St Johns River tendremos al norte el Lake George State Forest de más de 21.000 acres. Hacia el sur, el diminuto asentamiento de Bluffton. En la Emporia Rd giraremos a la izquierda al tiempo que pasamos por otros pueblos fantasmas como Lungren o Silverhill. En la Harper Rd nos desviaremos al norte y luego al este en la Peterson Rd. Mientras tanto, notaremos las suaves colinas, subidas y bajadas de pocos metros. Así llegaremos a Emporia, situada junto al lago del mismo nombre. Seguidamente vendrá Eldridge, enclavada al margen de los lagos Cain y Purdom, justo en la intersección con la US 17/SR 15. Esta fue una de las paradas originales del ferrocarril de Jacksonville, Tampa and Key West Railroad, que luego pasaría a formar parte del Plant System, la Atlantic Coast Line en 1902, Seaboard en 1967 y finalmente CSX, que junto a Amtrak, son los operadores de la línea. Sin embargo, ningún tren se detiene ya aquí.

Antigua estación de la Atlantic Coast Line de Pierson, ahora en el Barberville Pioneer Settlement
Antigua estación de la Atlantic Coast Line de Pierson, ahora en el Barberville Pioneer Settlement
Vieja oficina de correos de Huntington
Vieja oficina de correos de Huntington
Estampas de otros tiempos
Estampas de otros tiempos
En la US 17 iremos en dirección sur en paralelo a las vías férreas, pasando por sus viejas estaciones. La primera será Barberville, nombrada de esta manera en 1884 tras la oficina postal otorgada a J. D. Barber. Aquí se encuentra el Barberville Pioneer Settlement, un recinto creado en 1976 para salvaguardar la historia de la región y muchos edificios originales de los pueblos circundantes que fueron trasladados a la inmensa propiedad, al igual que unos 10.000 artefactos. Entre ellos están el Astor Bridge Tender's House o casa del operador del puente sobre el St Johns en Astor, que data de 1926; un barco de 1910 que transportaba turistas por el río; dos camiones de bomberos de 1918 y 1933 también traídos de Astor; el Tomoka Turpentine Still o destiladora de esencia de trementina de 1924, la oficina de correos de la villa de Huntington, construida en la década de 1880; el H. L. Wynn Commissary and General Store o almacén general de víveres de Bakersburg; la primera casa de ladrillos del condado, la Joseph Underhill House; el Barberville Central High School de 1919; la Midway Methodist Church o iglesia metodista local de 1890; o la estación de la Atlantic Coast Line Railroad de la comunidad de Pierson. Casi todos los inmuebles forman parte del registro nacional de lugares históricos y pasear por aquí es transportarse a un siglo atrás.

Edificios en el Strawn Historic Orange Packing District
Edificios en el Strawn Historic Orange Packing District
Escuela museo
Escuela museo
Taller en Barberville
Taller en Barberville
Yendo por la US 17 atravesaremos enclaves como Deep Creek y Spring Garden, donde vivían los indios Euchees. Estas denominaciones hacen referencia a las características de la zona, Arroyo Profundo y Jardín de Manantiales. Este último fue colonizado por William Williams en 1804 y por la familia Woodruff más adelante. Para atraer turistas fue renombrado DeLeon Springs, en honor al descubridor oficial de la península Juan Ponce de León. De hecho, decían que las aguas tenían cualidades medicinales y se referían al emplazamiento como Fuente de la Juventud. Actualmente se ha convertido en el DeLeon Springs State Park, anexo a la pequeña localidad de DeLeon Springs, de unos 2.600 moradores. El Lake Woodruff National Wildlife Refuge de 21.500 acres rodea a ambas. También junto a las vías del tren estará el Strawn Historic Orange Packing District, hoy en ruinas. Se trata de un distrito histórico en el que aun se pueden contemplar las primigenias plantas de envasado y empaquetado de las naranjas para su distribución. De regreso a la bicicleta, en DeLeon Springs giraremos a la derecha en la Wheeler Rd y a la izquierda en la Grand Avenue.

Bethel Cemetery
Bethel Cemetery
Pavo real
Midway Methodist
Midway Methodist
En este tramo veremos grandes caserones al tiempo que cruzaremos por otros dos antiguos pueblos en los que ya tampoco para el tren, Glenwood y Highland Park, muy cerca ya de la capital condal DeLand. En la Glenwood Rd iremos en dirección este por espacio de unas tres millas. Luego, en la SR 11, giraremos a la izquierda pasando por la Clark Bay Conservation Area, DeLeon Springs Heights y lo que fue el Arredondo Grant, una de las concesiones de tierras mencionadas anteriormente. Muchos son los lagos que salpican el paisaje, Horseshoe, Mamie, Daugharty, Dias, Hires, Crystal, Caraway, Dan George o Winona, homónimo a otra de las localidades del siglo XIX que ya no figuran en los mapas. Además veremos la Tomoka Wildlife Management Area, en cuyas áreas pantanosas existen infinidad de islas o Hammocks. Una de estas formaciones es Heart Island, situada al norte de la SR 40. Sobre esta carretera iremos al oeste a través de la Heart Island Conservation Area y en menos de siete millas habremos retornado a Barberville. Entonces tomaremos la US 17 al norte, la Peterson Road en dirección oeste, la Harper Rd hacia el sur, Emporia Rd y así sucesivamente hasta finalizar nuestra ruta cicloturística en el mismo punto en el que comenzáramos, Pittman.

Edificios históricos en el Pioneer Settlement
Edificios históricos en el Pioneer Settlement
Alambique del siglo XIXVistas del St Johns River en AstorEstablo en Barberville